Virus del Nilo Occidental

Descripción general

¿Qué es el virus del Nilo Occidental?

El virus del Nilo Occidental es un virus que puede infectar a los seres humanos, las aves, los caballos y los mosquitos. La infección a causa de este virus se encuentra con mayor frecuencia en África, en Asia Occidental y en Medio Oriente. El virus se propagó a los Estados Unidos en el verano de 1999 y, hasta el momento, se han informado casos en 48 estados.

Síntomas

¿Cuáles son los síntomas de la infección por el virus del Nilo Occidental?

La mayoría de las personas que tienen la infección por el virus del Nilo Occidental no presentan síntomas. Otras podrían tener solo síntomas leves, lo cual se llama fiebre del Nilo Occidental. Los síntomas incluyen:

Por lo general, los síntomas se presentan de 3 a 14 días después de que una persona es picada por un mosquito infectado y duran de 3 a 6 días. Los síntomas de la enfermedad más grave provocada por el virus del Nilo Occidental incluyen:

Estos síntomas podrían durar varias semanas. Comuníquese con su médico si tiene alguno de estos síntomas y ha sido picado recientemente por un mosquito.

  • Sarpullido.
  • Fiebre.
  • Dolor de cabeza.
  • Náuseas.
  • Vómitos.
  • Diarrea.
  • Pérdida del apetito.
  • Ganglios linfáticos hinchados (nódulos linfáticos).
  • Una sensación dolorosa en la espalda y en los músculos.
  • Fiebre alta y repentina (por encima de 102 °F).
  • Dolor de cabeza intenso.
  • Cuello rígido.
  • Sentirse desorientado o confundido.
  • Temblores o sacudidas musculares.
  • Convulsiones.
  • Coma.
  • Debilidad o parálisis parcial.

Causas y factores de riesgo

¿Cómo se propaga el virus del Nilo Occidental?

Con mayor frecuencia, el virus del Nilo Occidental es propagado por mosquitos. Los mosquitos contraen la infección al picar a aves que portan el virus. Las personas pueden contraer el virus del Nilo Occidental cuando las pica un mosquito infectado. Esto sucede, con mayor frecuencia, en los meses cálidos de primavera, verano y principios del otoño. El virus del Nilo Occidental no puede contagiarse de otra persona ni de su mascota.

Durante la epidemia del virus del Nilo Occidental de 2002 en los Estados Unidos, algunas personas contrajeron el virus mediante transfusiones de sangre y trasplantes de órganos. Sin embargo, el riesgo de contraer el virus de estas maneras es muy bajo.

También se informaron algunos casos en los que el virus del Nilo Occidental se transmitió de una mujer embarazada o en período de amamantamiento a su bebé. Sin embargo, estos casos son muy poco frecuentes.

¿Quién tiene riesgo de contraer la infección por el virus del Nilo Occidental?

Tienen riesgo de contraer la infección las personas que viven en las zonas donde se ha descubierto la presencia del virus del Nilo Occidental en seres humanos, aves, caballos o mosquitos. Usted también tiene un mayor riesgo si pasa mucho tiempo al aire libre durante los meses más cálidos o si no se protege la piel con un repelente de insectos que contenga N-dietil-meta-toluamida (DEET, por sus siglas en inglés). Sin embargo, incluso en las áreas en las que se ha informado la presencia del virus, es poco probable que una persona se enferme a causa de una picadura de mosquito.

Las personas de 50 años o más y las que tienen un sistema inmunitario debilitado tienen un mayor riesgo de enfermarse gravemente a causa del virus del Nilo Occidental. Recuerde: menos del 1% de las personas que contraen la infección por el virus del Nilo Occidental se enferman gravemente.

¿Cuántas personas con infección grave por el virus del Nilo Occidental mueren?

En 2007, murieron 124 personas en los EE. UU. a causa de una enfermedad grave provocada por el virus del Nilo Occidental. En 2008, murieron 44 personas. En 2009, murieron 30 personas.

Sin embargo, la mayoría de las personas que están infectadas por el virus del Nilo Occidental no desarrollan síntomas o solo desarrollan los síntomas leves de la fiebre del Nilo Occidental. Menos del 1% de las personas infectadas desarrollarán la forma más grave de la infección por el virus del Nilo Occidental y casi todas ellas se recuperarán totalmente después de seguir ciertos tratamientos, como la administración de analgésicos.

Prevención

¿Existe una vacuna contra el virus del Nilo Occidental?

No existe todavía una vacuna para prevenir el virus del Nilo Occidental en los seres humanos.

¿Cómo puede prevenirse la infección por el virus del Nilo Occidental?

La mejor manera de evitar la infección por el virus del Nilo Occidental es reducir la cantidad de mosquitos que hay alrededor de su hogar y su vecindario.

A continuación, le indicamos algunas precauciones que puede tomar:

  • Elimine el agua estancada de las pilas para pájaros, los estanques, los floreros, las piscinas, los neumáticos viejos y otros lugares en los cuales podrían reproducirse los mosquitos. Las tiendas de suministros para jardín tienen a la venta productos para impedir que los mosquitos se reproduzcan en estanques pequeños.
  • Repare cualquier rotura en los mosquiteros de las ventanas y los del pórtico y el patio para evitar que los mosquitos ingresen en el hogar.
  • Permanezca en lugares cerrados durante el amanecer, el anochecer y las primeras horas de la noche. Los mosquitos son más activos durante esas horas. Si sale al aire libre a esas horas, use calzado y calcetines, pantalones largos y una camisa de mangas largas. Es mejor la ropa holgada y de colores claros.
  • Si sale al aire libre, use un repelente de insectos que contenga del 20% al 30% de DEET. Aplíquelo de acuerdo con las instrucciones de la etiqueta. Consulte a su médico antes de aplicar repelente de insectos a su hijo.

Tratamiento

¿Existe un tratamiento para la infección por el virus del Nilo Occidental?

No hay un tratamiento específico para la infección por el virus del Nilo Occidental. Las personas que experimentan síntomas leves, por lo general, mejoran sin recibir ningún medicamento después de algunos días. Las personas que tienen una enfermedad grave podrían ser hospitalizadas y recibir líquidos por vía intravenosa (IV). Es posible que deban estar conectadas a una máquina que se llama respirador, a fin de que las ayuden a respirar. Su médico también intentará evitar que contraigan otras infecciones, como neumonía.

Complicaciones

¿Puede el virus del Nilo Occidental provocar algún otro problema?

En raras ocasiones, el virus del Nilo Occidental provoca una enfermedad, como hinchazón del cerebro, que se llama encefalitis o hinchazón de la membrana que rodea al cerebro y a la médula espinal, que se llama meningitis. Esto puede provocar daño cerebral permanente o la muerte.

Preguntas que debe realizar a su médico

  • ¿Es común el virus del Nilo Occidental en esta área?
  • ¿Estoy en riesgo de contraer el virus del Nilo Occidental?
  • ¿Qué puedo hacer para protegerme del virus del Nilo Occidental?
  • ¿Qué tratamiento es mejor para mí?
  • ¿Me ayudarán los medicamentos para el resfriado o la gripe?
  • ¿Es posible que le contagie a mi hijo el virus del Nilo Occidental?
  • ¿Qué tipos de repelentes de insecto debo usar?
  • Si comienzo a sentirme peor, ¿cuándo debo llamar a mi médico?

Las Citas

  • West Nile Virus in the United States: An Update on an Emerging Infectious Disease by GD. Huhn, M.D., M.P.H.T.M., JJ Sejvar, M.D., SP Montgomery, D.V.M., M.P.H., and MS Dworkin, M.D., M.P.H.T.M.( 08/15/03, http://www.aafp.org/afp/20030815/653.html)