Giardiasis

¿Qué es la giardiasis?

La giardiasis es una infección que se puede contraer en el intestino delgado. Es causada por un parásito microscópico llamado Giardia lamblia. Una vez que se ha infectado con el parásito, vive en los intestinos. Se pasa a través de las heces (caca). Cualquier cosa que entre en contacto con las heces de una persona o animal infectado puede contaminarse. La giardiasis es una de las principales causas de la diarrea en los Estados Unidos. Se puede encontrar en todo el mundo.

Síntomas de la giardiasis

La diarrea es el síntoma principal de la giardiasis. Entre los demás síntomas, se incluyen:

  • hinchazón abdominal;
  • gas intestinal;
  • calambres abdominales;
  • náuseas;
  • pérdida del apetito;
  • fiebre baja;
  • pérdida de peso y pérdida de fluidos corporales.

Los síntomas suelen aparecer de 1 a 3 semanas después de la exposición al parásito. Aunque estos problemas pueden ser muy desagradables, la enfermedad no suele ser peligrosa.

¿Qué causa la giardiasis?

El parásito Giardia vive en todo el mundo en el suelo, la comida y el agua. También puede vivir en superficies que han estado en contacto con desechos humanos o animales. Podría infectarse en los siguientes casos:

  • Bebe agua no tratada en la naturaleza. Muchos animales llevan la giardia en sus heces. Pueden introducir el parásito en ríos, arroyos o lagos. El agua de la corriente infectada puede parecer limpia y segura cuando en realidad no lo está.
  • El agua de su ciudad se infectó por inundaciones o fugas en la línea de alcantarillado.
  • Viaja a un lugar que no hierve ni trata su agua.
  • Traga agua mientras nada o juega en un lago, río o arroyo.
  • Está expuesto a otra persona que tiene giardiasis.
  • Come comida cruda o poco cocinada que está contaminada con el parásito.
  • Tienes sexo anal sin protección con una persona con el parásito.

Algunas personas que contraen la giardiasis no se enferman. Pero aún así pueden propagar el parásito a otras personas. La giardiasis puede propagarse fácilmente en las guarderías o en las residencias de ancianos. Es importante que los trabajadores se laven las manos cada vez que cambien pañales o ayuden a alguien a ir al baño.

¿Cómo se diagnostica la giardiasis?

Para diagnosticar la giardiasis, su médico querrá que proporcione muestras de heces (caca) al laboratorio. El laboratorio observará las muestras bajo un microscopio. Es posible que se deban revisar varias muestras antes de poder hacer el diagnóstico. A veces pueden ser necesarias otras pruebas.

¿Se puede prevenir o evitar la giardiasis?

La giardiasis se puede prevenir en muchos casos. Las mejores formas de evitarlo son las siguientes:

  • Tenga mucho cuidado con el agua que se bebe. No beba agua de ríos, lagos o arroyos.
  • Cuando acampe, tome agua embotellada o hierva el agua antes de usarla.
  • Lávese las manos cuidadosamente con agua y jabón varias veces al día.
  • Cuando viaje, no se cepille los dientes ni lave los platos con agua que no haya sido hervida.
  • Pele las frutas y verduras crudas antes de comerlas.
  • No coma alimentos poco cocidos.

Si una persona en su familia tiene giardiasis, es probable que todos en su hogar la tengan, especialmente los niños. El lavado de manos es muy importante para ayudar a prevenir la propagación de la enfermedad.

Tratamiento de la giardiasis

Si sus síntomas son leves, generalmente no necesitará tratamiento para la giardiasis. Las infecciones leves pueden desaparecer por sí solas en unas pocas semanas. Si los síntomas son graves o no desaparecen, se pueden utilizar medicamentos. Las personas infectadas que trabajan en una guardería o en una residencia de ancianos también pueden ser tratadas con medicamentos. Esto puede ayudar a evitar que la enfermedad se extienda.

Existen muchos medicamentos que pueden usarse para tratar la giardiasis. Uno de los más comunes se llama metronidazol. Por lo general, se toma 3 veces al día durante 5 a 10 días. Los efectos secundarios pueden incluir un sabor metálico en la boca, náuseas y una reacción grave al alcohol. Lo más seguro es que las mujeres embarazadas eviten este tratamiento.

Los niños menores de 5 años pueden ser tratados con furazolidona. Este medicamento tiene menos efectos secundarios y viene en forma líquida. La giardiasis se propaga muy fácilmente. Por lo general, es mejor si se trata a toda la familia al mismo tiempo. En la mayoría de los casos, su médico querrá revisar una muestra de heces después del tratamiento para asegurarse de que el medicamento funcionó. A veces es posible que necesite tomar medicamentos por más tiempo. O es posible que su médico quiera que tome otro medicamento para una cura completa.

Es importante tratar la deshidratación cuando se tiene giardiasis. Las mujeres embarazadas y los bebés tienen más probabilidades de deshidratarse cuando tienen diarrea. La deshidratación puede ser fatal para los niños. Hable con su médico sobre las opciones de tratamiento si su bebé tiene giardiasis.

Vivir con la giardiasis

Llame a su médico si tiene diarrea, distensión abdominal y náuseas durante más de una semana. La giardiasis es desagradable, pero no suele ser peligrosa. Una vez que empiece a tomar el medicamento, podrá recuperarse en una semana. Si no se trata, los síntomas pueden durar 6 semanas o más.

Como con cualquier enfermedad, pueden ocurrir complicaciones. Entre ellas, se encuentran:

  • Deshidratación: perder demasiada agua y otros líquidos en el cuerpo.
  • Malabsorción: el tracto intestinal no absorbe suficientes nutrientes de la comida.
  • Pérdida de peso: la diarrea excesiva puede hacer que pierda demasiado peso demasiado rápido.

Llame a su médico si ha sido tratado por la giardiasis, pero está experimentando cualquiera de estos síntomas.

Preguntas para hacerle a su médico

  • Mi familia se va de campamento. ¿Cómo podemos prevenir la giardiasis?
  • ¿Qué debo hacer si creo que tengo giardiasis?
  • ¿Los filtros de agua previenen la giardiasis?
  • ¿Existen medicamentos para prevenir la giardiasis? ¿Existe una vacuna para la giardiasis?
  • ¿Qué medicamentos tratan la giardiasis? ¿Tienen efectos secundarios?
  • Mi agua proviene de un pozo. ¿Debería analizar el agua de mi pozo?
  • ¿Puedo contraer giardiasis de mi mascota?