Muchos de los alimentos y bebidas que los niños y adolescentes desean contienen cafeína. Puede encontrar cafeína en refrescos, bebidas energéticas y bombones de chocolate, incluso en el chocolate caliente. Si estos son algunos de los favoritos de su hijo, él o ella podría estar consumiendo más cafeína de lo que usted cree.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), alrededor del 73 por ciento de los niños consumen cafeína casi todos los días. Eso es, aproximadamente, que 3 de cada 4 niños consumen regularmente cafeína. La mayoría de estos niños obtienen cafeína de los refrescos que toman. Pero el consumo de refrescos está en declive, según los CDC. Está siendo reemplazado por bebidas energéticas y café.

¿La cafeína es mala para mi hijo?

La cafeína es un estimulante. Más que eso, es una droga. Se define como una droga porque tiene un efecto fisiológico en el cuerpo. Esto significa que impacta en el funcionamiento del cuerpo. En este caso, estimula el sistema nervioso central. En adultos, esto significa que puede estar más alerta, incluso le dará más energía. En los niños, la cafeína puede elevar la presión arterial e interferir con el sueño. Puede hacer que los niños sean menos conscientes de que están cansados. Puede afectar su estado de ánimo y empeorar la ansiedad. Incluso pueden sufrir dolores de cabeza por la abstinencia de cafeína.

No se sabe mucho sobre cómo afecta la cafeína el cerebro en desarrollo de un niño. Pero los niños (especialmente los niños pequeños) pueden ser sensibles a los efectos de la cafeína.

La Administración de Alimentos y Medicamentos  de los EE. UU. (FDA, por sus siglas en inglés) no ha ofrecido una recomendación sobre la cafeína y los niños o adolescentes. Sin embargo, la Academia Estadounidense de Pediatría (AAP, por sus siglas en inglés) recomienda que la cafeína no sea parte de la dieta de un niño.

¿Qué pasa con mi hijo adolescente?

A medida que más y más adolescentes pasan de los refrescos a las bebidas energéticas, se han convertido en un punto focal del consumo de cafeína.

La AAP establece que los niños no deben consumir bebidas energéticas y que rara vez necesitan bebidas deportivas. «Las bebidas energéticas presentan riesgos potenciales para la salud debido a los estimulantes que contienen, y nunca deben ser consumidas por niños o adolescentes», según la AAP.

La Academia Estadounidense de Médicos de Familia (AAFP, por sus siglas en inglés) establece que la FDA debería establecer pautas para las bebidas energéticas. Las etiquetas deben ser estándar y verdaderas. Los productos deben ser probados y controlados. La AAFP también está en contra de comercializar y vender productos energéticos a niños menores de 18 años.

La cafeína oculta

Ya sabe que los refrescos, el café, las bebidas energéticas y el chocolate contienen cafeína. Lo que quizás no sepa es que la cafeína a veces también está «oculta» en otros alimentos y bebidas. Y ni siquiera lo encontrará en la etiqueta. Debido a que la cafeína no es un nutriente, los fabricantes de alimentos no están obligados a incluirla en la etiqueta de los alimentos.

Aquí hay algunos ejemplos de alimentos y bebidas donde la cafeína puede estar escondida:

  • yogur
  • helado
  • café descafeinado
  • barras de proteína
  • algunas zarzaparrillas
  • refrescos saborizados (que no son cola)

El camino hacia una salud mejor

Es difícil evitar por completo la cafeína. Pero puede trabajar para minimizar la cantidad de cafeína que su hijo consume cada día.

Un buen comienzo es tratar de eliminar los refrescos de la dieta de su hijo. Si su hijo bebe mucho refresco, es posible que deba comenzar a retirarlo lentamente. Comience por limitar la cantidad de refrescos que bebe su hijo hasta llegar a cero. A cambio, ofrézcale a su hijo agua o leche para beber. Estas son dos de las mejores bebidas para niños. Si su hijo está activo, resista el impulso de ofrecerle bebidas deportivas.

Puede ser más difícil convencer a los adolescentes de que limiten sus bebidas a leche y agua. Su hijo adolescente puede decirle que necesita el impulso de energía que le proporciona la cafeína. Si es así, anímelos a hacer ejercicio. Ejercitarse puede hacer que su hijo duerma mejor y tenga más energía.

Aspectos a tener en cuenta

Muchas bebidas con cafeína también están cargadas de azúcar. Beber refrescos, cafés saborizados y bebidas energéticas puede agregar cientos de calorías a la dieta de su hijo. Con el tiempo, puede causarle obesidad. El azúcar también aumenta el riesgo de resistencia a la insulina y diabetes tipo 2.

Las bebidas azucaradas también son perjudiciales para los dientes de su hijo. Pueden causar caries dentales.

Cuándo consultar al médico

Si sospecha que su hijo puede haber tomado una sobredosis de cafeína, debe comunicarse con su médico de inmediato. Las sobredosis son poco frecuentes, pero suceden. Según el Centro de Control de Intoxicaciones, los signos de una posible sobredosis de cafeína pueden ser leves o graves. Los síntomas leves incluyen manos temblorosas (nerviosismo) y malestar estomacal. Los síntomas graves incluyen presión arterial alta, convulsiones e incluso coma (pérdida de conciencia).

Preguntas para su médico

  • ¿Hay algún beneficio para la salud relacionado con la cafeína?
  • ¿A qué edad puede alguien consumir cafeína de manera segura?
  • ¿Qué otros riesgos para la salud de los niños están asociados con la cafeína?
  • ¿Cómo puedo saber qué alimentos contienen cafeína?
  • Si mi hijo deja la cafeína ahora, ¿debería preocuparme por algún síntoma de abstinencia?

Recursos

Institutos Nacionales de Salud, MedlinePlus: Cafeína