Los sustitutos del azúcar son sustancias químicas o de origen vegetal que se utilizan para endulzar o mejorar el sabor de los alimentos y las bebidas. Es posible que haya escuchado llamarlos «edulcorantes artificiales» o «edulcorantes no calóricos». Se pueden usar como edulcorantes de mesa (por ejemplo, para endulzar un vaso de té helado) y/o como ingredientes en alimentos y bebidas procesados.

La mayoría de los sustitutos del azúcar son muchas veces más dulces que el azúcar. Se necesita una cantidad menor de estos sustitutos del azúcar para proporcionar el mismo nivel de dulzura. Algunos sustitutos del azúcar son bajos en calorías. Otros tienen pocas o no tienen calorías.

Los sustitutos del azúcar están regulados como aditivos alimentarios por la Administración de Alimentos y Medicamentos de los EE. UU. (FDA, por sus siglas en inglés): Esto significa que la FDA revisa la evidencia científica para asegurarse de que un sustituto del azúcar sea seguro antes de que pueda usarse en alimentos y bebidas.

El camino hacia una mejor salud

Los sustitutos del azúcar proporcionan dulzura y mejoran el sabor de los alimentos sin agregar las calorías del azúcar. A diferencia del azúcar, no contribuyen a la formación de caries dental. La mayoría de ellos no aumentan los niveles de azúcar en la sangre. Esto puede ser útil si sufre de diabetes y debe tener cuidado con la cantidad de azúcar que consume.

Los sustitutos del azúcar también pueden ser útiles si está tratando de controlar la cantidad de calorías que consume. Se encuentran en la mayoría de los alimentos y bebidas «ligeros», «bajos en calorías» y «sin azúcar» que están disponibles en la actualidad. Aunque los sustitutos del azúcar tienen menos calorías que el azúcar, es mejor limitarlos y enfocarse en opciones de alimentos saludables. Las frutas, las verduras, las carnes magras y los granos integrales son las mejores fuentes de nutrición para su cuerpo.

¿Cómo puedo saber si un alimento o bebida contiene un sustituto del azúcar?

Los sustitutos del azúcar se usan en muchos alimentos y bebidas procesados, entre los que se incluyen productos horneados, refrescos, mezclas de bebidas en polvo, dulces, pudines, alimentos enlatados, jaleas y productos lácteos. Consulte la lista de ingredientes en la etiqueta de información nutricional para ver los nombres de los sustitutos del azúcar. Esta lista proporciona los ingredientes en orden descendente según el peso. A menos que usted mismo agregue un sustituto del azúcar, es por lo general difícil saber exactamente qué cantidad de este contiene un alimento o bebida.

¿Qué sustitutos del azúcar/edulcorantes artificiales están aprobados por la FDA?

Los siguientes sustitutos del azúcar están aprobados por la FDA como aditivos alimentarios en los Estados Unidos:

  • Acesulfamo K (nombres de marca: Sunett y Sweet One)
  • Advantame
  • Aspartamo (dos nombres de marca: Equal y Nutrasweet)
  • Neotame (nombre de marca: Newtame)
  • Sacarina (dos nombres de marca: Sweet ‘N Low y Sweet Twin)
  • Sucralosa (nombre de marca: Splenda)

Según la FDA, algunos sustitutos del azúcar son «generalmente reconocidos como seguros» (GRAS, por sus siglas en inglés). Esto significa que no requieren la aprobación de la FDA porque los expertos calificados están de acuerdo en que la evidencia científica demuestra que estos productos son seguros para su uso en alimentos y bebidas. Los sustitutos del azúcar de esta categoría incluyen extractos de estevia altamente purificados llamados «glucósidos de esteviol» (dos nombres de marca: Pure Via y Truvia) y extractos de fruta de monje (dos marcas: Monk Fruit in the Raw y PureLo).

Los alcoholes del azúcar son otra clase de edulcorantes que se pueden usar como sustitutos del azúcar. Algunos ejemplos incluyen manitol, sorbitol y xilitol. La FDA ha determinado que los alcoholes del azúcar son generalmente reconocidos como seguros para su uso en alimentos y bebidas.

Aspartamo

El aspartamo es un sustituto del azúcar bajo en calorías que es común. Es una combinación de 2 aminoácidos: ácido aspártico y fenilalanina. Es aproximadamente 200 veces más dulce que el azúcar. Se puede encontrar en miles de alimentos y bebidas procesados. Entre los productos que contienen aspartamo se incluyen el yogur, los postres congelados, el pudín, las mezclas de postres secos, la goma de mascar y los refrescos.

Se utiliza como edulcorante de mesa. También se puede encontrar en algunos medicamentos (por ejemplo, caramelos para la tos) y vitaminas. El aspartamo no debe usarse como sustituto del azúcar para preparar productos horneados. Pierde su sabor dulce cuando se calienta.

¿Es seguro el aspartamo?

El aspartamo es uno de los sustitutos del azúcar disponibles en los Estados Unidos sobre el que se ha investigado más. Más de 100 estudios han analizado cuán seguro es. Ha sido aprobado por la FDA como aditivo alimentario desde 1981.

Las personas que tienen una condición poco común llamada fenilcetonuria (PKU) no deben consumir aspartamo. Esto se debe a que el cuerpo de estas personas no puede metabolizar (procesar) la fenilalanina, que es uno de los aminoácidos del aspartamo.

Según el Instituto Nacional del Cáncer, no hay evidencia de que el aspartamo y otros sustitutos del azúcar aprobados para su uso en los Estados Unidos causen cáncer u otros problemas graves de salud. Los estudios de investigación médica han demostrado que estos edulcorantes son seguros para la mayoría de las personas si se usan con moderación.

Acesulfamo K

El acesulfamo K es un sustituto del azúcar que no contiene calorías y es 200 veces más dulce que el azúcar. También es conocido como acesulfamo de potasio o Ace-K. A menudo se usa en combinación con otros edulcorantes.

El acesulfamo K se puede encontrar en una variedad de alimentos y bebidas procesados, entre los que se incluyen productos horneados, dulces, postres congelados y refrescos. También se puede usar como edulcorante de mesa. Se usa en algunos medicamentos y productos de higiene oral (por ejemplo, pasta de dientes y enjuague bucal).

Se puede usar para cocinar y hornear porque no pierde su sabor dulce a altas temperaturas. Para obtener mejores resultados, siga las instrucciones del paquete cuando lo use para estos fines.

¿Es seguro el acesulfamo K?

Más de 90 estudios han analizado cuán seguro es el acesulfamo K. Ha sido aprobado por la FDA como aditivo alimentario desde 1988. Según el Instituto Nacional del Cáncer, no hay evidencia de que el acesulfamo K y otros sustitutos del azúcar aprobados para su uso en los Estados Unidos causen cáncer u otros problemas graves de salud.

Sacarina

La sacarina es un sustituto del azúcar bajo en calorías que se descubrió por primera vez en 1879. Es 200 a 700 veces más dulce que el azúcar, dependiendo de cómo se use. Algunas personas pueden notar un regusto cuando consumen sacarina. Esto a menudo se elimina de los alimentos procesados al mezclar la sacarina con otro sustituto del azúcar.

La sacarina se encuentra en muchos alimentos y bebidas procesados, entre los que se incluyen los chicles, las frutas enlatadas, los productos horneados y los refrescos. También se usa como edulcorante de mesa. Se usa en algunos medicamentos y vitaminas.

La sacarina se puede usar como sustituto del azúcar al preparar productos horneados. Para obtener mejores resultados, siga las instrucciones del paquete de cómo usarla en sus recetas.

¿Es segura la sacarina?

La sacarina está aprobada por la FDA como un aditivo alimentario. Quizás recuerde que la sacarina solía llevar una etiqueta de advertencia que decía que se sabía que causaba cáncer en animales de laboratorio. Sin embargo, ha habido una amplia investigación sobre cuán seguro es este sustituto del azúcar. En 2000, el gobierno de los Estados Unidos eliminó el requisito de que se colocara una etiqueta de advertencia en los alimentos y bebidas hechos con sacarina.

Edulcorantes de estevia

La estevia es un sustituto del azúcar de origen vegetal que no contiene calorías. El término «estevia» se refiere a Stevia rebaudiana, que es una planta de América del Sur. Solo ciertas partes de la planta son dulces. Los extractos altamente purificados de las hojas de la planta se denominan «glucósidos de esteviol». Son 200 a 400 veces más dulces que el azúcar.

El término «estevia» puede referirse a toda la planta Stevia rebaudiana. Sin embargo, en este artículo, «estevia» se refiere al sustituto del azúcar hecho de glucósidos de esteviol. Así es como se usa comúnmente el término.

La estevia se encuentra en muchos alimentos y bebidas procesados, como postres, gomas de mascar, productos horneados, dulces y yogur. También se usa como edulcorante de mesa. La estevia se puede usar como sustituto del azúcar para preparar productos horneados. Para obtener mejores resultados, siga las instrucciones del paquete de cómo usarla en sus recetas.

¿Es segura la estevia?

Según la FDA, los glucósidos de esteviol son «generalmente reconocidos como seguros» (GRAS). Esto significa que expertos calificados están de acuerdo en que la evidencia científica disponible sobre este sustituto del azúcar demuestra que es seguro para su uso en alimentos y bebidas.

Sucralosa

La sucralosa es un sustituto del azúcar que no contiene calorías. Es aproximadamente 600 veces más dulce que el azúcar.

Se usa en miles de alimentos y bebidas procesados. Algunos ejemplos incluyen refrescos, jugos, salsas, jarabes, dulces, postres, productos horneados y frutas enlatadas. Se usa en

medicamentos, suplementos nutricionales y vitaminas. También se usa como edulcorante de mesa.

La sucralosa se puede usar para hornear porque no pierde su sabor dulce a altas temperaturas. Para obtener mejores resultados, siga las instrucciones del paquete de cómo usarla en sus recetas.

¿Es segura la sucralosa?

Más de 110 estudios han analizado cuán segura es la sucralosa. Ha sido aprobada por la FDA como aditivo alimentario desde 1998.

Según el Instituto Nacional del Cáncer, no hay evidencia de que la sucralosa y otros sustitutos del azúcar aprobados para su uso en los Estados Unidos causen cáncer u otros problemas graves de salud.

Alcoholes del azúcar

A pesar de su nombre, los alcoholes del azúcar no son azúcar ni alcohol. Son carbohidratos que se producen naturalmente en ciertas frutas y que también se pueden fabricar. Reciben su nombre porque tienen una estructura química similar al azúcar y al alcohol. Los alcoholes del azúcar también se denominan «polioles».

¿Qué productos contienen alcoholes del azúcar?

Los alcoholes del azúcar se encuentran en muchos alimentos procesados, entre los que se incluyen los caramelos duros, los helados, los pudines, los productos horneados y el chocolate. También se pueden encontrar en la goma de mascar, la pasta de dientes y el enjuague bucal. Se pueden usar en combinación con otro sustituto del azúcar.

Entre los alcoholes del azúcar más comunes que se encuentran en los alimentos se incluyen:

  • Eritritol: 0.2 calorías por gramo y 60 % a 80 % tan dulce como el azúcar
  • Isomaltitol– 2 calorías por gramo y 45 % a 65 % tan dulce como el azúcar
  • Lactitol: 2 calorías por gramo y 30 % a 40 % tan dulce como el azúcar
  • Maltitol: 2.1 calorías por gramo y 90% tan dulce como el azúcar
  • Manitol: 1.6 calorías por gramo y 50 % a 70 % tan dulce como el azúcar
  • Sorbitol: 2.6 calorías por gramo y 50 % a 70 % tan dulce como el azúcar
  • Xilitol: 2.4 calorías por gramo y el mismo nivel de dulzura que el azúcar

En comparación, hay 4 calorías por gramo de azúcar.

¿Cómo encuentro alcoholes del azúcar en una etiqueta de información nutricional?

Si un alimento está etiquetado como «sin azúcar», debe indicarse la cantidad de alcohol del azúcar (en gramos). Si el alimento contiene solo 1 alcohol del azúcar, se incluye el nombre de ese alcohol del azúcar específico. Los alcoholes del azúcar son fáciles de detectar en la etiqueta porque la mayoría de ellos terminan en «tol». Si el alimento contiene más de 1 alcohol del azúcar, se incluye el término «alcoholes del azúcar».

¿De qué manera los alcoholes del azúcar afectan los niveles de azúcar en la sangre?

El cuerpo no absorbe completamente los alcoholes del azúcar, por lo que no afectan sus niveles de azúcar en la sangre tanto como el azúcar y otros hidratos de carbono.

Si tiene diabetes, es importante tener en cuenta los alcoholes del azúcar cuando controle su nivel de azúcar en la sangre. Consulte la etiqueta de información nutricional de un alimento procesado para buscar la cantidad de alcohol del azúcar por porción (en gramos). Si un alimento tiene menos de 5 gramos de alcohol de azúcar por porción, es probable que tenga un efecto mínimo en su nivel de azúcar en la sangre.

¿Son seguros los alcoholes del azúcar?

Según la FDA, los alcoholes del azúcar son «generalmente reconocidos como seguros» (GRAS). Esto significa que expertos calificados están de acuerdo en que la evidencia científica disponible demuestra que son seguros para su uso en alimentos y bebidas. Sin embargo, se deben consumir con moderación. Debido a que el cuerpo no absorbe completamente los alcoholes del azúcar, ingerir grandes cantidades puede provocar hinchazón y diarrea.

Aspectos a tener en cuenta

Con los años, se han realizado muchas investigaciones sobre la seguridad de los sustitutos del azúcar. Los resultados de esta investigación respaldan la conclusión de que los sustitutos del azúcar aprobados por la FDA son seguros de usar con moderación. Además, los sustitutos del azúcar GRAS (extractos de estevia, extractos de fruta de monje y alcoholes del azúcar) se consideran seguros.

Si bien se consideran seguros, los sustitutos del azúcar pueden causar diarrea. Esto puede suceder si se consumen grandes cantidades de un producto como un caramelo sin azúcar.

Cuándo consultar con un médico

Los expertos en salud han debatido durante años el uso de los sustitutos del azúcar. Algunos dirían que los sustitutos del azúcar siguen siendo controversiales. Sin embargo, la comunidad científica y la FDA están de acuerdo en que son seguros de usar, especialmente con moderación. Si tiene dudas, debe hablar con su médico acerca de cómo o cuándo incluir sustitutos del azúcar como parte de una dieta saludable.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Es un sustituto del azúcar mejor para mi salud que otro?
  • ¿Es mejor usar azúcar real con moderación que usar un sustituto del azúcar?
  • ¿Comer sin azúcar es mejor para mi salud en general?
  • ¿Pueden los sustitutos del azúcar hacerme engordar?
  • Estoy embarazada. ¿Son seguros para mí los sustitutos del azúcar?
  • Tengo diabetes. ¿Qué sustitutos del azúcar debo evitar?