Rinitis alérgica

Descripción general

¿Qué es una alergia?

Tiene una alergia cuando el cuerpo reacciona de manera excesiva a cosas que a la mayoría de las personas no le provocan problemas. Estas cosas se llaman alérgenos. La reacción excesiva del cuerpo a los alérgenos es lo que provoca los síntomas.

¿Qué es la fiebre del heno?

La fiebre del heno, también conocida como rinitis alérgica, es una reacción alérgica al polen. Los síntomas de la fiebre del heno son estacionales, lo que significa que se sentirá peor cuando el polen que lo afecta esté en su nivel más alto. La fiebre del heno es la forma más común de alergia. Afecta a 1 de cada 5 personas.

Síntomas

¿Cuáles son los síntomas comunes de alergia?

Los síntomas varían según la gravedad de sus alergias. Los síntomas pueden incluir:

  • Estornudo.

  • Tos.

  • Comezón (mayormente en los ojos, la nariz, la boca, la garganta y la piel).

  • Goteo nasal.

  • Congestión nasal.

  • Dolor de cabeza.

  • Presión en la nariz y en las mejillas.

  • Sensación de llenura y chasquidos en los oídos.

  • Dolor de garganta.

  • Ojos llorosos, enrojecidos o hinchados.

  • Ojeras.

  • Problemas con el olfato.

  • Ronchas.

¿Cómo difiere la fiebre del heno de un resfriado o de la gripe?

La fiebre del heno dura más que un resfriado o la gripe —hasta varias semanas— y no provoca fiebre. La secreción nasal de la fiebre del heno es poco espesa, acuosa y transparente, mientras que la secreción nasal de un resfriado o de la gripe suele ser más espesa. La comezón (mayormente en los ojos, la nariz, la boca, la garganta y la piel) es común en la fiebre del heno, pero no en un resfriado o en la gripe. El estornudo es más prominente en la fiebre del heno, y pueden ocurrir ataques bastante violentos.

¿Cuándo debo consultar a un médico?

Si sus síntomas interfieren en su vida, considere consultar a su médico de familia. Es probable que su médico le realice un examen físico y le haga preguntas sobre sus síntomas. Llevar un registro de sus síntomas durante un período de tiempo puede ayudar a su médico a determinar qué desencadena sus alergias.

Causas y factores de riesgo

¿Cuál es la causa de las alergias?

Tiene una alergia cuando el cuerpo reacciona de manera excesiva a cosas que a la mayoría de las personas no le causan problemas. Estas cosas se llaman alérgenos. Si tiene alergias, cuando está expuesto a un alérgeno, el cuerpo libera sustancias químicas. Un tipo de sustancia química que el cuerpo libera se llama histamina. La histamina es la defensa del cuerpo contra el alérgeno. La liberación de la histamina provoca sus síntomas.

¿Cuáles son los alérgenos más comunes?

El polen de los árboles, del césped y de las malas hierbas. Las alergias que ocurren en la primavera (a fines de abril y mayo) son, a menudo, a causa del polen de los árboles. Las alergias que ocurren en el verano (desde fines de mayo a mediados de julio) son, a menudo, a causa del polen del césped y de las malas hierbas. Las alergias que ocurren en el otoño (desde fines de agosto hasta las primeras heladas) son, a menudo, a causa de las ambrosías. Si es alérgico al polen, notará que sus síntomas son peores en días calurosos y secos, cuando el viento acarrea el polen. En los días lluviosos, el polen a menudo se escurre hacia el suelo, lo que significa que tiene menos probabilidades de respirarlo.

Moho. El moho es común donde el agua tiende a acumularse, como las cortinas de baño, las molduras de las ventanas y los sótanos húmedos. También puede encontrarse en los troncos podridos, el heno, el mantillo, las turberas de musgo comerciales, las pilas de abono y la hojarasca. Esta alergia es, por lo general, peor durante el clima húmedo y lluvioso.

Caspa de los animales. Las proteínas que se encuentran en la piel, la saliva y la orina de las mascotas peludas, como los gatos y los perros, son alérgenos. Se puede estar expuesto a la caspa cuando manipula un animal o cuando el polvo del hogar contiene caspa.

Polvo. Muchos alérgenos, incluidos los ácaros del polvo, se encuentran en el polvo. Los ácaros del polvo son criaturas vivientes diminutas que se encuentran en la ropa de cama, los colchones, las alfombras y los muebles tapizados. Viven de células de piel muerta y otras cosas que se encuentran en el polvo del hogar.

Diagnóstico y pruebas

¿Cómo sé a qué soy alérgico?

Su médico le hará un examen físico y le preguntará sobre sus síntomas y cuándo estos ocurren. También es posible que su médico quiera hacer una prueba de alergia cutánea para ayudar a determinar exactamente qué es lo que está causando su alergia. Una prueba de alergia cutánea pone cantidades diminutas de alérgenos sobre la piel para ver a cuáles reacciona. Una vez que sabe a qué alérgenos es alérgico, usted y su médico pueden decidir cuál es el mejor tratamiento. También es posible que su médico decida hacer un análisis de sangre, como la prueba radioalergoabsorbente (que se llama RAST).

Tratamiento

¿Cómo se tratan las alergias?

Se pueden usar varios medicamentos para tratar las alergias. Su médico lo ayudará a determinar qué medicamento es mejor para usted según sus síntomas, edad y estado de salud general. Estos medicamentos son de más utilidad si se los usa antes de estar expuesto a los alérgenos.

Los antihistamínicos ayudan a reducir el estornudo, el goteo nasal y la comezón de las alergias. Son de más utilidad si los usa antes de estar expuesto a los alérgenos. Algunos antihistamínicos vienen en forma de píldora (algunas marcas: Zyrtec, Claritin) y algunos son aerosoles nasales (una marca: Astelin). Algunos antihistamínicos pueden provocar somnolencia y boca seca. Otros tienen menos probabilidades de provocar estos efectos secundarios, pero algunos de ellos requieren una receta médica. Pregúntele a su médico qué tipo es el mejor para usted.

Los descongestivos, como la pseudoefedrina y la fenilefrina, ayudan temporalmente a aliviar la congestión nasal de las alergias. Los descongestivos se encuentran en muchos medicamentos y vienen en forma de píldoras, aerosoles nasales y gotas nasales (algunas marcas: Sudafed, Afrin, Sinex). Son efectivos solo si se los usa por poco tiempo.

Los aerosoles y las gotas nasales no deben usarse por más de 3 días porque usted puede volverse dependiente de ellos. Esto hace que sienta la nariz aún más tapada cuando intenta dejar de usarlos.

Se pueden comprar descongestivos sin una receta médica. Sin embargo, los descongestivos pueden aumentar la presión arterial, por lo que es recomendable hablar con su médico de familia antes de usarlos, en especial si tiene presión arterial alta.

La cromolina sódica es un aerosol nasal (una marca: NasalCrom) que ayuda a prevenir las reacciones del cuerpo a los alérgenos. La cromolina sódica es más útil si se la usa antes de estar expuesto a los alérgenos. Es posible que este medicamento tarde de 2 a 4 semanas en empezar a surtir efectos. Está disponible sin una receta médica.

Los aerosoles nasales esteroideos reducen la reacción de los tejidos nasales a los alérgenos inhalados. Esto ayuda a aliviar la hinchazón de su nariz para que se sienta menos tapada. Son muy eficaces para tratar a pacientes que tienen síntomas crónicos. Los aerosoles nasales esteroideos están disponibles con una receta médica de su médico. No notará sus beneficios hasta después de 2 semanas de haberlos empezado a usar.

Gotas para los ojos. Si los otros medicamentos no lo están ayudando lo suficiente con sus ojos con comezón o lagrimeo, es posible que su médico le recete gotas para los ojos.

Las inyecciones antialérgicas (que también se llaman inmunoterapia) son una opción para las personas que prueban con otros tratamientos, pero que aún tienen síntomas de alergia. Estas inyecciones contienen una cantidad muy pequeña del alérgeno al cual es alérgico. Son administradas de manera regular, de manera que el cuerpo se acostumbra a los alérgenos y ya no reacciona de manera excesiva a ellos. Esto ayuda a disminuir la sensibilidad del cuerpo al alérgeno. Con el tiempo, los síntomas de la alergia se volverán menos graves.

Las inyecciones antialérgicas solo se usan cuando los alérgenos a los que es sensible pueden identificarse y no pueden evitarse. Lleva desde algunos meses hasta años finalizar el tratamiento, y es posible que deba realizar tratamientos a lo largo toda su vida.

Prevención

¿Cómo puedo evitar los alérgenos?

El polen. Dúchese o báñese antes de acostarse para quitarse el polen y otros alérgenos del cabello y de la piel. Evite salir, en especial, en los días ventosos y secos. Mantenga las ventanas y las puertas cerradas, y use aire acondicionado en el hogar y en el automóvil.

Moho. Se puede reducir la cantidad de moho en el hogar eliminando las plantas de interior y lavando de modo frecuente las cortinas de baño, las ventanas del baño, las paredes húmedas, las áreas con podredumbre seca y los tachos de basura interiores. Utilice una mezcla de agua y cloro (lejía) para eliminar el moho. Abra las puertas y las ventanas, y utilice ventiladores para aumentar el movimiento del aire y ayudar a prevenir el moho.

No alfombre los baños u otras habitaciones húmedas, y use pintura antimoho en lugar de papel pintado. Reducir la humedad en su hogar al 50% o menos también puede ayudar. Se puede controlar la calidad del aire del hogar utilizando un deshumidificador, manteniendo la temperatura fija a 70 ºF y limpiando o reemplazando los filtros de partículas pequeñas en su sistema de aire central.

Caspa de las mascotas. Si sus alergias son graves, es posible que deba regalar sus mascotas o, al menos, mantenerlas afuera. La caspa de los perros o los gatos, a menudo, se acumula con el polvo del hogar y tarda 4 semanas o más en desaparecer.

Sin embargo, hay maneras de reducir la cantidad de caspa de las mascotas en su hogar. Utilizar ropa de cama resistente a los alérgenos, bañar a su mascota con frecuencia y utilizar un filtro de aire puede ayudar a reducir la caspa de las mascotas. Pregúntele a su veterinario otras maneras de reducir la caspa de las mascotas en su hogar.

Polvo y ácaros del polvo. Para reducir los ácaros del polvo en su hogar, elimine las cortinas, las almohadas de pluma, los muebles tapizados, las colchas no lavables y los juguetes de peluche. Reemplace las alfombras con linóleo o madera. El piso pulido es lo mejor. Limpie el piso a menudo con un trapeador húmedo y limpie las superficies con un paño húmedo. Pase la aspiradora en forma regular con una máquina que tenga un filtro para partículas de alto rendimiento (HEPA, por sus siglas en inglés). Pase la aspiradora en los muebles acolchados, las cortinas y los pisos. Instale un limpiador de aire con un filtro para partículas de alto rendimiento o electrostático. Lave las alfombras y los tapizados con limpiadores especiales, como el benzoato de bencilo o aerosoles de ácido tánico. Limpie toda la ropa de cama con agua caliente (más caliente que 130 °F) cada 7 a 10 días. No use cobertores para colchones. Cubra los colchones y las almohadas con fundas de plástico. Reduzca la humedad en su hogar utilizando un deshumidificador.

Otras organizaciones

Preguntas que debe realizar a su médico

  • ¿Podría algo más, como un resfriado o la gripe, estar provocando mis síntomas?

  • ¿Cómo descubro a qué soy alérgico?

  • ¿Es mi alergia estacional?

  • Soy alérgico a _____. ¿Estoy en riesgo de tener otras alergias?

  • ¿Qué cambios puedo hacer en el hogar para ayudar a aliviar mis síntomas?

  • ¿Algún medicamento de venta libre ayudará a aliviar mis síntomas?

  • ¿Qué debo hacer si mis síntomas empeoran o no responden al tratamiento que ha prescrito?

  • ¿Necesito consultar a un especialista de la alergia (que se llama alergista o inmunólogo)?

Factores que pueden hacer que los síntomas de la alergia empeoren:

  • Aerosoles.

  • Contaminación del aire.

  • Temperaturas frías.

  • Humedad.

  • Emanaciones irritantes.

  • Humo de tabaco.

  • Viento.

  • Humo de leña.