Suplementos alimenticios: lo que usted necesita saber

Los suplementos dietéticos son cualquier sustancia que tome para mejorar su salud o bienestar. Esto incluye vitaminas, minerales y hierbas. La forma más común es una píldora o cápsula. También puede obtenerlos en polvo, bebidas y alimentos. Estos suplementos no están destinados a curar enfermedades o condiciones de salud. Una excepción es si  la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA por sus siglas en inglés) ha aprobado sus propiedades beneficiosas para la salud.

El camino hacia una mejor salud

Las vitaminas y minerales se conocen como micronutrientes. Estos alimentan su cuerpo y lo ayudan a mantenerse saludable. Puede obtenerlos comiendo una variedad de alimentos en su dieta diaria. Esto asegura que el cuerpo pueda absorberlos adecuadamente.

Debe intentar comer una variedad de alimentos saludables, como frutas, verduras, carnes magras y pescado. Si no lo hace, es posible que no obtenga todos los micronutrientes que su cuerpo necesita. Tomar un multivitamínico puede ayudar. No hay pruebas de que ayuden a reducir el riesgo de cáncer o enfermedad cardíaca.

Las personas que pueden beneficiarse de los multivitamínicos incluyen:

  • Las mujeres embarazadas o que intentan quedar embarazadas:
  • Mujeres que están amamantando.
  • Mujeres que tienen períodos menstruales abundantes.
  • Mujeres que han pasado por la menopausia.
  • Personas que no comen productos animales. Esto incluye vegetarianos y veganos.
  • Personas que se han sometido a una cirugía de bypass gástrico para perder peso.
  • Personas que tienen enfermedades del estómago, el hígado, el páncreas o la vesícula biliar.
  • Personas que tienen problemas de salud digestiva. Esto incluye enfermedades gastrointestinales, intolerancia a la lactosa o alergias alimentarias.

De acuerdo con el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA, por sus siglas en inglés), los adultos estadounidenses pueden no obtener suficiente cantidad de los micronutrientes que se describen a continuación.

Nutriente Cantidad diaria recomendada (RDA por sus siglas en inglés)
Calcio 1.000 miligramos (mg) para hombres y mujeres entre 31 y 50 años
  1.200 mg para mujeres mayores de 50 años
  1.000 mg para hombres entre 51-70 años
  1.200 mg para hombres mayores de 70 años
Fibra 25 gramos (g) para las mujeres
38 g para los hombres
Ácido Fólico / Folato 400 microgramos (mcg)
Hierro 8 mg para los hombres
18 mg para mujeres de 19 a 50 años
  8 mg para mujeres mayores de 51 años
Magnesio 320 mg para mujeres mayores de 50 años
420 mg para hombres mayores de 50 años.
Potasio 4.700 mg para hombres y mujeres mayores de 50 años
Vitamina A 2.310 unidades internacionales (UI) para mujeres
3.000 unidades internacionales para los hombres
Vitamina B12 2.4 mcg
Vitamina C 75 mg para las mujeres
90 mg para los hombres
Vitamina D 600 UI
800 UI para hombres y mujeres mayores de 70 años
Vitamina E 15 mg

Cientos de otros suplementos están disponibles. Prometen tratar una variedad de síntomas. Sin embargo, a menudo falta evidencia para respaldar estas afirmaciones. Algunas de las hierbas más populares incluyen:

  • sulfato de condroitina
  • coenzima Q10 (CoQ10)
  • Enzimas digestivas
  • equinácea
  • ajo
  • gingko biloba
  • ginseng
  • glucosamina
  • kava
  • melatonina
  • fitoestrógenos, como el cohosh negro, el dong quai y la soja
  • probióticos
  • palma enana americana
  • Hierba de San Juan

Hable con su médico antes de comenzar a tomar un suplemento dietético. Éste puede contarle sobre los beneficios y riesgos de tomarlos. Asegúrese de que él o ella sepan sobre cualquier cosa que ya haya tomado. Esto incluye todos los medicamentos, tanto recetados como de venta libre. Esto se debe a que algunos medicamentos y suplementos pueden reaccionar de manera negativa. Lea la lista de ingredientes en los suplementos para asegurarse de saber qué más contiene. No tome más de la dosis recomendada en la etiqueta, a menos que su médico lo apruebe. El hecho de que un suplemento se anuncie como «natural» no significa que sea seguro.

Aspectos a tener en cuenta

Hable con su médico si cree que no está recibiendo suficientes vitaminas y minerales en su dieta. Él o ella pueden ayudarlo a decidir qué micronutrientes necesita. Su médico también puede recomendar un suplemento dietético. Esto dependerá de su salud y estilo de vida en general. Los suplementos pueden causar problemas con los tratamientos contra el cáncer o la cirugía. Su médico sabrá si interactúan con alguna condición de salud que tenga.

Por ejemplo, los alimentos ricos en vitamina E y betacaroteno son saludables. Sin embargo, el  Grupo de Trabajo de Servicios Preventivos (USPSTF por sus siglas en inglés) y la Academia Americana de Médicos de Familia (AAFP por sus siglas en inglés) recomiendan no tomar vitamina E o betacaroteno para la prevención de las enfermedades cardiovasculares y el cáncer. Las personas que fuman o tienen riesgo de cáncer de pulmón también deben evitar el betacaroteno. Puede aumentar el riesgo de cáncer de pulmón.

Las compañías de medicamentos siguen las regulaciones de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA por sus siglas en inglés). Algunos fabricantes de suplementos dietéticos siguen las Normas de calidad de la Convención de Farmacopea de los Estados Unidos (USP por sus siglas en inglés). Esto significa que se ofrecen como voluntarios para probar sus productos. Una compañía externa los verificará por la calidad y pureza de sus productos antes de que se vendan. Estos suplementos muestran referencias adicionales en sus etiquetas. Busque que digan «Verificado por USP» o «Calidad aprobada por ConsumerLab.com».

Los suplementos dietéticos generalmente son seguros siempre que no se usen en cantidades excesivas. Esto es especialmente cierto para las vitaminas liposolubles A y E. Verifique la cantidad diaria recomendada (RDA por sus siglas en inglés) en la etiqueta. Tomar demasiado puede causar efectos secundarios dañinos.

Sin embargo, algunos suplementos herbales pueden no ser seguros. Podrían contener ingredientes no listados que lo podrían enfermar. Los medicamentos que no figuran en la etiqueta pueden incluir esteroides o estrógenos. Los productos pueden incluso contener sustancias tóxicas o venenosas. Los ejemplos incluyen arsénico, mercurio, plomo y pesticidas. Deben retirarse del mercado los suplementos si se determina que contienen ingredientes tóxicos.

Preguntas para hacerle al médico

  • ¿Son seguros los suplementos dietéticos?
  • ¿Son más seguros los suplementos dietéticos «naturales»?
  • ¿Cómo sé si necesito un suplemento dietético?
  • ¿Qué suplementos herbales podrían ser beneficiosos para mí?
  • ¿Cómo sé qué dosis debo tomar?
  • ¿Con qué frecuencia debo tomar un suplemento dietético?
  • ¿Se considera una vitamina un suplemento dietético?
  • ¿Pueden los suplementos dietéticos interactuar con los alimentos o medicamentos que estoy tomando?
  • ¿Los suplementos herbales pueden causar efectos secundarios?
  • ¿Pueden los suplementos dietéticos que tomo interferir con los resultados de laboratorio?
  • ¿Hay alguien que deba evitar tomar suplementos dietéticos?
  • Hay tantos suplementos dietéticos disponibles en la tienda. ¿Cómo elijo el adecuado para mí?
  • ¿Puedo tomar suplementos herbales si estoy embarazada o amamantando?
  • ¿Qué tipos de suplementos son seguros para los niños?