Polución del aire exterior: posibles efectos en la salud

La contaminación del aire exterior es una mezcla de partículas naturales y artificiales que se encuentran en el aire. La exposición regular a esta puede dañar nuestra salud cuando la respiramos. La contaminación del aire es un problema de las ciudades y los entornos rurales.

Muchas cosas pueden causar una mala calidad del aire. Por ejemplo, en una ciudad, la contaminación del aire puede ser causada por el humo de autos y autobuses. Esto se denomina ozono troposférico (o smog urbano). El ozono es un gas y representa una gran parte de la contaminación del aire. El ozono troposférico aumenta en las ciudades cuando el aire no se mueve, la temperatura es cálida y sale el sol. Esta combinación atrapa la contaminación en el aire.

Los aviones también producen la contaminación del aire. Los vehículos de construcción y el humo del tabaco también pueden causarla. En las zonas rurales, la contaminación del aire exterior a menudo es causada por el polvo de los tractores que aran los campos, los camiones y los autos que circulan por caminos de grava, canteras de rocas y el humo que proviene de los incendios de madera y cultivos.

El camino hacia una mejor salud

Los cambios en la calidad del aire dependen de varias cosas. Entre ellas se encuentran las condiciones climáticas (sol, lluvia, viento, etc.), y los tipos y la cantidad de gases que hay en el aire. Por ejemplo, en una ciudad, los gases de los autos y autobuses son más comunes entre semana que durante los fines de semana. En entornos rurales, la contaminación por polvo y suciedad es común durante la temporada en la que los agricultores aran sus campos.

Estos son algunos consejos sobre cómo se puede reducir la exposición a la contaminación del aire exterior.

  • Revise el Índice de calidad del aire (ICA). La Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) mide periódicamente la calidad del aire de ciudades y áreas rurales e informa acerca de ello. Debido a esto, la calidad del aire ha mejorado en los últimos 20 años. La televisión y radio locales así como las fuentes digitales a menudo publicarán el ICA. La puntuación varía de 0 a 500. Una puntuación de ICA de más de 100 significa que las condiciones de aire son insalubres.
  • No salga cuando haya mucha contaminación. Utilice el ICA para determinar cuánto tiempo debe pasar al aire libre. Si bien tendrá que ir al trabajo o la escuela, trate de evitar actividades al aire libre opcionales en días en que el ICA sea elevado. Elija otro día para ir al parque o hacer trabajos de jardinería. Si tiene que estar al aire libre en días en los que el ICA es alto, limite la actividad a las primeras horas de la mañana o después de la puesta del sol. Programar las horas es importante si vive en una ciudad porque la luz del sol puede aumentar los niveles de ozono. Los altos niveles de ozono pueden dificultar la respiración al aire libre si tiene problemas pulmonares, como el asma. También puede causar problemas en niños y adultos mayores.
  • Evite la actividad física intensa en días en los que haya alta contaminación del aire. La actividad física puede hacer que su respiración sea más fuerte y más rápida. Cuanto más rápido respire, más contaminación del aire inhalará.

Aspectos a tener en cuenta

Las recomendaciones anteriores por lo general evitarán los síntomas en adultos y niños sanos. Sin embargo, si se encuentra en un área de alta contaminación, debería considerar otras maneras de proteger su salud.

  • Si tiene un problema cardíaco o pulmonar crónico, como el asma, hable con su médico sobre cómo protegerse de la contaminación del aire. El médico puede recetarle un medicamento para ayudarle a respirar.
  • Consulte con su médico si tiene síntomas de opresión en el pecho, ardor en los ojos o tos.
  • Los niños son más sensibles a los efectos de los niveles más altos de contaminación que los adultos. También experimentan más enfermedades, como bronquitis y dolor de oído, en áreas de alta contaminación. Hable con su médico sobre cómo mantenerlos saludables.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Podría mi asma ser causada únicamente por la contaminación del aire?
  • ¿Puede la urticaria ser un signo de exposición a la contaminación del aire?
  • ¿Usar transporte público reduce la contaminación del aire?
  • ¿Por qué mi respiración parece empeorar en días lluviosos?
  • ¿Cómo puedo reducir la exposición de mi hijo a la contaminación del aire durante el recreo?

Recursos

Institutos Nacionales de la Salud, MedlinePlus: Contaminación del aire