Cáncer: Vocabulario médico

Obtener un diagnóstico de cáncer puede ser abrumador. Tiene que lidiar con sus sentimientos. Pero también tiene que lidiar con un nuevo lenguaje, con palabras que nunca antes tuvo que usar.

El camino hacia una mejor salud

Los siguientes son términos que usted puede oír durante el diagnóstico y el tratamiento del cáncer:

Terapia adyuvante: terapia utilizada para matar las células cancerosas restantes que quedan después del tratamiento primario, generalmente una cirugía. Podría incluir quimioterapia, radioterapia o terapia hormonal.

Directivas anticipadas: instrucciones sobre qué tipo de atención le gustaría recibir (o no recibir) en caso de no poder tomar decisiones médicas. Incluye testamentos en vida y orden de no resucitar (DNR, por sus siglas en inglés).

Benigno: no canceroso. Cualquier tumor, crecimiento o anormalidad celular que no sea cancerosa. El crecimiento no se extenderá a tejidos más profundos u otras partes del cuerpo. También se denomina no maligno.

Terapia biológica: terapia que usa sustancias hechas de organismos vivos para atacar las células cancerosas. Las sustancias pueden ocurrir naturalmente en el cuerpo. También pueden fabricarse en un laboratorio. Algunas terapias afectan el sistema inmune. Otras atacan células cancerosas específicas.

Biopsia: extracción de una pequeña porción de tejido para analizar si es canceroso.

Carcinoma in situ (CIS): un grupo de células anormales que permanecen en el lugar donde se formaron por primera vez. Las células pueden convertirse en cáncer y propagarse a los tejidos cercanos.

Quimioterapia: terapia que usa medicamentos especiales para dañar y matar células cancerosas.

Ensayos clínicos: estudios de investigación que involucran pacientes reales. Ayudan a encontrar mejores formas de controlar el cáncer (y otras afecciones médicas). Estudian prevención, detección, diagnóstico y tratamiento.

Colonoscopía: inserción de un tubo largo, flexible e iluminado a través del recto y dentro del colon. Esto le permite al médico controlar el revestimiento del colon en busca de anomalías.

Colposcopía: procedimiento donde se usa un instrumento iluminado y con aumento (colposcopio) para buscar problemas en la vagina y el cuello uterino.

Medicina complementaria y alternativa (CAM, por sus siglas en inglés): terapia utilizada durante o después del tratamiento del cáncer para ayudar a aliviar los síntomas del cáncer o los tratamientos estándar. Los ejemplos incluyen meditación, yoga, asesoramiento espiritual, acupuntura y estimulación nerviosa eléctrica transcutánea (TENS, por sus siglas en inglés).

Terapia hormonal: tratamiento que agrega, elimina o bloquea hormonas para retrasar el crecimiento de las células cancerosas.

Inmunoterapia: un tipo de terapia biológica. Estimula o suprime el sistema inmune para ayudar al cuerpo a combatir el cáncer.

Cáncer invasivo: cáncer que comienza en un área del cuerpo y se propaga al tejido circundante. También se denomina cáncer infiltrante.

Localizado: cáncer que está confinado a un área determinada y no se ha diseminado.

Ganglios linfáticos: órganos pequeños en forma de frijol que ayudan a combatir infecciones y enfermedades. Estos forman parte del sistema linfático. Los grupos de ganglios se encuentran en diferentes áreas, incluyendo el cuello, la axila, el abdomen y la ingle.

Sistema linfático: una red de tejidos y órganos que producen, almacenan y transportan glóbulos blancos. Estas células combaten la infección y la enfermedad. Incluye la médula ósea, el bazo, los ganglios linfáticos y los vasos linfáticos. El cáncer puede usar este sistema para propagarse a otras partes del cuerpo.

Linfoma: cáncer que comienza en las células del sistema inmune.

Tumorectomía: cirugía que elimina tejido anormal o canceroso en el seno.

Maligno: canceroso. Las células cancerosas están presentes en un tumor y pueden diseminarse a otras partes del cuerpo.

Mamografía: una radiografía de los senos para verificar si hay anormalidades.

Mastectomía: cirugía para extirpar la totalidad o parte de la mama.

Melanoma: una forma de cáncer que comienza en los melanocitos. Estas son células que producen el pigmento denominado melanina. Puede comenzar en un lunar en la piel o en otros tejidos con pigmento. Estos incluyen el ojo o los intestinos.

Metástasis: la propagación de las células cancerosas desde donde se formaron por primera vez a otra área del cuerpo. Las células cancerosas se separan del tumor primario. Viajan a través de la sangre o el sistema linfático a otras áreas. Por ejemplo, las células del cáncer de mama pueden diseminarse a los ganglios linfáticos o las células de cáncer de pulmón pueden viajar al cerebro.

Terapia neoadyuvante: tratamiento dado para reducir un tumor antes del tratamiento principal (generalmente cirugía). A menudo incluye quimioterapia o radiación.

No melanoma: un tipo de cáncer de piel donde las células cancerosas no se encuentran en los melanocitos.

Oncólogo: un médico que se especializa en cáncer y su tratamiento.

Oncología: el estudio del cáncer.

Cuidados paliativos: terapia que se enfoca en mejorar la calidad de vida en lugar de curar su cáncer.

Prueba de Papanicolaou: una prueba que implica el raspado y el estudio de las células que recubren el cuello uterino. Se usan para detectar células precancerosas y cancerosas. También se denominan pruebas “pap”.

Patólogo: un médico que identifica enfermedades estudiando las células bajo un microscopio.

Pólipo: un crecimiento de tejido normal que sobresale del revestimiento de un órgano, como el colon.

Precanceroso: se refiere a las células que tienen el potencial de convertirse en cancerosas.

Pronóstico: el resultado esperado de una enfermedad y las posibilidades de recuperación.

Prótesis: un reemplazo artificial para una parte del cuerpo, como un seno o una pierna.

Prueba de antígeno prostático específico (PSA): mide la cantidad de una proteína en la sangre. La proteína es creada por la glándula prostática. Una cantidad elevada podría ser el resultado de una infección, un agrandamiento de próstata o de cáncer de próstata.

Terapia de radiación: utiliza rayos de alta energía o materiales radiactivos para dañar o matar células cancerosas.

Cirugía reconstructiva: repara la piel y los músculos después de que se haya realizado una cirugía para eliminar el cáncer. A menudo se usa para reconstruir un seno después de una mastectomía.

Recurrencia: el desarrollo de células cancerosas después del tratamiento del cáncer. Podría estar en la misma área u otra parte del cuerpo

Remisión: cuando los signos y síntomas de cáncer disminuyen o desaparecen, pero el cáncer aún puede estar en el cuerpo. Puede ser temporal o permanente.

Sarcoma: un cáncer que se desarrolla en los tejidos que sostienen y conectan el cuerpo. Estos incluyen grasa, músculo y cartílago.

Etapas del cáncer: una forma de describir el alcance del cáncer en el cuerpo. Por lo general, se basa en el tamaño del tumor, si los ganglios linfáticos contienen cáncer y si el cáncer se diseminó a otras áreas del cuerpo.

Tumor: una masa anormal de tejido que se forma cuando las células normales comienzan a cambiar y crecer anormalmente. Puede ser benigno (no canceroso) o maligno (canceroso). También se lo puede denominar nódulo, masa o neoplasia.

Aspectos a tener en cuenta

Estos son solo algunos de los términos que puede escuchar en el consultorio de su médico si tiene cáncer. Si su médico alguna vez usa una palabra que usted no comprende, pregúntele qué significa. También puede buscar listas de palabras comunes relacionadas con el cáncer en línea. La lista del Instituto Nacional del Cáncer tiene más de 8.000 palabras en su base de datos en línea.

Preguntas para hacerle a su médico

  • No sé lo que significan todas estas palabras. ¿Pude explicarme?
  • ¿Tiene un folleto que me puede dar que explique algunos de estos conceptos?
  • ¿Dónde puedo pedir ayuda para entender mi diagnóstico de cáncer?