Aterosclerosis

¿Qué es la aterosclerosis?

La aterosclerosis provoca la acumulación de placa en las arterias. (La placa está compuesta por grasa, colesterol, calcio y otros elementos que se encuentran naturalmente en la sangre. Las arterias son vasos sanguíneos que transportan sangre desde el corazón hacia el resto del cuerpo). La placa se endurece, haciendo que se estrechen las arterias. Algunas veces la placa obstruye completamente las arterias. Esto limita la cantidad de sangre que puede fluir hacia el resto del cuerpo.

La aterosclerosis es la causa principal de la enfermedad cardiovascular. Es una enfermedad lenta que puede empeorar a medida que envejece. A veces se le llama «endurecimiento de las arterias».

Síntomas de la aterosclerosis

Muchas personas no saben que tienen aterosclerosis hasta que tienen una emergencia médica causada cuando la sangre no puede pasar por las arterias. Esto puede causar dolor en el pecho, dificultades para respirar y accidente cerebrovascular. Algunas personas también tienen problemas con los riñones, intestinos y piernas.

¿Qué causa la aterosclerosis?

Los médicos no saben qué causa la aterosclerosis. Sin embargo, se puede empezar a desarrollar cuando se dañan las capas internas de las arterias. Muchas cosas pueden causar este daño, incluyendo:

  • Presión arterial alta.
  • Colesterol alto.
  • Diabetes.
  • Obesidad o sobrepeso.
  • Fumar y consumir tabaco.
  • Tener una dieta poco saludable.
  • Falta de ejercicio.
  • Antecedentes familiares de enfermedades cardíacas.

¿Cómo se diagnostica la aterosclerosis?

Su médico le preguntará acerca de sus antecedentes familiares. El profesional le hará un examen físico. Este examen puede incluir auscultar el corazón. Ciertos sonidos pueden indicar que tiene un problema con el flujo de sangre a través de las arterias. Su médico también puede revisarle el pulso en la pierna o el pie. Esto le mostrará cómo está pasando la sangre a través de las arterias. Si su médico siente un pulso débil o ningún pulso en una de esas áreas, puede significar que tiene una arteria bloqueada.

Su médico puede ordenar pruebas para detectar la aterosclerosis. Estas pueden incluir:

  • Angiografía. Esta prueba utiliza tinte y rayos X para mostrar el interior de las arterias.
  • Análisis de sangre. Estos análisis verifican lo que hay en la sangre, incluido el colesterol.
  • Radiografía de tórax. Por medio de esta se toma una foto del interior del pecho.
  • Tomografía computarizada. Con esta se toman fotos digitales del corazón.
  • Se utiliza para tomar una foto del corazón mientras se mueve.
  • Electrocardiograma (ECG). Esta prueba revisa los latidos y el ritmo del corazón.
  • Prueba de esfuerzo. Esto monitorea el corazón mientras usted hace ejercicio.

¿Se puede prevenir o evitar la aterosclerosis?

Una manera importante de prevenir la aterosclerosis es vivir siguiendo un estilo de vida saludable. Mantenga un peso saludable, consuma una dieta equilibrada y haga ejercicio. Estos cambios pueden ayudarle a perder peso (si fuera necesario), reducir el colesterol “malo” LDL, aumentar el colesterol “bueno” HDL y disminuir la presión arterial. También pueden ayudar a controlar el azúcar en la sangre, lo cual es importante si tiene diabetes.

Si fuma, deje de hacerlo. Este es el paso más importante que puede tomar para disminuir el riesgo de desarrollar aterosclerosis.

Su médico tiene una manera de calcular el riesgo de que desarrolle aterosclerosis en función de la edad, sexo, niveles de colesterol, presión arterial y otros factores. Si tiene un riesgo mayor, su médico puede recomendarle que tome una estatina. Las estatinas son medicamentos que ralentizan la producción de colesterol en el cuerpo. También eliminan la acumulación de colesterol en sus arterias.

Tratamiento de la aterosclerosis

Es probable que su médico le recomiende cambios en el estilo de vida, como una dieta saludable y ejercicio, para tratar la aterosclerosis. Si eso no funciona, puede recetarle medicamentos para reducir la presión arterial y los niveles de colesterol. Por ejemplo, si tiene entre 50 y 59 años y tiene un alto riesgo de desarrollar una enfermedad cardíaca, su médico le puede pedir que tome una dosis baja de aspirina todos los días. La aspirina puede ayudar a evitar que la sangre forme coágulos que pueden obstruir las arterias. No comience a tomar aspirina sin hablar primero con su médico.

Si tiene aterosclerosis grave o le han diagnosticado una enfermedad cardiovascular, su médico puede recomendar un procedimiento para abrir las arterias obstruidas o una cirugía para evitar (derivar) la obstrucción.

Vivir con aterosclerosis

Vivir un estilo de vida saludable puede reducir el riesgo de desarrollar aterosclerosis.

  • Siga una dieta que sea saludable para el corazón. Una dieta saludable para el corazón incluye una variedad de frutas y verduras frescas, granos integrales, pescado, carnes magras y grasas «buenas». La dieta mediterránea es un ejemplo de una dieta saludable para el corazón.
  • Ejercicio. Esto puede ayudarla a bajar de peso si tiene sobrepeso u obesidad. También puede ayudarle a mantener un peso saludable. El ejercicio ayuda a elevar el colesterol HDL y a disminuir el colesterol LDL. Intente realizar hasta un promedio de 40 minutos de actividad física moderada a intensa de 3 a 4 veces por semana. Asegúrese de hablar con su médico antes de iniciar un plan de ejercicios.
  • Deje de fumar. Fumar puede dañar sus vasos sanguíneos, reducir el flujo de sangre a través de ellos y disminuir el colesterol HDL. Incluso la exposición al humo de manera pasiva puede afectar los vasos sanguíneos y el colesterol. Hable con su médico acerca de cómo desarrollar un plan que le ayude a dejar de fumar.
  • Maneje el estrés. Trate de reducir el estrés. Puede hacerlo mediante técnicas de respiración profunda y relajación. Como por ejemplo hacer meditación y ejercicio suave (como caminar o yoga). También puede ser útil hablar con un amigo, familiar o profesional de la salud.

Preguntas para hacerle a su médico:

  • ¿Estoy en riesgo de desarrollar aterosclerosis?
  • ¿Qué cambios puedo hacer para reducir mi riesgo?
  • ¿Necesito alguna prueba para detectar la aterosclerosis?
  • ¿Tengo niveles altos de colesterol?
  • ¿Cuál es la causa probable de mi aterosclerosis?
  • ¿Cuánta placa se ha acumulado en mis arterias?
  • ¿Cómo contribuye mi dieta a desarrollar aterosclerosis?
  • ¿Estoy en riesgo de sufrir un ataque cardíaco u otras complicaciones?
  • ¿Necesitaré tomar medicamentos? ¿Necesitaré una cirugía?