Cómo prevenir la influenza

Última actualización marzo 2021 | Este artículo fue creado por el personal editorial de familydoctor.org y revisado por Deepak S. Patel, MD, FAAFP, FACSM

La influenza (también llamada “gripe”) es una infección viral en la nariz, la garganta y los pulmones. Alrededor del 10 al 20 por ciento de los estadounidenses contraen gripe cada año. Algunas personas pueden enfermarse gravemente e, incluso, morir a causa de la gripe.

La gripe puede causar fiebre, tos, dolor de garganta, secreción o congestión nasal, dolores de cabeza, dolores musculares y cansancio. La mayoría de las personas se sienten mejor después de 1 a 2 semanas. Sin embargo, para algunas personas, la gripe provoca enfermedades graves, como la neumonía y hasta la muerte.

El camino hacia una mejor salud

Usted puede reducir el riesgo de contraer la gripe lavándose las manos con frecuencia, lo cual detiene la propagación de gérmenes. Comer de manera saludable, hacer ejercicio y dormir lo suficiente también desempeñan un papel importante en la prevención de la gripe, porque estos hábitos ayudan a estimular su sistema inmunológico.

Si bien debe seguir las pautas anteriores, la mejor manera de evitar enfermarse gravemente a causa de la gripe es vacunarse contra la influenza todos los años. Cada otoño, debe recibir la vacuna tan pronto como esté disponible. También puede recibirla en cualquier momento durante la temporada de gripe (generalmente hasta marzo). La vacuna está disponible por inyección o por aerosol nasal (LAIV4).

Las vacunas actúan exponiendo su sistema inmunológico a una forma inactiva (muerta) del virus de la gripe. Su cuerpo acumulará anticuerpos contra el virus para protegerlo de contraer gripe. La vacuna en forma de aerosol nasal contiene virus vivos pero debilitados. No puede contagiarse gripe por la vacuna contra la gripe ni por la vacuna en aerosol nasal.

La vacuna contra la gripe es segura. Hay muy pocos efectos secundarios. Después de recibir la vacuna contra la gripe, su brazo puede estar dolorido por algunos días. Es posible que tenga un poco de fiebre, que se sienta cansado o que le duelan los músculos por un período breve. Si recibió la vacuna en forma de aerosol nasal, es posible que tenga secreción nasal, dolor de cabeza, tos o dolor de garganta.

¿Quién debería vacunarse contra la gripe?

Todas las personas mayores de seis meses de edad deben recibir la vacuna contra la gripe. Además, las mujeres que estarán embarazadas durante la temporada de gripe deben vacunarse. El embarazo puede aumentar su riesgo de complicaciones por la gripe. También es seguro recibir la vacuna contra la gripe mientras amamanta a su bebé. La vacuna contra la gripe no puede enfermar al bebé que está amamantando.

Hay algunas personas que deben consultar con su médico antes de vacunarse contra la gripe:

  • Personas que han tenido una reacción alérgica grave a una vacuna contra la gripe en el pasado
  • Personas que son alérgicas a los huevos
  • Personas que previamente desarrollaron el síndrome de Guillain-Barré (una reacción reversible que causa la pérdida parcial o completa del movimiento de los músculos, debilidad o sensación de hormigueo en el cuerpo) dentro de las seis semanas posteriores a vacunarse contra la gripe
  • Niños menores de seis meses de edad

Las mujeres que están embarazadas durante la temporada de gripe no pueden recibir la vacuna en forma de aerosol nasal.

Aspectos a tener en cuenta

Algunas personas que se vacunan contra la gripe todavía pueden contraerla. Cada año, la vacuna contra la gripe contiene diferentes cepas (tipos) del virus. Las cepas elegidas son aquellas que los científicos creen que es más probable que aparezcan en los Estados Unidos ese año. Si la elección es correcta, la vacuna puede ser tan efectiva como en un 70 a 90% para prevenir la gripe en adultos sanos. Si contrae la gripe después de vacunarse, sus síntomas pueden ser más leves que si no se hubiera vacunado. La vacuna contra la gripe también le ayudará a reducir el riesgo de padecer complicaciones por la gripe.

Además, si se enferma, es posible que pueda tomar medicamentos antivirales contra la gripe. Estos son medicamentos recetados que pueden usarse para ayudar a tratar la gripe. Si toma uno de estos medicamentos dentro de los dos días de haberse enfermado, puede disminuir sus síntomas, disminuir la cantidad de tiempo que esté enfermo y volverse menos contagioso para otras personas. Sin embargo, la mayoría de las personas sanas que tienen gripe mejoran sin usar un medicamento antiviral para la gripe. Su médico decidirá si uno de estos medicamentos es adecuado para usted.

Si se enferma, quédese en casa y trate de aislarse de los demás. Si está cerca de otras personas, cúbrase la boca al toser y lávese las manos con frecuencia para evitar la propagación de la gripe.

¿Quiénes corren mayor riesgo de sufrir complicaciones por la gripe?

Las siguientes personas tienen un mayor riesgo de complicaciones por la gripe:

  • Niños pequeños, especialmente los menores de dos años
  • Adultos mayores de 65 años
  • Todas las mujeres que están o estarán embarazadas durante la temporada de gripe
  • Personas que viven en hogares de ancianos o centros de atención a largo plazo
  • Personas que tienen problemas de salud a largo plazo

Para obtener más información acerca de la vacuna contra la gripe, puede llamar a la Línea Directa Nacional de Información sobre Inmunización de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades a estos números:

  • 1-800-232-2522 (en inglés)
  • 1-800-232-0233 (en español)

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Hay vitaminas o suplementos que pueda tomar para reducir las probabilidades de contraer la gripe?
  • ¿Cuándo es demasiado tarde para recibir la vacuna contra la gripe?
  • ¿Debo vacunarme contra la gripe si ya he tenido gripe?
  • ¿Qué efectos secundarios podría tener la vacuna contra la gripe?
  • ¿Debería vacunarme contra la gripe si alguna vez he tenido una reacción a una vacuna contra la gripe?
  • Si decido no recibir la vacuna contra la gripe, ¿eso me pone en riesgo de complicaciones si luego me contagio la enfermedad?