Culebrilla

Descripción general

¿Qué es la culebrilla?

La culebrilla es otro nombre para una afección que se llama "herpes zóster". Es una infección provocada por la reactivación del mismo virus que provoca la varicela (el virus varicela zóster). La culebrilla provoca un sarpullido doloroso.

¿Qué es el herpes zóster oftálmico (HZO)?

El herpes zóster oftálmico (HZO, por sus siglas en inglés) es provocado por el mismo virus que provoca la varicela y la culebrilla. Cuando el virus afecta la piel que rodea el ojo y el ojo en sí, se llama HZO. No es el mismo virus que provoca el herpes simple.

¿Puedo contagiar la culebrilla o el HZO a otras personas?

Ninguna persona puede contagiarse la culebrilla ni el HZO de usted. Sin embargo, usted puede contagiarles varicela si aún no la han tenido o si no se han aplicado la vacuna contra la varicela. El virus varicela zóster (que es el virus que provoca la varicela, la culebrilla y el HZO) vive en las ampollas de la culebrilla y del HZO. El virus puede propagarse hasta que las ampollas sanen por completo. Si usted tiene ampollas que aún no tienen costras, debe mantenerse alejado de cualquier persona que nunca haya tenido varicela, de los bebés menores de 12 meses, de las mujeres embarazadas y de los pacientes muy enfermos (como los pacientes que tienen cáncer o SIDA). Si usted vive con niños que no han tenido varicela, debe informar a su médico. Es posible que deban ser vacunados.

¿Qué es la neuralgia posherpética?

La neuralgia posherpética es el nombre que se usa cuando el dolor de la culebrilla dura mucho tiempo después de que haya desaparecido el sarpullido. Alrededor del 10% de las personas que tienen culebrilla desarrollarán neuralgia posherpética. Esta es provocada por fibras nerviosas dañadas que envían mensajes de dolor exacerbado de la piel al cerebro.

La mayoría de las personas que desarrollan neuralgia posherpética mejoran con el tiempo. Casi todas ellas dejan de tener dolor en el término de 1 año. Sin embargo, algunas personas tienen dolor crónico (dolor que no desaparece).

Síntomas

¿Cuáles son los síntomas de la culebrilla?

Por lo general, la culebrilla provoca un sarpullido doloroso con ampollas. A veces, el dolor empieza algunos días antes de que aparezca el sarpullido. También es posible que tenga fiebre, escalofríos, náuseas, diarrea y dificultad para orinar.

El sarpullido comienza con la aparición de protuberancias rojizas. En pocos días, estas protuberancias se convierten en ampollas llenas de líquido. Es posible que usted sienta un dolor lacerante o ardor. El sarpullido también podría provocar comezón. La culebrilla se produce con mayor frecuencia en el tronco del cuerpo, como una franja de ampollas alrededor de la espalda y del pecho.

Por lo general, las ampollas forman costras y se desprenden después de alrededor de una semana. Es posible que usted note cambios en el color de la piel cuando las costras se desprenden. En los casos más graves de culebrilla, estos cambios de color son permanentes.

A pesar de que el sarpullido provocado por la culebrilla mejora o desaparece en algunas semanas, el dolor puede prolongarse. Esta afección se conoce como neuralgia posherpética. Sin embargo, en la mayoría de las personas, el dolor de la culebrilla desaparece en 1 ó 2 meses.

¿Cuáles son los síntomas del HZO?

El HZO puede provocar que brote un sarpullido con pequeñas ampollas en la frente y alrededor del ojo, por lo general, en un lado de la cara. A veces, tendrá dolor en la misma área de la cara algunos días antes del brote. La infección del ojo provoca dolor extremo, hinchazón del párpado, sensibilidad a la luz y enrojecimiento.

En casos graves, puede dañarse la cornea. Esto puede afectar la visión.

Las personas que tienen herpes zóster oftálmico deben consultar un oculista de inmediato.

¿Cuáles son los síntomas de la neuralgia posherpética?

Al igual que la culebrilla, la neuralgia posherpética provoca un dolor lacerante o ardor. La piel podría volverse muy sensible a los cambios de temperatura o a un roce ligero, como el roce de la ropa de cama, la ropa o el aire en movimiento.

Causas y factores de riesgo

¿Quiénes tienen culebrilla?

Después de tener varicela (por lo general, durante la infancia), el virus que la provoca permanece inactivo en el cuerpo dentro de determinadas células nerviosas. La mayoría de las veces, el sistema inmunitario mantiene el virus en estas células. A medida que envejece, o si se debilita el sistema inmunitario, el virus varicela zóster podría escapar de las células nerviosas y provocar culebrilla. Si usted se ha aplicado la vacuna contra la varicela, es menos probable que tenga esta enfermedad y por lo tanto, es menos probable que desarrolle culebrilla en el futuro.

La mayoría de las personas que tienen culebrilla son mayores de 50 años o tienen un sistema inmunitario débil. Por ejemplo, es posible que tenga culebrilla si tiene cáncer, toma medicamentos que debilitan el sistema inmunitario o tiene VIH (virus de inmunodeficiencia humana o SIDA (síndrome de inmunodeficiencia adquirida).

¿Quiénes tienen el HZO y por qué?

No es común en niños, en cambio se produce más a menudo a medida que las personas envejecen. Los hombres y las mujeres se ven afectados por igual. Las personas que desarrollan HZO, por lo general, han tenido varicela o han estado expuestas al virus de la varicela en el pasado.

Diagnóstico y pruebas

¿Cómo puede determinar mi médico si tengo HZO?

Si usted tiene HZO, probablemente tendrá un sarpullido que es similar a la varicela, por lo general, en un lado de la cara o la frente. Además de examinarlo, su médico no necesitará realizar ninguna prueba adicional para ver si usted tiene HZO. A veces, las infecciones de herpes simple pueden parecerse al HZO. Sin embargo, los patrones de los sarpullidos son diferentes y su médico podrá diferenciarlos.

¿Con qué frecuencia se ve afectado el ojo?

El ojo en sí se ve afectado en el 10% de los pacientes. Su médico lo examinará para ver si el ojo está afectado por el HZO. Si está afectado, es posible que deba consultar a un oftalmólogo (un médico que se especializa en tratar ojos) para recibir más tratamiento.

Tratamiento

¿Cómo se trata la culebrilla?

La culebrilla se trata, con frecuencia, con un medicamento antiviral para reducir la gravedad y la duración de los síntomas. Comúnmente, se recetan el aciclovir, el famciclovir o el valaciclovir. Su médico decidirá si uno de estos medicamentos es adecuado para usted. Estos medicamentos funcionan mejor si empieza a tomarlos en los primeros 3 días después de que aparezca el sarpullido.

Su médico también podría hacerle tomar un medicamento con corticosteroides para reducir el dolor y la hinchazón. Este medicamento también reducirá el riesgo de desarrollar neuralgia posherpética.

¿Qué puedo hacer con respecto al dolor?

Para ayudar a reducir el dolor de la culebrilla, su médico podría hacerle tomar un analgésico de venta libre (OTC, por sus siglas en inglés), como acetaminofén (una marca: Tylenol) o ibuprofeno (dos marcas: Motrin, Advil).

Aplicar una loción recetada para aliviar la comezón (dos marcas: Benadryl, Caladryl) sobre las ampollas podría reducir el dolor y la comezón. Colocar compresas frías remojadas en agua mezclada con vinagre blanco sobre las ampollas y las llagas también podría aliviar el dolor y la comezón.

Si la culebrilla provoca dolor intenso, su médico podría recetar un analgésico más fuerte.

¿Cómo se trata la neuralgia posherpética?

La neuralgia posherpética a menudo se trata con analgésicos OTC y con cremas de capsaicina (dos marcas: Capzasin-P, Zostrix). Si estos medicamentos no ayudan lo suficiente, su médico podría intentar algunos otros tratamientos, como un analgésico más fuerte o un parche que contenga un medicamento para adormecer el área, que se llama lidocaína.

Algunos medicamentos que se usan para tratar la depresión y las convulsiones también pueden ayudar a aliviar el dolor nervioso de la neuralgia posherpética. Estos medicamentos pueden tardar varias semanas antes de comenzar a aliviarle el dolor.

¿Cómo se trata el HZO?

Si usted cree que podría tener HZO, consulte a su médico de inmediato. El tratamiento temprano con medicamentos antivirales (por lo general, en forma de píldora) pueden reducir el dolor y la duración de los síntomas. También es posible que su médico le dé un corticosteroide (en forma de gotas para ojos) para aliviar la inflamación.

Las compresas frías pueden ayudar a aliviar el dolor y el sarpullido. Los analgésicos de venta libre disponibles, como aspirina, ibuprofeno (algunas marcas: Motrin, Advil) o acetaminofén (una marca: Tylenol) podrían ayudar.

¿Durante cuánto tiempo tendré HZO?

El dolor que provoca el HZO debería mejorar a medida que el sarpullido desaparece. Cuando el HZO no tiene complicaciones, usted debería recuperarse en algunas semanas, pero puede llevar más tiempo en pacientes de más edad o que estén más enfermos.

Complicaciones

¿Cuáles son las complicaciones del HZO?

El HZO puede provocar cicatrices que dañen la visión. También puede provocar glaucoma en el futuro. El glaucoma es una enfermedad del ojo que puede provocar ceguera.

Prevención

¿Existe una vacuna contra la culebrilla?

Se recomienda la vacuna contra la culebrilla para los adultos de 60 años o más. La vacuna puede prevenir la culebrilla, pero no puede tratar la culebrilla activa ni la neuralgia posherpética.

Los efectos secundarios comunes de la vacuna son dolor de cabeza y enrojecimiento, hinchazón, comezón y dolor en el lugar de la inyección. Las personas que han tenido culebrilla deben aplicarse la vacuna para ayudar a evitar que la enfermedad reaparezca. La vacuna protege durante, al menos, 6 años, pero es posible que dure mucho más.

No se recomienda la vacuna contra la culebrilla para los siguientes grupos:

  • Personas que han tenido una reacción alérgica a la gelatina o al antibiótico neomicina.

  • Personas que tienen una alergia a cualquier componente de la vacuna contra la culebrilla.

  • Personas que tienen un sistema inmunitario debilitado a causa de afecciones como la leucemia, el virus de inmunodeficiencia humana (VIH) y el síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA).

  • Personas que reciben tratamiento para el cáncer.

  • Personas que reciben tratamiento con fármacos que deprimen el sistema inmunitario, incluidos los corticosteroides en dosis altas.

  • Mujeres embarazadas o que podrían quedar embarazadas en el término de 4 semanas después de aplicarse la vacuna.

¿Puedo prevenir el HZO?

No hay nada que usted pueda hacer para prevenir el HZO.

Bibliografia

Preguntas que debe realizar a su médico

  • He tenido varicela. ¿Estoy en riesgo de desarrollar culebrilla o HZO?

  • ¿Es adecuada para mí la vacuna contra la culebrilla?

  • ¿Cuál es el mejor tratamiento para la culebrilla?

  • ¿Tendré algún daño en los ojos a causa del HZO?

  • El dolor de la culebrilla no desaparece. ¿Qué puedo hacer para sentirme más cómodo?

  • Estoy recibiendo tratamiento para la culebrilla/el HZO. ¿Cuándo debo llamar a mi médico si no mejoran los síntomas?

  • Tengo culebrilla y mis hijos todavía no tienen la vacuna contra la varicela. ¿Debo vacunarlos?

  • ¿Existe algún riesgo asociado con la vacuna contra la culebrilla?

  • ¿Desaparecerá en algún momento la neuralgia posherpética?

  • ¿Evitará la vacuna contra la culebrilla que desarrolle HZO?

Las Citas

  • Herpes Zoster and Postherpetic Neuralgia: Prevention and Management by AL Mounsey, M.D., LG Matthew, M.D., and DC Slawson, M.D.( 09/15/05, http://www.aafp.org/afp/20050915/1075.html)

  • Evaluation and Management of Herpes Zoster Ophthalmicus by S Shaikh, M.D., and CN Ta, M.D.( 11/01/02, http://www.aafp.org/afp/20021101/1723.html)