Pica

¿Qué es la pica?

La pica es un trastorno alimenticio compulsivo en el que las personas ingieren objetos no comestibles. La tierra, arcilla o pintura descascarada son los elementos más comunes. Entre los elementos menos comunes están el pegamento, el cabello, las cenizas de cigarrillos y las heces. El trastorno es más común en los niños y afecta del 10% al 30% de los niños pequeños de 1 a 6 años de edad. También puede ocurrir en niños y adultos con discapacidades intelectuales y del desarrollo, como el autismo. En raras ocasiones, las mujeres embarazadas tienen antojos de elementos extraños no alimenticios. Para estas mujeres, la pica implica comer tierra y puede estar relacionada con una deficiencia de hierro y zinc.

Síntomas de la pica

Los síntomas de la pica están relacionados con los elementos no comestibles que la persona haya ingerido. Entre los síntomas están:

  • Malestar estomacal.
  • Dolor de estómago.
  • Sangre en las heces (que puede ser un signo de úlcera provocada por ingerir elementos no comestibles).
  • Problemas intestinales (como estreñimiento o diarrea).

Estos síntomas son el resultado del contenido tóxico, venenoso y bacteriano de los artículos no comestibles. El consumo repetido de elementos no comestibles durante un tiempo puede provocar:

  • Envenenamiento por plomo (por comer pintura descascarada que contiene plomo).
  • Un bloqueo o desgarro intestinal (por comer objetos duros, como piedras).
  • Lesiones en los dientes.
  • Infecciones (por los organismos y parásitos que ingresan en el cuerpo y causan enfermedades).

¿Cómo se diagnostica la pica?

Muchos niños normales mastican cosas como hielo o las uñas, o se ponen juguetes o el cabello en la boca. Estos son hábitos normales. Sin embargo, una persona con diagnóstico de pica ingiere repetidamente elementos no comestibles, aun cuando esto la enferme. Un médico debe ver a la persona.

  • Su médico observará los síntomas físicos de su hijo. Estos pueden ser malestar estomacal o problemas intestinales.
  • Si su hijo está en un grupo de alto riesgo para pica (tiene discapacidades intelectuales o del desarrollo), su médico puede preguntarle si ha visto a su hijo comer elementos no comestibles y durante cuánto tiempo.
  • Si el comportamiento ha ocurrido durante un mes o más, su médico puede diagnosticarlo como pica.
  • Su médico puede ordenar pruebas, como análisis de sangre o radiografías. Estas pueden detectar posibles anemias, buscar toxinas en la sangre y detectar obstrucciones en los intestinos.
  • Su médico puede ordenar un análisis de sangre para verificar los niveles de hierro y zinc de su hijo. En algunos casos, el hecho de no tener estas vitaminas en cantidad suficiente puede desencadenar el hábito de comer tierra o arcilla.

Tratamiento de la pica

El tratamiento de la pica involucra muchas áreas. Su médico tratará la enfermedad de su hijo por haber consumido elementos no comestibles. Por ejemplo, tratará el estreñimiento, la diarrea, la úlcera, el desgarro intestinal, la infección o cualquier combinación de enfermedades que tenga su hijo. Si su médico descubre que su hijo no tiene suficiente hierro o zinc, lo abordará con un suplemento vitamínico y recomendaciones dietarias.

Otro enfoque del tratamiento abordará la causa subyacente del diagnóstico de pica de su hijo. Su médico analizará el entorno doméstico de su hijo, lo educará como padre y lo derivará a un especialista en salud mental o conductual.

¿Puede prevenirse o evitarse la pica?

La pica no se puede prevenir. Una alimentación adecuada puede ayudar a que algunos niños no la desarrollen. Si presta mucha atención a los hábitos alimenticios y supervisa a los niños que tienden a meterse cosas en la boca, es posible que pueda detectar el trastorno de forma temprana, antes de que puedan surgir complicaciones. Si a su hijo le han diagnosticado pica, puede reducir su riesgo de comer elementos no comestibles si los mantiene fuera del alcance en su hogar. Asegúrese de controlar también el juego al aire libre de su hijo.

Vivir con pica

La mayoría de los niños superan la pica a medida que crecen. Generalmente desaparece en unos pocos meses. Sin embargo, las poblaciones de alto riesgo, como los niños y adultos con discapacidades intelectuales o del desarrollo, pueden necesitar un monitoreo continuo de su comportamiento y su entorno.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Qué signos debo buscar en casos de envenenamiento por plomo, úlceras, infecciones o desgarros intestinales?
  • ¿Mi hijo necesita ver a un especialista?
  • ¿Puede la terapia conductual volver a entrenar a mi hijo para que deje de comer elementos no comestibles?