Descripción general

¿Qué es la bronquitis aguda?

La bronquitis aguda es una infección del árbol bronquial. El árbol bronquial está compuesto por los conductos que llevan aire a los pulmones. Cuando estos conductos se infectan, se hinchan y se forma mucosidad (líquido espeso) en su interior. Esto hace que respirar sea muy difícil.

La bronquitis aguda es bronquitis que dura poco tiempo (varias semanas o menos), mientras que la bronquitis crónica es bronquitis duradera o recurrente (y es, por lo general, provocada por una irritación constante del árbol bronquial, por ejemplo por el hábito de fumar).

Síntomas

¿Cuáles son los síntomas de la bronquitis aguda?

Los síntomas de la bronquitis aguda pueden incluir:

  • Dolor de garganta.

  • Fiebre.

  • Tos que puede producir una mucosidad transparente, amarillenta o verdosa.

  • Congestión en el pecho.

  • Falta de aire.

  • Respiración sibilante.

  • Escalofríos.

  • Dolores por todo el cuerpo.

¿Cuánto durará la tos de la bronquitis aguda?

A veces, la tos de la bronquitis aguda dura varias semanas o meses. Por lo general, esto sucede debido a que el árbol bronquial tarda mucho tiempo en curarse. Sin embargo, una tos que no desaparece puede ser un signo de otro problema, como asma o neumonía.

Causas y factores de riesgo

¿Cuál es la causa de la bronquitis aguda?

Casi siempre, la bronquitis aguda es provocada por virus que atacan el recubrimiento del árbol bronquial y causan infección. A medida que el cuerpo se defiende de estos virus, se produce una mayor hinchazón y más mucosidad. Lleva tiempo que el cuerpo mate estos virus y cure el daño a los bronquios.

En la mayoría de los casos, los mismos virus que provocan resfriados provocan bronquitis aguda. Las investigaciones han demostrado que la infección bacteriana es una causa mucho menos común de la bronquitis de lo que los médicos solían pensar. Muy rara vez, una infección provocada por un hongo puede provocar bronquitis aguda. La exposición a una sustancia irritante (como el humo, el polvo o los contaminantes del aire) puede provocar bronquitis.

¿Cómo contraen las personas bronquitis aguda?

Los virus que provocan la bronquitis aguda se rocían en el aire o en las manos de las personas cuando tosen. Puede contraer bronquitis aguda si aspira estos virus. También puede contraerla si toca una mano cubierta de estos virus.

Si fuma o se encuentra cerca de emanaciones perjudiciales (como aquellas de determinados tipos de fábricas), tiene más probabilidades de contraer bronquitis aguda y que le dure más tiempo. Esto se debe a que el árbol bronquial ya se encuentra dañado.

Las personas que tienen enfermedad de reflujo gastroesofágico (GERD) pueden desarrollar bronquitis aguda cuando los ácidos estomacales ingresan en el árbol bronquial.

Tratamiento

¿Cómo se trata la bronquitis aguda?

La mayoría de los casos de bronquitis aguda desaparecerán por sí solos. Es recomendable descansar mucho, beber mucha cantidad de líquidos sin cafeína (por ejemplo, agua y jugos de fruta) y aumentar la humedad del ambiente. Los analgésicos de venta libre pueden reducir la inflamación, aliviar el dolor y reducir la fiebre. Los medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (como el ibuprofeno, el naproxeno y la aspirina) ayudan a reducir el dolor y la inflamación. El acetaminofén ayuda a reducir el dolor y la fiebre.

Está bien tomar un inhibidor de la tos de venta libre si la tos es seca (no produce mucosidad). Es mejor no inhibir la tos con mucosidad debido a que este tipo de tos ayuda a limpiar la mucosidad del árbol bronquial en forma más rápida. Los medicamentos para la tos no son recomendados para los niños, en especial, aquellos de menos de 4 años.

Debido a que la bronquitis aguda, por lo general, es provocada por virus, los antibióticos no son de ayuda. Incluso si tose mucosidad de color o espesa, probablemente, los antibióticos no ayudarán a que se mejore en forma más rápida. Sin embargo, si su médico considera que la bronquitis es provocada por una bacteria, es posible que le recete antibióticos.

Si fuma, debe dejar de hacerlo. Esto ayudará a que el árbol bronquial se cure en forma más rápida.

Algunas personas que tienen bronquitis aguda necesitan medicamentos que, por lo general, se usan para tratar el asma. Si tiene respiración sibilante, esto indica que puede necesitar medicamentos para el asma. Estos medicamentos pueden ayudar a abrir los bronquios y limpiar la mucosidad. Por lo general, se administran con un inhalador. Un inhalador rocía el medicamento justo en el árbol bronquial. Su médico decidirá si este tratamiento es adecuado para usted.

Prevención

¿Cómo puedo evitar volver a tener bronquitis aguda?

Una de las mejores maneras de evitar tener bronquitis aguda es lavarse las manos a menudo para matar cualquier virus antes de que ingrese en el cuerpo.

Si fuma, la mejor defensa contra la bronquitis aguda es dejar ese hábito. Fumar daña el árbol bronquial y hace que sea más fácil para los virus provocar la infección. Fumar también hace más lento el proceso de curación, de modo que lleva más tiempo recuperarse.

Preguntas que debe realizar a su médico

  • ¿Cómo sabe cuál es la causa de la bronquitis?

  • ¿Qué medicamentos de venta con receta o de venta libre podrían ayudar a aliviar los síntomas?

  • ¿Puedo contagiar a otras personas?

  • ¿Estoy en riesgo de tener neumonía u otras infecciones pulmonares?

  • ¿Qué debo hacer si la tos no responde al tratamiento o empeora?

Debe llamar a su médico si:

  • Continúa teniendo sibilancia y tos durante más de 2 semanas, en especial, por la noche cuando se acuesta o cuando está activo.

  • Continúa tosiendo durante más de 2 semanas y, a veces, presenta líquido de sabor desagradable en la boca. Esto puede significar que tiene enfermedad de reflujo gastroesofágico (GERD, por sus siglas en inglés), que es una afección en la que el ácido estomacal ingresa en el esófago (tráquea).

  • Tiene tos que produce sangre, se siente muy indispuesto y débil, tiene fiebre alta que no disminuye y tiene falta de aire. Es posible que tenga neumonía.