Enfermedad arterial periférica y claudicación

Descripción general

¿Qué es la enfermedad arterial periférica?

La enfermedad arterial periférica (PAD) es un problema con el flujo de sangre en las arterias, en especial las de las piernas. Las arterias son vasos sanguíneos que transportan sangre del corazón a los músculos y los órganos a través del cuerpo. Cuando usted tiene arterias enfermas, estas se estrechan o se obstruyen. La causa más común de arterias estrechas u obstruidas es la acumulación de depósitos grasos en su interior. Esto se llama aterosclerosis. Si usted tiene PAD, los brazos y, más comúnmente, las piernas no reciben suficiente cantidad de sangre. La molestia más común de las personas que tienen PAD es la claudicación.

¿Qué es la claudicación?

La claudicación es dolor en los músculos de la pantorrilla, el muslo o la cadera que se produce después de haber caminado una distancia determinada, como una cuadra o más. Este dolor se detiene después de descansar un momento. Cada vez que se produce dolor, el dolor tarda en desaparecer aproximadamente la misma cantidad de tiempo después de que deja de caminar.

Causas y factores de riesgo

¿Cuál es la relación entre la PAD y la claudicación?

La claudicación se produce debido a que no fluye suficiente cantidad de sangre a un músculo que está usando en forma activa. La PAD puede hacer que se estreche la arteria que normalmente abastece de sangre al músculo. Cuando eso sucede, puede fluir menos sangre a través de la arteria. Cuando usted se encuentra en reposo, fluye suficiente cantidad de sangre al músculo para satisfacer las necesidades del músculo. Sin embargo, cuando camina, el músculo que trabaja necesita más sangre. Es posible que la arteria estrechada no permita que pase suficiente cantidad de sangre.

¿Quién está en riesgo de tener PAD o claudicación?

Los factores de riesgo de la PAD y la claudicación incluyen presión arterial alta, diabetes, colesterol alto, fumar cigarrillos y edad avanzada. La claudicación también es más probable en las personas que ya han tenido aterosclerosis en otras arterias, como las arterias del corazón o del cerebro. Es posible que las personas que tienen claudicación ya hayan tenido ataques cardíacos o accidentes cerebrovasculares.

Las personas con dolor en las piernas podrían pensar que es debido al envejecimiento, a la artritis o a un síntoma relacionado con la diabetes. La PAD puede ser peligrosa si no se trata. Si usted tiene dolor en las piernas mientras camina, pregunte a su médico sobre la claudicación y la PAD.

Diagnóstico y pruebas

¿Cómo puede mi médico estar seguro de que tengo PAD o claudicación?

Su médico puede sospechar que las arterias se han estrechado y examinará el pulso de las arterias de las piernas y los pies. Su médico escuchará el flujo de sangre con un estetoscopio o un pequeño dispositivo Doppler. Su médico puede oír un ruido, que se llama vibración, que puede ser una advertencia de que hay un estrechamiento en un área de la arteria. La presión arterial de los tobillos también puede compararse con la presión arterial de los brazos. Esta prueba se llama índice tobillo-braquial (ABI, por sus siglas en inglés). Su médico puede hacer algunas otras pruebas para buscar una posible PAD. También puede hacer pruebas para ver si las arterias en otras partes del cuerpo tienen aterosclerosis.

¿Qué otras pruebas podrían realizarse?

Su médico puede ordenar una prueba para examinar el flujo de sangre en la pierna. Esta prueba a menudo se realiza en un laboratorio de hospital, aunque algunos médicos pueden realizar una versión limitada de esta prueba en su consultorio.

Una prueba común para examinar el flujo de sangre en las piernas se llama estudio de registro del volumen del pulso (PVR, por sus siglas en inglés). Durante esta prueba, el brazo y la pierna del mismo costado del cuerpo se envuelven con manguitos como los que se usan para medir la presión arterial del brazo. Se envuelven cuatro manguitos alrededor de la pierna: 1 en la parte superior del muslo, 1 en la parte inferior del muslo, 1 en la parte superior de la pantorrilla y 1 en el tobillo. Los manguitos se inflan un poco mientras está acostado. A medida que la sangre circula a través de las arterias, los vasos sanguíneos se expanden y provocan cambios en la cantidad de aire que se encuentra dentro del manguito. Un dispositivo de registro muestra estos cambios.

En caso de que una cirugía ayude a tratar los síntomas de la claudicación, su médico puede recomendar una arteriografía. Esta consiste en una radiografía que se toma después de que se inyecta un tinte en una arteria. El estudio con tinte puede mostrar el estrechamiento de una arteria y proporciona un "mapa" para el médico que realizará la cirugía.

Tratamiento

¿Pueden tratarse la PAD y la claudicación?

Sí. La PAD y la claudicación a menudo se tratan con dieta y ejercicio y, a veces, con medicamentos. Las personas que tienen PAD o claudicación no deben fumar. Es importante reducir el colesterol alto, la presión arterial alta y los niveles altos de azúcar en la sangre.

Un programa de caminatas es muy útil. Usted debe caminar, al menos, 4 veces a la semana durante 30 y 60 minutos cada vez. Camine hasta que el dolor sea demasiado molesto para continuar. Deténgase y descanse hasta que el dolor desaparezca. Luego, empiece a caminar nuevamente. Si empieza un nuevo programa de ejercicios, como caminar o subir escaleras, comience a hacer ejercicio lentamente y aumente en forma gradual el tiempo que dedica a hacer ejercicio. Puede ver una mejora de los síntomas en el término de 2 meses.

Los medicamentos pueden ayudar a algunas personas que tienen PAD y claudicación. La pentoxifilina o el cilostazol pueden ayudar a tratar la claudicación. Pregúntele a su médico si el medicamento es el adecuado para usted.

Si las arterias están muy obstruidas, puede necesitar angioplastia para abrirlas. Durante una angioplastia, se introduce en la arteria un tubo delgado que se llama catéter. Se infla un pequeño globo en la punta del catéter. Eso ayuda a abrir la arteria. Luego, el globo se desinfla y se extrae. A veces, se colocará en la arteria un dispositivo que se llama stent (un pequeño tubo de malla de alambre). El stent ayudará a mantener abierta la arteria. Normalmente, la angioplastia se realiza mientras usted está despierto.

Si el área estrecha de la arteria es muy larga, es posible que deba realizarse una cirugía de derivación vascular. Para la cirugía, su médico tomará una vena de otra parte del cuerpo. La vena se conectará por encima y por debajo de la parte estrechada de la arteria. Esto permite que la sangre fluya alrededor del área estrechada. A veces, se usa un injerto sintético (artificial) en lugar de una vena.

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Preguntas que debe realizar a su médico

  • ¿Cuál es la causa probable de mi PAD/claudicación?

  • ¿Qué cambios en el estilo de vida necesito hacer en el hogar para ayudar a aliviar mis síntomas?

  • ¿Es seguro para mí hacer ejercicio? ¿Cómo comienzo?

  • ¿Qué opción de tratamiento es mejor para mí? ¿Necesitaré tomar medicamentos? ¿Necesitaré cirugía?

  • ¿El medicamento que me está recetando interactúa con el (los) medicamento(s) que ya estoy tomando?

  • ¿Qué síntomas indicarán que mi afección está empeorando?

  • ¿La PAD o la claudicación me ponen en riesgo de tener algún problema a largo plazo?