Cálculos biliares

¿Qué son los cálculos biliares?

Los cálculos biliares son depósitos duros que pueden formarse ocasionalmente dentro de la vesícula biliar. La vesícula biliar es un pequeño órgano con forma de pera justo debajo del hígado. Almacena bilis, el líquido digestivo producido por el hígado. Algunas veces la bilis se vuelve sólida y forma piedras. Algunas son tan pequeñas como un grano de arena. Otras pueden alcanzar el tamaño de una pelota de golf.

Síntomas de cálculos biliares

La mayoría de las personas que tienen cálculos biliares nunca tienen ningún síntoma. Estos cálculos se denominan cálculos biliares «silenciosos». En ocasiones, un cálculo biliar puede salir de la vesícula biliar y entrar en un conducto biliar. Si un cálculo biliar se atasca en ese conducto y lo bloquea por completo, usted podría tener:

  • dolor intenso en la parte superior derecha de su vientre;
  • dolor en la parte superior de la espalda.

Esta molestia se conoce como un ataque de vesícula biliar. Por lo general, el dolor comienza de repente y dura varias horas. El bloqueo completo o parcial también puede causar irritación e inflamación de la vesícula biliar. Si esto sucede, usted podría:

  • tener dolor que dura varias horas
  • desarrollar fiebre
  • vomitar o sentir náuseas.

Además, su piel puede tornarse amarillenta, lo cual se conoce como «ictericia».

Los ataques de vesícula biliar tienden a ocurrir después de comidas pesadas. Es más probable que sucedan por la tarde o durante la noche. Se detienen cuando los cálculos biliares se mueven y dejan de bloquear el conducto. Si el conducto permanece bloqueado durante más de unas pocas horas, pueden ocurrir complicaciones. Llame a su médico de inmediato si tiene un ataque de vesícula biliar que dura más de varias horas.

¿Qué causa los cálculos biliares?

Los cálculos biliares se presentan a causa de desequilibrios en las sustancias que componen la bilis.

La mayoría de los cálculos biliares (80%) están hechos de colesterol. Normalmente, los ácidos en la bilis descomponen el colesterol. Pero una dieta alta en grasas puede llevar al hígado a producir colesterol adicional que los ácidos no pueden descomponer. Esta acumulación causa que el exceso de colesterol se solidifique. Otros cálculos biliares están hechos de bilirrubina. La bilirrubina es un pigmento amarillento en la bilis que se produce cuando se descomponen los glóbulos rojos. Estas piedras se forman cuando hay demasiada bilirrubina en la bilis.

Los cálculos biliares también pueden formarse si la vesícula biliar no se vacía por completo.

Es más probable que tenga cálculos biliares si:

  • es mujer
  • tiene más de 60 años de edad
  • es de origen nativo estadounidense o mexicano
  • tiene diabetes
  • tiene antecedentes familiares de cálculos biliares
  • está embarazada
  • toma píldoras anticonceptivas
  • come una dieta alta en grasa
  • tiene sobrepeso u obesidad
  • hace en una dieta baja en calorías y recientemente han perdido peso con mucha rapidez.

¿Cómo se diagnostican los cálculos biliares?

Los cálculos biliares pueden ser difíciles de diagnosticar porque comparten síntomas con otras afecciones. Su médico hará un examen físico para buscar signos de cálculos biliares. Este examen incluirá buscar coloración amarillenta en la piel y sensibilidad en el abdomen. Él o ella pueden solicitar un análisis de sangre. También puede ordenar pruebas de imagenología. Estas pruebas podrían incluir una ecografía o una tomografía computada para tomar imágenes de la vesícula biliar y los conductos biliares. Si su médico cree que tiene un cálculo biliar atrapado en un conducto biliar, podría ordenar pruebas más avanzadas para observarlo.

¿Se pueden prevenir o evitar los cálculos biliares?

En la mayoría de los casos, los cálculos biliares no pueden prevenirse ni evitarse. Lleve una dieta saludable y mantenga un peso saludable, pero evitar la pérdida de peso rápida podría reducir su riesgo.

Tratamiento de cálculos biliares

Su tratamiento depende de la gravedad de sus síntomas y de lo que el médico descubra en los exámenes.

  • Sin tratamiento. Si los cálculos biliares están libres y no siente dolor, no necesitará tratamiento.
  • Esperar y ver. Si tiene un ataque de la vesícula biliar, es posible que su médico quiera adoptar un enfoque de esperar y ver. El problema puede resolverse solo. Si luego tiene más ataques, es probable que le recomienden una cirugía.
  • Cirugía. Una vez que tiene un ataque de vesícula biliar, la posibilidad de tener otro es alta (hasta 70%). Muchos médicos sugieren una cirugía para extirpar la vesícula biliar con el fin de evitar un ataque futuro. Si su vesícula biliar está irritada o inflamada, la mayoría de los médicos querrán extraerla de inmediato. La cirugía se realiza con mayor frecuencia por medio de cirugía laparoscópica, que significa que se insertan herramientas pequeñas a través de pequeñas incisiones para extirpar la vesícula biliar. La cirugía es segura y efectiva. Limita su estadía en el hospital a alrededor de 1 día. Sin cirugía, la vesícula biliar puede infectarse. Incluso podría reventar y causar más problemas.

¿Existen otros tratamientos?

Existen otros tratamientos disponibles para las personas que tendrían un alto riesgo en la cirugía, que podría deberse a edad avanzada o problemas cardíacos o enfermedades pulmonares. Sin embargo, los cálculos biliares generalmente regresan cuando no se tratan con cirugía. Otras opciones pueden ser las siguientes:

  • Terapia de ondas de sonido. Este tratamiento puede romper los cálculos para que puedan moverse hacia el intestino sin problemas. Pero no todos pueden recibir este tratamiento. Si tiene más de un cálculo biliar, si el cálculo biliar es grande o si tiene otras afecciones médicas, es posible que no pueda recibir terapia de ondas de sonido.
  • Medicamentos. También puede tomar una pastilla para disolver los cálculos. Esta píldora no funciona en todas las personas y puede ser muy costosa. Puede tomar 2 años o más en hacer efecto, y los cálculos biliares pueden regresar después de que haya terminado el tratamiento.

La cirugía sigue siendo la mejor manera de curar los cálculos biliares. Hable con su médico sobre qué es lo mejor para usted.

Vivir con cálculos biliares

Si sus cálculos biliares no están causando síntomas, puede vivir el resto de su vida sin ningún problema. Si tiene síntomas, es posible que su médico quiera extirparle la vesícula biliar. No necesita la vesícula biliar para vivir. Entonces, una vez eliminada, no notará mucha diferencia. Puede presentar diarrea al principio. Algunas personas pueden necesitar comer una dieta baja en grasas.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Hay cambios en el estilo de vida que pueda hacer para prevenir los cálculos biliares?
  • ¿Estoy en riesgo de tener otro cálculo biliar?
  • ¿Qué debo hacer si tengo un ataque de vesícula biliar?
  • ¿Necesitaré cirugía para extirpar mi vesícula biliar? ¿Existen otras opciones?
  • ¿Tener un cálculo biliar es una señal de otra afección?