Descripción general

¿Qué es el asma?

El asma es una enfermedad de los pulmones. Las vías respiratorias de las personas que tienen asma son muy sensibles a las cosas a las que son alérgicas (que se llaman alérgenos) y a otras cosas irritantes presentes en el aire (que se llaman sustancias irritantes).

Los síntomas del asma comienzan cuando los alérgenos u otras sustancias irritantes hacen que el recubrimiento de las vías respiratorias se inflame (hinche) y se estreche. Los músculos que rodean las vías respiratorias pueden provocar espasmos (contraerse con rapidez), y hacer que las vías respiratorias se estrechen aún más. Cuando el recubrimiento de las vías respiratorias está inflamado, produce más mucosidad. La mucosidad obstruye las vías respiratorias y, además, impide el flujo de aire. Esto se llama "ataque de asma".

Alguna información ha sido adaptada de "What you and your family can do about asthma," (Lo que usted y su familia pueden hacer con respecto al asma), un panfleto de información para el paciente publicado en inglés por Global Initiative for Asthma (Iniciativa global para el asma); un esfuerzo conjunto del Instituto nacional estadounidense de corazón, pulmón y sangre y de la Organización Mundial de la Salud. Esta y otras publicaciones están disponibles en el internet en el sitio (http://www.ginasthma.com).

Síntomas

¿Qué es un ataque de asma?

Un ataque de asma se produce cuando el exceso de mucosidad hace que las vías respiratorias se hinchen y tensionen. Los ataques de asma pueden ser leves, moderados o graves. Los síntomas de un ataque de asma incluyen los siguientes:

  • Tos.

  • Tener dificultad para respirar.

  • Opresión en el pecho.

  • Respiración sibilante (respiración con un sonido ronco, agudo, con silbido o música).

  • Tos con mucosidad.

  • Respiración sibilante o respiración con silbido.

  • Dificultad para respirar y hablar.

  • Problemas para dormir.

¿Cómo puedo determinar si un ataque de asma es grave?

Debe usar (o hacer que su hijo use) un medidor de flujo máximo todos los días. Un medidor de flujo máximo mide cuánto aire sale de los pulmones. Las personas que tienen asma tienen un flujo de aire que entra y sale de los pulmones más bajo que otras personas. Medir los niveles de flujo máximo puede ayudarlo a detectar problemas en el flujo de aire antes de tener algún síntoma de asma.

Un medidor también puede ayudarlos a usted y a su médico a saber cuán graves son los ataques de asma. Usted podrá determinar cuándo debe tomar los medicamentos o cuándo necesita atención de emergencia. Las lecturas del flujo máximo también pueden ayudar a determinar los desencadenantes que empeoran los síntomas del asma.

¿Cómo puedo determinar si el asma empeora?

Los signos de empeoramiento del asma incluyen tener síntomas por la noche, una disminución del flujo máximo y la necesidad de usar su medicamento de rescate más a menudo. Hable con su médico si cree que el asma está empeorando.

Causas y factores de riesgo

¿Cuál es la causa de los síntomas del asma?

El asma puede exacerbarse por muchos motivos diferentes. Las alergias pueden hacer que los síntomas del asma empeoren. Las infecciones virales (como un resfriado), el tabaco, los contaminantes (como el humo de leña), el aire frío, el ejercicio, las emanaciones de sustancias químicas o de perfume, las infecciones de los senos paranasales y la acidez estomacal pueden provocar exacerbaciones. Para algunas personas, las emociones fuertes o el estrés pueden desencadenar un ataque de asma. Preste atención al modo en que estas cosas afectan el asma. Si usted y su médico determinan qué cosas afectan el asma, puede empezar a intentar tratarlas.

Diagnóstico y pruebas

¿Qué es un medidor de flujo máximo?

Un medidor de flujo máximo es un dispositivo portátil que mide la velocidad del flujo espiratorio máximo (PEFR, por sus siglas en inglés) o cuán rápido usted puede expulsar aire de los pulmones. Medir el flujo máximo con regularidad puede ayudarlo a saber si el asma está empeorando.

Para usar un medidor de flujo máximo, primero, deberá averiguar su "mejor flujo máximo personal". Inhale profundamente y sople tanto como pueda a través de la boquilla. Su mejor flujo máximo personal es la lectura más alta que obtiene en el medidor durante un período de 2 semanas cuando el asma se encuentra bien controlada.

¿Cómo uso un medidor de flujo máximo?

Para usar un medidor de flujo máximo, siga estos pasos:

El indicador del medidor subirá. Anote el número donde se detiene. Repita los pasos del 1 al 5 dos veces más. Anote el número más alto de los tres en la tabla de registro del medidor de flujo máximo.

  1. Mueva el indicador hasta la parte inferior de la escala numerada.

  2. Póngase de pie.

  3. Respire hondo.

  4. Cierre los labios (o haga que su hijo cierre los labios) alrededor de la boquilla del medidor de flujo. La lengua no debe ingresar en el tubo.

  5. Sople lo más fuerte y rápido posible.

¿Qué es el sistema de la zona de flujo máximo?

Una vez que usted sepa el puntaje de su mejor flujo máximo personal (o el de su hijo), su médico puede informarle cómo hacer el siguiente paso. Los puntajes del flujo máximo se colocan en "zonas" como los colores del semáforo.

  • Zona verde: Este es un puntaje del 80% al 100% del mejor puntaje personal. Indica que su asma/el asma de su hijo está bajo control. No se presentan síntomas, pero usted/su hijo debe tomar medicamentos preventivos para el asma como es habitual.

  • Zona amarilla: Este es un puntaje del 50% al 80% del mejor puntaje personal. Indica que su asma/el asma de su hijo está empeorando. Es posible que tosa o tenga respiración sibilante con frecuencia. Es posible que necesite un medicamento adicional para el asma. Siga las instrucciones por escrito de su médico o llame a su médico para obtener asesoramiento.

  • Zona roja: Este es un puntaje por debajo del 50% del mejor puntaje personal. Indica una emergencia médica. Usted/su hijo puede tener tos intensa, respiración sibilante y falta de aire, y los labios y las uñas pueden adquirir un color grisáceo o azulado. Use un inhalador u otro medicamento para abrir las vías respiratorias de inmediato. Llame a su médico de inmediato para obtener más asesoramiento.

Tratamiento

¿Cómo controlo los síntomas del asma?

El tratamiento de los síntomas implica evitar las cosas que provocan ataques de asma, llevar un registro de los síntomas y tomar medicamentos.

¿Qué medicamentos se usan para tratar el asma?

Por lo general, los medicamentos para el asma pueden dividirse en dos grupos: medicamentos para prevenir los ataques (medicamentos de control) y medicamentos para tratar los ataques (que se llaman, a veces, medicamentos de rescate). Su médico hablará con usted sobre estos medicamentos y sobre qué hacer si tiene un ataque de asma. Pida a su médico instrucciones por escrito sobre cómo tomar sus medicamentos. Es posible que su médico tenga un formulario para entregarle, o usted puede imprimir este.

¿Cómo actúan los medicamentos de control?

Los medicamentos de control ayudan a reducir la hinchazón en las vías respiratorias para prevenir ataques de asma. Los medicamentos de control deben tomarse en forma regular, tenga síntomas o no. Tardan horas o días en empezar a ayudar y no actúan bien, a menos que los tome en forma regular.

¿Cómo actúan los medicamentos de rescate?

Los medicamentos de rescate (que también se llaman medicamentos de acción rápida o de alivio rápido) proporcionan un alivio rápido durante un ataque de asma ayudando en la relajación de los músculos que rodean las vías respiratorias, lo que permite que las vías respiratorias se abran. Si siente que tiene un ataque de asma, siga las instrucciones de su médico, de inmediato, para tomar este medicamento.

Signos de advertencia de un ataque de asma

  • Flujo máximo del 50% al 80% de su mejor flujo personal.

  • Tos o respiración sibilante.

  • Falta de aire.

  • Opresión en el pecho.

Si los síntomas no responden al medicamento o si el flujo máximo cae por debajo del 50% de su mejor flujo personal, llame a su médico o diríjase directamente a la sala de emergencias más cercana (en ambulancia, si es necesario).

Prevención

¿Hay algo que pueda hacer para ayudar a evitar los ataques de asma?

Puede ayudar a evitar los ataques de asma evitando los desencadenantes (que también se llaman alérgenos) y las sustancias irritantes que pueden dar lugar a un ataque de asma. Los desencadenantes y las sustancias irritantes varían según cada persona, pero a continuación se incluyen algunos ejemplos de desencadenantes y sustancias irritantes comunes:

  • Contaminación del aire.

  • Polvo.

  • Moho.

  • Polen.

  • Humo de tabaco.

  • Caspa de las mascotas.

  • Ejercicio.

  • Cambios de temperatura.

  • Determinados alimentos.

  • Sulfito (conservante de alimentos que se encuentra en el vino tinto, la cerveza, las barras de ensaladas, las sopas deshidratadas y otros alimentos).

  • Aspirina o ibuprofeno (marcas: Advil, Motrin, Nuprin).

  • Acidez estomacal.

  • Infecciones de los senos paranasales.

  • Emociones fuertes (como llorar o reírse).

  • Perfume.

  • Desodorantes en aerosol.

  • Virus.

¿Cómo evito los desencadenantes comunes del asma?

Si el polen y el moho provocan los síntomas, use el aire acondicionado e intente mantener cerradas las ventanas del hogar y del automóvil. Cambie con frecuencia el filtro del sistema de calefacción y de refrigeración.

Para controlar el moho, limpie y ventile, con frecuencia, los baños, las cocinas y los sótanos. Use un aire acondicionado o un deshumidificador para que el nivel de humedad se mantenga inferior al 50%.

Las personas que son alérgicas al polvo son, en realidad, alérgicas al excremento de los ácaros del polvo. Para reducir los ácaros del polvo en el hogar, lave las sábanas con agua caliente (por encima de 130 °F) todas las semanas. Cubra los colchones y las almohadas con fundas herméticas, y elimine las alfombras y las cortinas. Si debe alfombrar, puede tratar la alfombra con sustancias químicas para ayudar a reducir los ácaros del polvo. Intente evitar los animales de peluche, las flores secas y otras cosas que atrapan el polvo.

Las mascotas pueden provocar problemas si es alérgico a ellas. Si tiene una mascota, manténgala alejada de su dormitorio.

No permita que se fume en el hogar ni en el automóvil. El humo de tabaco puede empeorar el asma.

Otras organizaciones

Preguntas que debe realizar a su médico

  • Mi hijo tiene asma. ¿Crecerá sin ella?

  • ¿Brindará instrucciones por escrito para el plan de tratamiento de mi hijo?

  • ¿Qué información debo entregar a la escuela de mi hijo sobre su tratamiento?

  • ¿Ayudará la prueba de alergia a determinar cuál es la causa de los síntomas del asma?

  • ¿Qué cambios puedo hacer en el hogar para aliviar los síntomas del asma de mi hijo?

  • ¿Es seguro hacer ejercicio y/o deportes con asma?

  • ¿Cuáles son los signos de una emergencia? ¿Qué debo hacer en una emergencia?

Signos de una emergencia

Llame a su médico o busque atención de emergencia de inmediato si experimenta alguno de los siguientes síntomas:

  • El medicamento de rescate no alivia los síntomas.

  • El flujo máximo sigue disminuyendo después del tratamiento o disminuye por debajo del 50% de su mejor momento.

  • Las uñas o los labios se vuelven grises o azules.

  • Tiene problemas para hablar o caminar.

  • Tiene dificultad extrema para respirar.

  • El cuello, el pecho o las costillas se retraen con cada respiración.

  • Las fosas nasales se ensanchan al respirar.

  • Los latidos cardíacos o el pulso son muy rápidos.

Modelo de tabla de flujo máximo

A continuación se encuentra un modelo de una tabla de registro del medidor de flujo máximo. Puede marcar los puntajes diarios de su hijo en un gráfico similar para determinar si el asma se encuentra en la zona verde, amarilla o roja.

Adapted from "Teach your patients about asthma. A clinician’s guide." Bethesda, Md.: National Heart, Lung, and Blood Institute, 1992; DHHS publication no. 92-2737.

Medicamentos de control y de alivio rápido

A continuación, se incluyen algunos de los medicamentos de venta con receta más comúnmente usados por las personas que tienen asma:

Medicamentos de control

  • Corticosteroides inhalados.

  • Cromolina.

  • Nedocromil.

  • Antileucotrienos.

  • Teofilina.

  • Salmeterol (agonista beta 2 inhalado de acción prolongada).

Medicamentos de alivio rápido

  • Albuterol, pirbuterol, levalbuterol o bitolterol (agonista beta 2 inhalado de acción corta).

  • Ipratropio (anticolinérgico).

  • Prednisona, prednisolona (corticosteroides orales).

El Primatene Mist Inhaler dejará de fabricarse

El Primatene Mist Inhaler, un inhalador de venta libre para el asma, ya no estará disponible después del 31 de diciembre de 2011. Si actualmente usa el Primatene Mist Inhaler, es seguro que continúe utilizándolo, siempre y cuando no esté vencido. Hable con su médico acerca de la necesidad de cambiar por un medicamento diferente para el tratamiento del asma. Para obtener más información, visite el sitio web de la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU.