Asma

¿Qué es el asma?

El asma es una enfermedad crónica (a largo plazo) de los pulmones. Inflama y estrecha las vías respiratorias. Estos son tubos que transportan el aire dentro y fuera de los pulmones. Con frecuencia comienza en la infancia, pero puede afectar a personas de todas las edades.

Las vías respiratorias de las personas que tienen asma son más sensibles a las sustancias a las que son alérgicos (alérgenos). También son sensibles a ciertas sustancias que pueden inhalarse a través del aire.

Los síntomas del asma comienzan cuando los irritantes causan que el revestimiento de las vías respiratorias se inflame (hinche) y se estreche. Los músculos alrededor de las vías respiratorias pueden causar espasmos (contraerse rápidamente). Esto hace que las vías respiratorias se estrechen aún más. Cuando el revestimiento de las vías respiratorias se inflama, produce más moco. El moco obstruye las vías respiratorias y bloquea aún más el flujo de aire. Cuando estos síntomas son graves y no se controlan fácilmente, se lo denomina un «ataque de asma».

Síntomas del asma

Un ataque de asma ocurre cuando el exceso de moco hace que los tubos de aire se hinchen y se tensen. Los ataques de asma pueden ser leves, moderados o graves. Los síntomas de un ataque de asma incluyen los siguientes:

  • Tos. La tos del asma suele empeorar temprano en la mañana y en la noche. Esto puede llevar a problemas para dormir.
  • Rigidez en el pecho. Puede sentirse sin aliento y como si algo le apretara el pecho.
  • Sibilancia. Un sonido ronco, chirriante, musical o silbido cuando respira.
  • Tos con moco.

Los ataques graves de asma pueden ser potencialmente mortales. Llame a su médico de inmediato si experimenta alguno o todos los problemas siguientes. El médico quizás desee que busque atención de emergencia de inmediato.

  • Su medicamento de rescate no alivia sus síntomas
  • Sus uñas o labios se vuelven grises o azules
  • Tiene problemas para caminar o hablar
  • Tiene dificultad extrema para respirar
  • Su cuello, pecho o costillas se retraen con cada respiración
  • Sus fosas nasales se dilatan cuando respira
  • Su ritmo cardíaco o pulso es muy rápido

¿Qué causa el asma?

No se ha determinado una causa exacta de asma. Los científicos e investigadores piensan que las causas genéticas y ambientales conducen al asma. Estas pueden incluir:

  • Uno o ambos padres tienen asma
  • Un historial genético de alergias en la familia
  • Tener ciertas infecciones respiratorias durante la infancia
  • Contacto con alérgenos o infecciones durante la infancia y la primera infancia, cuando el sistema inmunitario todavía está en desarrollo

Muchos elementos pueden causar que un ataque de asma, incluyendo:

  • alergias
  • infecciones virales (como un resfriado) e infecciones sinusales
  • tabaco
  • contaminantes del aire (como el humo de la leña)
  • aire frio
  • ejercicio
  • perfume o humos químicos
  • acidez estomacal.

Para algunas personas, las emociones fuertes o el estrés pueden desencadenar un ataque de asma. Preste atención a la forma en que estas cosas afectan su asma. Trabaje con su médico para descubrir qué cosas le molestan al asma.

¿Cómo se diagnostica el asma?

Su médico le pedirá su historia clínica, especialmente cualquier historial familiar de alergias y asma. Mantenga un registro de sus síntomas de asma y cuándo y con qué frecuencia ocurren. Su médico querrá saber qué parece desencadenar y empeorar sus síntomas.

Le realizará un examen físico. Escuchará su respiración y buscará signos de alergias y asma. Estos pueden incluir sibilancias, cavidades nasales hinchadas y afecciones alérgicas cutáneas (como eczema).

Los médicos realizarán una prueba de espirometría. Usted respirará en una máquina llamada espirómetro para ver qué tan bien funcionan sus pulmones. La misma registra la cantidad de aire y la rapidez con que inhala y exhala. Su médico puede necesitar realizar otras pruebas, como:

  • Pruebas de alergia.
  • Exámenes para descartar otras afecciones con síntomas similares al asma. Estos pueden incluir apnea del sueño o reflujo gastroesofágico.
  • Radiografía de tórax o electrocardiograma para asegurarse de que no haya nada más en sus pulmones (una enfermedad u objeto extraño) que esté causando los síntomas.

¿Se puede prevenir o evitar el asma?

El asma no se puede prevenir y no existe la cura. Puede ayudar a evitar los ataques de asma evitando los factores desencadenantes que pueden iniciar un ataque de asma. Los ejemplos de alérgenos e irritantes comunes incluyen:

  • contaminación del aire
  • polvo
  • moho
  • polen
  • humo del tabaco
  • caspa de mascotas
  • ejercicio
  • cambios en la temperatura
  • ciertos alimentos
  • sulfito (conservante de alimentos en vino tinto, cerveza, ensaladas, sopas deshidratadas y otros alimentos)
  • acidez estomacal
  • emociones fuertes (como llorar o reír)
  • perfume
  • resfriados y virus

Tratamiento

Su médico trabajará con usted para crear un plan de acción para controlar su asma. El plan incluirá reconocer sus síntomas y evitar sus desencadenantes del asma. Brindará orientación sobre cómo tomar los medicamentos de manera adecuada. Su plan lo ayudará a realizar un seguimiento de su nivel y control, y a saber cuándo buscar atención de emergencia cuando sea necesario.

Es posible que su médico le pida que use un medidor de flujo máximo para controlar sus síntomas. Un medidor de flujo máximo es un dispositivo portátil que mide su tasa de flujo espiratorio máximo (TFEM). Esta es la velocidad con la que puede expulsar el aire de sus pulmones. Medir su flujo máximo regularmente puede ayudarlo a determinar si su asma empeora.

Los medicamentos para el asma se dividen en dos grupos: medicamentos de control (para prevenir ataques) y medicamentos de rescate (para tratar ataques). Su médico le hablará sobre estos medicamentos y qué hacer si tiene un ataque de asma. Pídale a su médico instrucciones por escrito sobre cómo tomar sus medicamentos. Los siguientes son ejemplos de medicamentos que usan con mayor frecuencia las personas que tienen asma:

Medicamentos de control

  • corticosteroides inhalados
  • inhaladores de combinación
  • modificadores de leucotrieno

Medicamentos de alivio rápido

  • albuterol, pirbuterol, levalbuterol o bitolterol
  • ipratropio
  • esteroides orales (prednisona, prednisolona)

Vivir con asma

Con los tratamientos disponibles en la actualidad, la mayoría de las personas que tienen asma pueden controlar la enfermedad. Pueden tener algunos síntomas. Pueden vivir vidas normales y activas y dormir toda la noche sin interrupción por asma.

El tratamiento de los síntomas cuando los nota por primera vez es importante. Esto ayudará a prevenir que causen un ataque de asma grave. Los ataques de asma graves pueden requerir atención de emergencia. Pueden ser fatales.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Las pruebas de alergia ayudarían a determinar qué causa los síntomas del asma?
  • ¿Qué cambios puedo hacer en casa para aliviar los síntomas de mi asma o la de mi hijo?
  • ¿Es seguro hacer ejercicio y/o practicar deportes con asma?
  • ¿A mi hijo se le pasará el asma a medida que crece?
  • ¿Qué información necesito darle a la escuela de mi hijo sobre su tratamiento?