Productos y suplementos herbales para la salud

Los productos y suplementos herbales para la salud se han convertido en una industria de miles de millones de dólares. Una hierba, o un extracto natural, son una planta o parte de una planta que las personas usan para tratar de mantenerse saludables o para tratar enfermedades y afecciones de salud. Un producto o suplemento herbal para la salud a base de hierbas (también llamado producto botánico o extracto natural) es un tipo de suplemento dietético que contiene una o más hierbas.

Estos suplementos pueden tener efectos fuertes en el cuerpo, pero no están regulados por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés). Están disponibles en muchas formas, incluso en bolsas de té, cápsulas, comprimidos, líquidos y polvos. Ejemplos de productos y suplementos de salud a base de hierbas comunes incluyen cohosh negro, equinácea, ajo, ginkgo, palma enana americana y hierba de San Juan.

Camino hacia la salud mejorada

Los productos y suplementos herbales están destinados a mantener la salud o tratar problemas de salud. Sin embargo, como se mencionó anteriormente, no están regulados por la FDA. Esto se debe a que la FDA considera que los suplementos herbales son alimentos, no medicamentos. La etiqueta de un suplemento de hierbas puede decir cómo podría ayudar, pero no puede afirmar que sea un tratamiento para ninguna enfermedad. Según la FDA, “los suplementos dietéticos no están destinados a tratar, diagnosticar, curar o aliviar los efectos de las enfermedades”.

La  Biblioteca Nacional de Medicina de los Estados Unidos proporciona una buena guía en la que se muestra para qué se pueden usar hierbas y suplementos específicos. Estas hierbas, por ejemplo, pueden usarse de las siguientes maneras:

  • Se puede tomar ginseng americano para reducir el estrés, estimular el sistema inmunológico, mejorar la digestión y más.
  • La manzanilla alemana puede tomarse para mejorar la calidad del sueño, reducir la ansiedad y ayudar con enfermedades gastrointestinales.
  • La canela se puede utilizar para tratar problemas gastrointestinales, pérdida del apetito y diabetes.

Existen muchos productos herbales y suplementos que prometen tratar una variedad de síntomas. Sin embargo, siempre debe hablar con su médico de familia antes de comenzar a tomar algo nuevo. Nunca tome más de la dosis recomendada en la etiqueta y siempre consulte con el médico para asegurarse de que el suplemento no interfiera con ningún medicamento que ya esté tomando.

Cuestiones a considerar

¿Son seguros para la salud los productos y suplementos herbales?

Las hierbas no son necesariamente más seguras que los ingredientes de los medicamentos de venta libre y los medicamentos recetados solo porque provienen de la naturaleza. Aunque los productos y suplementos herbales para la salud se anuncian como “naturales”, sus ingredientes no son necesariamente naturales para el cuerpo humano. Pueden tener efectos fuertes en el cuerpo. También pueden causar efectos desagradables para la salud (también llamados efectos adversos). Los investigadores han estudiado los beneficios y riesgos de algunos productos y suplementos herbales para la salud, pero otros deben estudiarse más.

¿La Administración de Alimentos y Medicamentos de los EE. UU. (FDA) regula los productos y suplementos herbales para la salud?

Todos los medicamentos de venta libre y recetados que puede comprar deben ser “aprobados” por la FDA como seguros y efectivos. Pero la FDA define los suplementos dietéticos como una categoría de alimentos, no como medicamentos. Por esta razón, la FDA no exige pruebas de su seguridad y eficacia para diagnosticar, prevenir, tratar o curar enfermedades. En su lugar, depende del fabricante asegurarse de que un producto o suplemento herbal para la salud sea seguro antes de venderse.

La FDA puede retirar productos o suplementos herbales para la salud del mercado si se considera que no son seguros (por ejemplo, si causan efectos adversos graves) o si contienen ingredientes que no figuran en la etiqueta (por ejemplo, sustancias nocivas).

¿Cómo puedo saber qué hay en los productos y suplementos herbales para la salud?

Por ley, los fabricantes de productos y suplementos herbales para la salud son responsables de asegurarse de que sus etiquetas sean precisas y veraces. La FDA requiere la siguiente información en las etiquetas:

  • nombre del producto o suplemento;
  • nombre y dirección del fabricante o distribuidor;
  • lista completa de ingredientes;
  • cantidad del producto o suplemento en el envase o paquete.

Evite cualquier producto o suplemento de salud herbal que no incluya esta información.

Los Institutos Nacionales de la Salud mantienen la base de datos de etiquetas de suplementos dietéticos. Es una base de datos en línea que proporciona información sobre la etiqueta de miles de suplementos dietéticos. Puede buscar suplementos por nombre de marca, ingrediente activo o fabricante.

¿Cómo puedo utilizar productos o suplementos herbales para la salud de manera segura?

No tome productos o suplementos herbales para la salud sin hablar primero con su médico de familia. Si utiliza un producto o suplemento herbal, lea las instrucciones en la etiqueta para saber cuánto debe tomar y con qué frecuencia. Nunca debe tomar más de la cantidad recomendada. Si tiene alguna pregunta sobre cuánto tomar, consulte a su médico.

El Centro Nacional de Medicina Complementaria y Alternativa (NCCAM, por sus siglas en inglés) y la Oficina de Suplementos Dietéticos son buenas fuentes de información sobre productos y suplementos herbales para la salud.

¿Cómo puedo almacenar de forma segura los productos y suplementos herbales para la salud?

Almacene todos los productos y suplementos herbales para la salud fuera del alcance y la vista de los niños pequeños. No los guarde en un lugar que esté caliente y húmedo (por ejemplo, un baño o un mueble en el baño). Mantener estos productos en un lugar fresco y seco ayudará a evitar que se vuelvan menos efectivos antes de su fecha de vencimiento.

¿Es seguro tomar productos y suplementos herbales para la salud si tengo problemas de salud?

Es posible que los productos y suplementos herbales para la salud no sean seguros si usted tiene ciertos problemas de salud o si está embarazada o amamantando. Los niños y los adultos mayores también pueden tener un mayor riesgo a los efectos adversos de estos productos, porque sus cuerpos procesan los ingredientes de manera diferente.

Si va a someterse a una cirugía, informe al médico sobre los productos y suplementos herbales para la salud que esté usando. Estos productos pueden causar problemas con la cirugía, incluso problemas hemorrágicos con anestesia. Debe dejar de usar productos o suplementos herbales para la salud al menos dos semanas antes de la cirugía o antes, si su médico lo recomienda.

Ya sea que tenga un problema de salud o no, siempre es mejor hablar con su médico de familia antes de tomar cualquier producto o suplemento de salud a base de hierbas.

¿Los productos o suplementos herbales para la salud pueden cambiar la manera en que funcionan los medicamentos de venta libre o con receta?

Sí. Los productos o suplementos herbales para la salud pueden afectar la forma en que el cuerpo procesa los medicamentos. Cuando esto sucede, es posible que su medicamento no funcione como debería. Por ejemplo, la hierba de San Juan reduce la cantidad de ciertos medicamentos absorbidos por el cuerpo. Cuando esto sucede, es posible que los medicamentos no se absorban a niveles suficientemente altos para ayudar a las enfermedades para las que se recetan. Esto puede causar graves problemas.

Si toma algún medicamento de venta libre o recetado, hable con su médico antes de tomar cualquier tipo de producto o suplemento de salud a base de hierbas.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Cómo puedo saber si necesito tomar un suplemento herbal?
  • ¿Cómo puedo saber qué cantidad de un suplemento herbal debo tomar?
  • ¿Qué suplementos herbales podrían ser beneficiosos para mí?
  • ¿Puede algún suplemento herbal interferir con alguna de mis recetas?
  • ¿Los suplementos herbales causan efectos secundarios?
  • ¿Hay alguien que debería evitar tomar suplementos herbales?
  • ¿Cómo elijo los suplementos herbales correctos?
  • ¿Puedo tomar suplementos herbales si estoy embarazada o amamantando?
  • ¿Qué suplementos herbales son seguros para los niños?

Recursos