Mal de altura

¿Qué es el mal de altura?

El mal de altura es una afección que puede ocurrir cuando su cuerpo no recibe suficiente oxígeno. Los lugares con grandes altitudes tienen menos oxígeno que los lugares con altitudes más bajas. Cuando se pasa de baja a alta altitud, su cuerpo tiene dificultades para adaptarse al cambio en los niveles de oxígeno.

El mal de altura es un problema común que tienen las personas cuando van a las montañas. (Otro nombre es el mal de montaña). Puede mudarse a las montañas o ir allí para actividades, como esquí, alpinismo o senderismo. Hable con su médico si planea viajar a altitudes superiores a los 8.000 pies.

Síntomas del mal de altura

Los primeros síntomas del mal de altura son:

  • dolor de cabeza
  • mareos
  • náuseas
  • dificultad para respirar cuando está activo
  • debilidad o fatiga
  • problemas para conciliar el sueño
  • aumento de la frecuencia cardíaca.

Si tiene estos síntomas, deténgase, descanse y beba agua. Es posible que deba bajar a una altitud más baja hasta que desaparezcan los síntomas.

Los síntomas más graves incluyen:

  • dificultad para respirar en reposo
  • opresión o dolor en el pecho
  • tos
  • vómitos
  • confusión
  • no poder caminar en línea recta
  • piel pálida, gris o azul.

Si tiene estos síntomas, vaya a una altitud más baja de inmediato y busque ayuda médica. Los síntomas que se ignoran o no se tratan pueden poner en peligro la vida.

¿Qué causa el mal de altura?

Es posible que haya escuchado que el aire es “más delgado” en altitudes más altas. Esto significa que su cuerpo no puede obtener tanto oxígeno. La enfermedad a gran altitud ocurre con mayor frecuencia a altitudes superiores a los 8.000 pies. Puede causar problemas a las personas cuyos cuerpos no están acostumbrados a trabajar con tan poco oxígeno.

Hay 3 tipos principales de esta enfermedad.

  • Mal de montaña agudo: Es la forma más común de esta afección. A menudo es leve y de corto plazo.
  • Edema pulmonar a gran altitud (HAPE, por su sigla en inglés): Esta afección hace que sus pulmones se llenen de líquido, lo que puede ser fatal. Ocurre a altitudes extremas.
  • Edema cerebral a gran altitud (HACE, por su sigla en inglés): Esta afección hace que su cerebro se hinche con líquido, lo que puede ser fatal. Ocurre a altitudes extremas.

Todos corren el riesgo de contraer males de altura. Los niños y los adultos mayores corren un mayor riesgo porque les lleva más tiempo a sus cuerpos adaptarse. También puede estar en mayor riesgo si:

  • Viaja a un lugar que tenga una gran altitud.
  • Vive en un lugar que tiene una gran altitud.
  • Escala o asciende altitudes demasiado rápido.
  • Está deshidratado.
  • Ha tenido un mal de altura antes.
  • Usted puede padecer una afección de salud que hace que sea difícil respirar normalmente.

¿Cómo se diagnostica el mal de altura?

Las personas que tienen síntomas de mal de altura deben ver a un médico. Asegúrese de informarles sobre las condiciones en las que se encontraba cuando tuvo los síntomas. Su médico le hará un examen físico. Según la gravedad de sus síntomas, pueden solicitar exámenes. Estos ayudan a diagnosticar el tipo de enfermedad y decidir sobre un plan de tratamiento. Las pruebas pueden incluir una radiografía de tórax, una tomografía cerebral o un electrocardiograma (ECG).

¿Se puede prevenir o evitar un mal de altura?

Hay 3 cuestiones importantes que puede hacer para prevenir males de altura.

  1. Tómese su tiempo al viajar a mayores altitudes. El cuerpo tarda varios días en adaptarse por completo a menores cantidades de oxígeno a gran altura. Esto es cierto incluso para las personas que están sanas. La mayoría de las personas pueden pasar del nivel del mar de manera segura a una altitud de 8.000 pies en pocos días. Una vez que alcance los 8,000 pies, no debería subir más de 1,000 a 2,000 pies por día. Cuanto más alto llega, más tiempo le toma a su cuerpo ajustarse. Planifique su viaje para que su cuerpo tenga tiempo de acostumbrarse a la altitud elevada antes de comenzar su actividad física.
  2. Duerma en una altitud baja, si es posible. Por ejemplo, si va a esquiar a 10,000 pies durante el día, duerma en una elevación más baja por la noche. Esto le permite a su cuerpo descansar y recuperarse mientras duerme.
  3. Hidrátese antes, durante y después de viajar. La deshidratación puede aumentar su riesgo de mal de altura. Debe beber agua extra varios días antes y después de viajar. Asegúrese de empacar suficiente agua mientras está activo. Evite o limite la cantidad de alcohol que consume.

Tratamiento para el mal de altura

Es importante tratar el mal de altura tan pronto como comiencen los síntomas. Lo primero que debe hacer es bajar de manera segura a una altitud inferior de inmediato. Si sus síntomas son leves, puede mantenerse a esa altura y dejar que su cuerpo se adapte. Si hace esto, no haga ejercicio en absoluto. Descanse y beba agua hasta que se sienta mejor. Puede ser útil usar un dispositivo que proporcione oxígeno adicional.

Si es necesario, su médico puede recetar medicamentos para prevenir o tratar los síntomas. Un ejemplo es la acetazolamida. Al tomar este medicamento, beba mucha agua y evite el alcohol.

Si sus síntomas son graves, continúe descendiendo a una altitud más baja hasta que ya no se sienta mal. Si sus síntomas no mejoran o empeoran, llame a un médico o acuda al hospital más cercano. Necesitará tratamiento médico.

Vivir con un mal de altura

No ignore los signos de un mal de altura. Los síntomas que se ignoran o no se tratan pueden poner en peligro la vida. No suba más hasta que se sienta mejor y sus síntomas desaparezcan por completo. Una vez que su cuerpo se ajusta, finalmente debería acostumbrarse al bajo nivel de oxígeno. Con el tiempo, ya no debería enfermarse. Esto es útil para las personas que se mudan a una altitud más alta para vivir.

¿Es seguro ir a una gran altitud si tengo una enfermedad crónica?

Depende del tipo y la gravedad de la enfermedad crónica que tenga. Hable con su médico antes de viajar a una gran altitud.

La mayoría de las personas con enfermedades cardíacas o pulmonares pueden pasar tiempo de forma segura a gran altitud si su afección está bajo control. Las personas que tienen enfermedad de las arterias coronarias, enfisema leve o presión arterial alta no corren un mayor riesgo de contraer males de altura. No empeorará la enfermedad viajando a gran altura. Tener sobrepeso tampoco aumenta su riesgo.

Las altitudes elevadas pueden ser muy peligrosas para las personas que tienen:

  • anemia falciforme
  • enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)
  • enfisema severo
  • cardiopatías graves.

¿Es seguro ir a una gran altura durante el embarazo?

Existe poca información sobre el riesgo de enfermedades a gran altura durante el embarazo. Algunos expertos recomiendan que las mujeres embarazadas no viajen a una altitud superior a 8.000 pies. Si está embarazada, consulte a su médico antes de viajar a gran altitud.

¿Es seguro para los niños ir a grandes altitudes?

En general, es seguro para los niños ir a grandes altitudes. Sin embargo, es más probable que contraigan males de altura porque a sus cuerpos les cuesta adaptarse al bajo nivel de oxígeno. Los niños también pueden no ser capaces de reconocer los síntomas de un mal de altura. Los padres y otros adultos deben observar cuidadosamente cualquier señal en los niños.

Preguntas para hacerle a su médico

  • Estoy viajando a un lugar con grandes altitudes. ¿Cómo puedo prevenir un mal de altura?
  • Si estoy embarazada o tengo una enfermedad crónica, ¿son seguras las altitudes para mí?
  • ¿Cuánta agua debo beber antes de viajar?
  • Me mudo a un lugar con grandes altitudes. ¿Cuál es la mejor manera de preparar mi cuerpo y ajustarme al bajo nivel de oxígeno?