Enfermedad de Alzheimer

¿Qué es la demencia de Alzheimer?

La demencia de Alzheimer es un tipo de demencia. La demencia es una afección que describe una amplia gama de síntomas. Los síntomas están asociados con cambios físicos y funcionales en el cerebro. La demencia generalmente afecta la memoria, las habilidades de pensamiento y la personalidad de una persona. En las etapas avanzadas, una persona con demencia tiene dificultades para cuidar de sí misma.

La demencia de Alzheimer es la causa más común de demencia entre las personas mayores. Sin embargo, otras cosas también pueden causar demencia. La demencia de Alzheimer afecta más comúnmente a personas mayores de 65 años, pero las personas menores de esa edad también pueden tenerla. Esto se llama demencia de Alzheimer de inicio precoz . La demencia de Alzheimer de inicio precoz no es muy común.

¿Cuáles son los síntomas de la demencia de Alzheimer?

Si le preocupa que usted o un ser querido puedan tener demencia de Alzheimer, existen 10 síntomas principales a considerar. Cada persona es diferente y puede tener más o menos que estos 10 síntomas. Hable con su médico si nota 1 o más en usted o en un ser querido.

  • Pérdida de memoria que afecta la vida cotidiana:Los ejemplos incluyen olvidar fechas importantes o cosas que acaba de aprender, hacer la misma pregunta una y otra vez o depender en gran medida de notas, tecnología u otros miembros de la familia para recordar cosas.
  • Cambios en la capacidad de seguir un plan o resolver un problema:Esto puede incluir tener dificultades para concentrarse en un problema, como un problema de matemáticas; en seguir un plan, como una receta, o para realizar un seguimiento de las tareas programadas regularmente, como pagar las facturas mensuales.
  • Cambios en la capacidad para completar tareas habituales: La demencia de Alzheimer puede dificultar hacer las cosas que solía hacer normalmente. Por ejemplo, puede resultar difícil hacer tareas en el hogar, hacer mandados o terminar una tarea rutinaria en el trabajo.
  • Confusión sobre el tiempo o el espacio:Los ejemplos incluyen perder la noción de cuánto tiempo ha pasado, la fecha o el día de la semana, u olvidar dónde se encuentra y cómo llegó allí.
  • Problemas con la visión o la comprensión de la información visual:Los ejemplos incluyen problemas para comprender lo que se lee, para identificar colores, calcular distancias o confundirse con lo que ve.
  • Problemas con las palabras:Los ejemplos incluyen olvidar palabras en el medio de una conversación, repetir partes de una conversación o problemas con el vocabulario, como llamar a las cosas con nombres incorrectos.
  • Extraviar cosas:Los ejemplos incluyen colocar cosas en lugares inusuales, perder cosas a menudo, no poder volver sobre sus pasos para encontrar un objeto perdido e incluso acusar a otros de robar.
  • Falta de criterio:Los ejemplos incluyen prestar menos atención a la apariencia o a la limpieza y tener falta de criterio con el dinero, como dar grandes sumas a la gente que pide.
  • Retiro de las actividades:Los ejemplos incluyen retirarse de actividades sociales, proyectos de trabajo o reuniones familiares, o abandonar un pasatiempo, deporte o actividad favorita.
  • Cambios en el estado de ánimo y la personalidad:Los ejemplos incluyen estar inusualmente confundido, sospechoso, molesto, deprimido, temeroso o ansioso, especialmente cuando se encuentra en lugares nuevos o desconocidos.

La demencia de Alzheimer se llama enfermedad «progresiva». Esto significa que sus síntomas generalmente comienzan lentamente y son leves. Las capacidades cognitivas (cerebro) y funcionales (autocuidado) de una persona empeoran con el tiempo. En las etapas avanzadas de la enfermedad, una persona que tiene demencia de Alzheimer ya no puede comunicarse y depende completamente de otras personas para recibir atención.

Además, a medida que la enfermedad progresa, la persona puede experimentar complicaciones de salud, que incluyen:

  • Depresión.
  • Dolor, enfermedad o efectos secundarios de medicamentos que no se informan (debido a la incapacidad para comunicarse).
  • Caídas.
  • Neumonía u otras infecciones.
  • Desnutrición o deshidratación.

Si cree que un ser querido podría estar experimentando alguna de las complicaciones mencionadas anteriormente, hable con su médico. Ellos pueden proporcionarle medicamentos u otros tratamientos para ayudar a que su ser querido esté cómodo.

¿Qué causa la demencia de Alzheimer?

Los médicos no saben qué causa la demencia de Alzheimer. Una teoría es que la enfermedad se desarrolla cuando crecen en el cerebro grupos de proteínas anormales. Este crecimiento probablemente comienza con muchos pequeños cambios en el cerebro. En general, comienza mucho antes de que se note cualquier síntoma. Con el tiempo, estos cambios se acumulan. Finalmente, las células cerebrales se dañan y mueren.

Además, los médicos creen que ciertos elementos aumentan el riesgo que tiene una persona de desarrollar demencia de Alzheimer. Esos factores de riesgo incluyen:

  • La edad:Cuanto mayor sea, mayor es su riesgo de desarrollar demencia de Alzheimer. Después de los 65 años, su probabilidad de desarrollar demencia de Alzheimer se duplica cada 5 años.
  • La genética y antecedentes familiares:Es más probable que tenga demencia de Alzheimer si tiene antecedentes familiares. Los científicos también piensan que ciertos genes en su ADN pueden aumentar su riesgo de demencia de Alzheimer.
  • Síndrome de Down:Las personas que tienen síndrome de Down tienen un riesgo mucho mayor de desarrollar demencia de Alzheimer que la población general.
  • Los factores ambientales/de estilo de vida:Es probable que su entorno y sus hábitos de estilo de vida también afecten su riesgo de desarrollar demencia de Alzheimer. Antecedentes de traumatismo craneoencefálico, problemas cardiovasculares o cardíacos, diabetes y obesidad parecen aumentar el riesgo de demencia de Alzheimer. Para ayudar a prevenir estos problemas de salud, use un casco cuando maneje una bicicleta, siempre abróchese el cinturón de seguridad cuando esté en el automóvil, establezca una rutina de ejercicio regular, coma bien y evite los productos de tabaco.

La demencia de Alzheimer también parece ser más común en mujeres que en hombres. Casi dos tercios de las personas que tienen demencia de Alzheimer son mujeres.

¿Cómo se diagnostica la demencia de Alzheimer?

Un diagnóstico de demencia de Alzheimer puede llevar algún tiempo. No hay ninguna prueba que pueda decirle a su médico si tiene la enfermedad. Bríndele a su médico mucha información para ayudar a determinar la causa de sus síntomas. Es posible que su médico quiera evaluar lo siguiente en usted o en su ser querido:

  • Salud actual e historial médico.
  • Rutina diaria y cualquier cambio en su comportamiento.
  • Memoria, resolución de problemas, atención y habilidades del lenguaje.
  • Pruebas de laboratorio, como análisis de sangre u orina.
  • Imagenología cerebral para buscar problemas, como un derrame cerebral, que pueden estar causando los síntomas.

En base a esta información, su médico casi siempre puede determinar si tiene demencia. Es probable que su médico pueda determinar si el Alzheimer es la causa de su demencia. Sin embargo, la demencia de Alzheimer solo se puede diagnosticar con certeza después de la muerte. Es entonces cuando se examina el cerebro bajo un microscopio. El cerebro de una persona que tuvo demencia de Alzheimer mostrará cambios muy distintos, que solo ocurren cuando el Alzheimer es la causa de la demencia.

Si le preocupa que usted o un ser querido puedan tener algunos de los signos de advertencia de la demencia de Alzheimer, hable con su médico. Un diagnóstico temprano lo ayudará a obtener tratamiento antes. Además, le dará tiempo para abordar cuestiones de atención, finanzas y asuntos legales con su familia.

¿Se puede prevenir o evitar la demencia de Alzheimer?

Nadie sabe cómo prevenir o evitar la demencia de Alzheimer. Sin embargo, los médicos creen que una vida saludable y mantener el cerebro activo pueden ayudar a reducir el riesgo. O pueden retrasar su aparición. Eso significa llevar una dieta saludable, reducir el consumo de alcohol, no fumar, mantenerse activo física y socialmente y desafiar sus habilidades cerebrales con juegos mentales.

Hacerse pruebas puede ser de gran valor en la detección temprana de muchas enfermedades. Sin embargo, la Academia Estadounidense de Médicos de Familia (AAFP, por sus siglas en inglés) afirma que no hay evidencia actual suficiente para demostrar que la detección sistemática del deterioro cognitivo es útil.

Tratamiento de la demencia de Alzheimer

No hay cura para la demencia de Alzheimer. En cambio, el tratamiento puede centrarse en:

  • Disminuir la progresión de los síntomas, como la pérdida de memoria.
  • Abordar los cambios de comportamiento, como la depresión y la agresión.
  • Ayudar a aliviar otros síntomas, como problemas para dormir.

Actualmente se están utilizando algunos medicamentos para tratar la memoria y los síntomas de comportamiento que trae la demencia de Alzheimer. Estos medicamentos no detienen la enfermedad. Es posible que no funcionen para todas las personas o que puedan ayudar por poco tiempo.

Medicamentos para la memoria

  • Los inhibidores de la colinesterasa han sido aprobados por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) para tratar las etapas tempranas y moderadas de la demencia de Alzheimer. Los efectos secundarios típicos de este medicamento incluyen diarrea, náuseas y vómitos.
  • La memantina es un medicamento aprobado para tratar la demencia de Alzheimer de moderada a grave. Se puede usar sola o junto con un inhibidor de colinesterasa. Puede causar efectos secundarios como mareos y dolores de cabeza.

Su médico puede recomendar o recetar medicamentos para los cambios de comportamiento. El tipo de medicamento dependerá del comportamiento y la gravedad del problema. Los medicamentos de venta libre pueden incluir analgésicos. Los medicamentos recetados pueden incluir antidepresivos, ansiolíticos y somníferos.

Las drogas no siempre ayudan a aliviar los síntomas de la demencia de Alzheimer. Los tratamientos no farmacológicos para una persona con demencia de Alzheimer a menudo incluyen controlar el entorno de su ser querido y establecer una rutina para ayudar a reducir el estrés y la ansiedad.

Vivir con demencia de Alzheimer

La esperanza de vida de una persona diagnosticada con demencia de Alzheimer difiere en cada individuo. La mayoría de las personas vive de 4 a 8 años después de haber sido diagnosticada con demencia de Alzheimer. Algunos viven con la enfermedad hasta por 20 años.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Cómo reconocería signos de demencia en mí?
  • ¿Ser olvidadizo es un signo de demencia de Alzheimer?
  • ¿Cómo afecta la demencia de Alzheimer mi capacidad de cuidar de mí mismo o a un ser querido?
  • ¿Cuáles son las ventajas y desventajas de participar en ensayos clínicos?
  • ¿Pueden los juegos mentales ayudar a la memoria después de haber sido diagnosticado con demencia de Alzheimer?
  • Si estoy cuidando a un ser querido con demencia de Alzheimer, ¿cómo puedo reducir mis niveles de estrés?