Aterosclerosis

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Descripción general

¿Qué es la aterosclerosis?

Las arterias son vasos sanguíneos que transportan la sangre del corazón al resto del cuerpo. La aterosclerosis es una enfermedad que hace que las arterias se estrechen y se endurezcan. Incluso es posible que una arteria se bloquee completamente. La aterosclerosis también se puede llamar enfermedad cardiovascular aterosclerótica (ASCVD, por sus siglas en inglés).

Causas y factores de riesgo

¿Qué causa la aterosclerosis?

Los médicos no saben exactamente qué causa la aterosclerosis. Puede desarrollarse inicialmente cuando las capas internas de las arterias se dañan. Muchas cosas pueden causar este daño, incluyendo lo siguiente:

  • presión arterial alta
  • colesterol alto
  • diabetes
  • sobrepeso u obesidad
  • fumar y consumir tabaco
  • dieta no saludable
  • falta de ejercicio
  • antecedentes familiares de enfermedades cardíacas

Cuando el daño ocurre, el cuerpo intenta reparar las arterias. El proceso de reparación crea depósitos de placa en las paredes de las arterias. La placa está compuesta por grasa, colesterol, calcio y otros elementos que se encuentran naturalmente en la sangre.

Con el tiempo, esta placa se acumula en las arterias, se endurece y hace que las mismas se estrechen. A veces, la placa puede romperse. Esto hace que se forme un coágulo de sangre (también llamado trombo). Si esto sucede en una arteria que lleva sangre al corazón, puede causar un paro cardíaco. Si ocurre en una arteria que lleva sangre al cerebro, puede causar un accidente cerebrovascular.

¿Cómo contribuyen mis niveles de colesterol a la aterosclerosis?

El colesterol es una sustancia cerosa que el cuerpo usa para proteger los nervios, fabricar tejidos celulares y producir ciertas hormonas. Es esencial para la salud tener un poco de colesterol. El cuerpo (especialmente el hígado) puede hacer todo el colesterol que necesita. El cuerpo también obtiene un poco de colesterol directamente de los alimentos que uno come (como huevos, carnes y productos lácteos).

Los dos tipos más importantes de colesterol que debe conocer son:

  1. La lipoproteína de baja densidad (LDL), o el colesterol “malo”
  2. La lipoproteína de alta densidad (HDL) o el colesterol “bueno”

El colesterol LDL es el tipo de colesterol involucrado en la fabricación de la placa. Los altos niveles de colesterol LDL pueden dañar las arterias y contribuir a la aterosclerosis. Por otro lado, un alto nivel de colesterol HDL puede realmente ayudar a proteger las arterias y prevenir la aterosclerosis.

Complicaciones

¿Cómo contribuye la aterosclerosis a las enfermedades cardiovasculares?

La aterosclerosis es la causa principal de enfermedad cardiovascular. Las enfermedades cardiovasculares son la principal causa de muerte en los Estados Unidos. Los tipos de enfermedades cardiovasculares incluyen:

  • Enfermedad arterial coronaria:La enfermedad arterial coronaria ocurre cuando la placa se acumula en las arterias que suministran sangre al corazón. Cuando el torrente sanguíneo que se dirige al músculo cardíaco se ralentiza o cuando las arterias se bloquean, puede causar dolor en el pecho y un paro cardíaco.
  • Enfermedad de vasos sanguíneos pequeños:La enfermedad de los vasos sanguíneos pequeños ocurre cuando la placa se acumula en los pequeños vasos sanguíneos del corazón. Esto puede debilitar al corazón y causar dolor en el pecho, especialmente durante el ejercicio físico.
  • Enfermedad cerebrovascular y accidente cerebrovascular:Un accidente cerebrovascular ocurre cuando se bloquea una arteria que lleva la sangre al cerebro. Esto puede causar daño cerebral temporal o permanente. Puede perder la capacidad de ver, hablar o mover partes del cuerpo.
  • Enfermedad arterial periférica (PAD):La enfermedad arterial periférica sucede cuando la placa se acumula en las arterias que suministran sangre a los brazos o las piernas. Esto puede causar entumecimiento, dolor, y posiblemente una infección en la(s) extremidad(es) afectada(s).

¿De qué otras formas puede la aterosclerosis afectar el cuerpo?

Un aneurisma es un área débil en un vaso sanguíneo que se hincha como un globo y se vuelve anormalmente grande. Cuando esto sucede, el vaso sanguíneo puede romperse o estallar. La aterosclerosis puede causar que una de las grandes arterias del cuerpo desarrolle un aneurisma. Por ejemplo, la aterosclerosis puede afectar la arteria grande que lleva la sangre del corazón al resto del cuerpo (llamada la aorta).

La aterosclerosis puede afectar las grandes arterias que transportan sangre a los intestinos. Estas arterias pueden llegar a ser tan estrechas que no proporcionan suficiente sangre para la digestión normal. La aterosclerosis también puede afectar las grandes arterias que transportan sangre a los riñones. Esto puede contribuir a la insuficiencia renal y la presión arterial alta.

Prevención

¿Cómo puedo prevenir la aterosclerosis?

Una manera importante de prevenir la aterosclerosis es haciendo cambios en el estilo de vida. Los cambios en el estilo de vida pueden reducir el riesgo de aterosclerosis al ayudarle a perder peso, reducir el colesterol LDL, aumentar el colesterol HDL y disminuir la presión arterial. También pueden ayudar a controlar el azúcar en la sangre, lo cual es importante si usted tiene diabetes.

Si usted está en mayor riesgo de aterosclerosis, su médico puede recomendar que también tome un medicamento llamado estatina. Las estatinas ralentizan la producción de colesterol en el cuerpo. También eliminan la acumulación de colesterol de las arterias.

 

¿Qué cambios en el estilo de vida pueden ayudar a prevenir la aterosclerosis?

Los siguientes cambios en el estilo de vida reducirán el riesgo de aterosclerosis:

  • Hacer ejercicio. El ejercicio puede ayudarle a perder peso si tiene sobrepeso u obesidad. También ayuda a aumentar su colesterol HDL y reducir su colesterol LDL. Trate de trabajar hasta un promedio de 40 minutos de actividad física moderada a vigorosa, de 3 a 4 veces por semana. Hable con su médico antes de comenzar un nuevo plan de ejercicios.
  • Dejar de fumar.Fumar puede dañar los vasos sanguíneos, reducir el torrente sanguíneo a través de los vasos sanguíneos y disminuir su colesterol HDL. Incluso la exposición pasiva al humo puede afectar a los vasos sanguíneos y el colesterol. Hable con su médico acerca del desarrollo de un plan para ayudarle a dejar de fumar.
  • Seguir una dieta saludable para el corazón.Una dieta saludable para el corazón incluye una variedad de frutas y verduras frescas, granos enteros, pescado, carnes magras y grasas “buenas”. Una dieta mediterránea es una dieta muy saludable para el corazón.
  • Manejar el estrés.Intente reducir los niveles de estrés. Maneras de lidiar con el estrés incluyen técnicas de respiración profunda y relajación, como la meditación y ejercicio suave (por ejemplo, caminar o hacer yoga). También puede ser útil hablar con un amigo, familiar o profesional de la salud.

¿Debo tomar una estatina?

Su médico tiene una manera de calcular el riesgo de desarrollar aterosclerosis en función de su edad, sexo, niveles de colesterol, presión arterial y otros factores. Si usted está en mayor riesgo, su médico puede recomendarle que tome una estatina.

¿Qué pasa si los cambios de estilo de vida y/o una estatina no son suficientes?

Su médico puede recetarle otros medicamentos para bajar la presión arterial o los niveles de colesterol y para prevenir coágulos sanguíneos. Por ejemplo, si tiene de 50 a 59 años de edad y tiene un alto riesgo de enfermedad cardíaca, es posible que su médico le pida tomar una dosis baja de aspirina cada día. La aspirina ayuda a evitar que la sangre forme coágulos que pueden obstruir las arterias. No empiece a tomar aspirina sin antes hablar con su médico.

Si usted tiene aterosclerosis severa o ha sido diagnosticado con enfermedad cardiovascular, su médico puede recomendar un procedimiento para abrir las arterias bloqueadas o una cirugía para derivar (rodear) la obstrucción.

Preguntas para hacer a su médico

  • ¿Estoy en riesgo de aterosclerosis?
  • ¿Qué cambios puedo hacer para reducir mi riesgo?
  • ¿Necesito alguna prueba?
  • ¿Tengo colesterol alto?
  • ¿Cuál es la causa probable de mi aterosclerosis?
  • ¿Cuánta placa se ha acumulado en mis arterias?
  • ¿Cómo contribuye mi dieta a la aterosclerosis?
  • ¿Estoy en riesgo de sufrir un ataque al corazón u otras complicaciones?
  • ¿Necesito medicamentos? ¿Cirugía?

Bibliografía

 

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