Descripción general

¿Qué es la sífilis?

La sífilis es una infección grave que se transmite de una persona a otra a través del contacto sexual. La provoca una bacteria (germen). Una persona puede contraer sífilis al tocar la sangre o las llagas de una persona que tiene sífilis, en especial las llagas en la boca, el pene, la vagina o el ano (la abertura del recto) de la persona.

¿Debo informar a mi pareja sexual que tengo sífilis?

Sí, debe informar a su pareja que tiene sífilis. Luego, su pareja puede averiguar si esta tiene sífilis también. Si no se siente cómodo informando a su pareja sexual, su médico puede ayudarlo. En algunos lugares, el departamento de salud local puede informar a las parejas sexuales que podrían tener sífilis y que deberían realizarse una prueba. Si lo desea, su nombre puede mantenerse en secreto.

Síntomas

¿Cuáles son los síntomas de la sífilis?

La primera etapa de la sífilis se llama sífilis primaria y por lo general se produce entre 10 días y 3 meses después de la exposición. En los hombres, el primer signo de sífilis podría ser una llaga en el pene. En las mujeres, el primer signo podría ser una llaga en la zona alrededor de la vagina o en el interior de esta. Es posible que usted ni siquiera se dé cuenta de que tiene una llaga, porque, por lo general, las llagas de la sífilis no duelen. Las llagas desaparecen después de 3 a 6 semanas. También es posible que se produzca el agrandamiento de los ganglios linfáticos (glándulas) de la ingle.

Si no trata la sífilis en forma temprana, se propaga de la llaga a la sangre. Cuando la sífilis ingresa en la sangre, puede avanzar a la etapa secundaria y provocar muchos problemas. El signo más común es un sarpullido. Por lo general, el sarpullido es marrón rojizo y puede presentarse en cualquier lugar del cuerpo (incluso en las palmas de las manos y las plantas de los pies). El sarpullido aparece de 2 a 10 semanas después de la aparición de las llagas. Otros signos de sífilis secundaria incluyen fiebre, ganglios linfáticos hinchados, dolor de garganta, dolores por todo el cuerpo, llagas en la boca y fatiga.

Después de recuperarse de una etapa secundaria de sífilis, la enfermedad puede pasar a la etapa latente. Esta etapa no produce ningún síntoma, pero la infección todavía está presente en el cuerpo.

Después de muchos años, las personas que tienen sífilis y no reciben tratamiento pueden desarrollar la cuarta etapa de la sífilis, que se llama sífilis terciaria. Esta etapa puede provocar problemas en el cerebro y en la médula espinal. La sífilis terciaria podría causar daños en el corazón y también en otros órganos.

Algunas personas con sífilis no tienen ningún signo de infección. En otras personas, los signos podrían ser muy leves. Incluso es posible que no sepan que tienen sífilis. Pero incluso si no tienen signos o si estos desaparecen por sí solos, la infección todavía está viva y puede provocar problemas de salud graves muchos años después.

Causas y factores de riesgo

¿Cómo contraje la sífilis?

La sífilis casi siempre se transmite por contacto sexual. También puede transmitirse de una madre que tiene la infección a su bebé durante el embarazo.

A veces, la sífilis puede evitarse aplicando prácticas de relaciones sexuales más seguras, como el uso de condones y el uso de "diques dentales" durante el sexo oral. Las llagas de la sífilis deben cubrirse con un vendaje para evitar que la infección se propague.

Diagnóstico y pruebas

¿Cómo sabrá mi médico que tengo sífilis?

Un análisis de sangre puede indicar con certeza si usted tiene sífilis. A veces, otras pruebas pueden mostrar cuánto se ha propagado la sífilis. Por ejemplo, es posible que su médico desee examinar su líquido cefalorraquídeo. Esta es una manera de ver si la bacteria de la sífilis se ha propagado al sistema nervioso.

Tratamiento

¿Cuál es el tratamiento para la sífilis?

La sífilis puede curarse con penicilina, que es un antibiótico. La penicilina se da como una inyección. Si usted ha tenido sífilis durante 1 año o menos, solo necesita recibir 1 inyección. Si ha tenido sífilis durante más de 1 año, necesitará 2 inyecciones o más. Si es alérgico a la penicilina, asegúrese de informárselo a su médico.

Si tiene un caso avanzado de sífilis, podría necesitar un tratamiento más fuerte. Es posible que reciba inyecciones de penicilina todos los días durante 10 días. Esto puede realizarse en el consultorio del médico o en una clínica. Algunas personas necesitan ir al hospital para recibir tratamiento con penicilina por vía intravenosa (por vía IV).

Si usted es mujer y está embarazada, es muy importante que reciba tratamiento de inmediato. La sífilis puede provocar defectos de nacimiento e, incluso, la muerte en un bebé por nacer.

¿Cómo sabré que me he curado de la sífilis?

Después del tratamiento, su médico le pedirá que regrese varias veces para realizarle análisis de sangre. Estos análisis indicarán si el antibiótico mató a todas las bacterias de la sífilis.

Complicaciones

¿Cuál es la conexión entre la sífilis y el VIH?

La sífilis puede transmitirse de una persona a otra durante las relaciones sexuales. Si usted contrajo sífilis, podría también haber contraído VIH u otra infección de transmisión sexual (STI, por sus siglas en inglés), como clamidia o gonorrea. Si usted tiene una llaga de sífilis, es más fácil que la infección por el VIH ingrese en el cuerpo a través de esa llaga. Si usted tiene sífilis, debe realizarse una prueba de detección del VIH, de clamidia y de gonorrea.

Un simple examen y algunas pruebas de laboratorio pueden indicar si usted tiene estas infecciones. Si usted tiene VIH y sífilis, asegúrese de que su médico se entere del VIH, así usted puede recibir el tratamiento adecuado y atención continua.

Otras organizaciones

Preguntas que debe realizar a su médico

  • ¿Cuál es el mejor tratamiento para mí?

  • ¿Cuánto durará mi tratamiento?

  • ¿En qué etapa de la sífilis estoy?

  • ¿Le he transmitido la sífilis a mi bebé por nacer?

  • ¿Es posible tener relaciones sexuales con mi pareja sin transmitirle la sífilis?

  • ¿Estoy en riesgo de desarrollar alguna otra enfermedad?

  • Tengo una llaga en los genitales. ¿Hay alguna medida que pueda tomar para que deje de doler?

  • ¿Existe algún medicamento o suplemento que deba evitar tomar mientras recibo tratamiento para la sífilis?

Las Citas

  • Resolving the Common Clinical Dilemmas of Syphilis by NR Birnbaum, M.D., RH Goldschmidt, M.D., and WO Buffett, M.D.( 04/15/99, http://www.aafp.org/afp/990415ap/2233.html)