Malaria

¿Qué es la malaria?

La malaria es una enfermedad grave causada por un parásito. El parásito es transportado por un tipo de mosquito. Los humanos contraen la enfermedad cuando un mosquito infectado los pica. Las personas con malaria se enferman gravemente con síntomas parecidos a los de la gripe. Si no se trata, la malaria puede volverse muy grave rápidamente. Incluso puede ser fatal.

La malaria está casi erradicada en los Estados Unidos. Pero es común en países en desarrollo con climas cálidos. Estas áreas incluyen:

  • América Central y del Sur
  • La Española (Haití y República Dominicana)
  • África
  • Europa del Este
  • El sudeste de Asia
  • Pacífico Sur.

Las personas que viajan a estos países podrían contraer la enfermedad. Si viaja a un área donde la malaria es común, debe conocer el riesgo y tomar precauciones. Visite el sitio web de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) para obtener información sobre problemas de salud en viajes a ubicaciones internacionales antes de viajar.

Síntomas de la malaria

Existen 4 tipos de parásitos de la malaria que pueden infectar a las personas. Los síntomas de cada tipo son generalmente los mismos. Un tipo tiende a causar síntomas más graves y es más probable que sea fatal que otros tipos. Los síntomas comunes de la malaria incluyen:

  • Fiebre alta (a menudo puede ser de 104°F o más)
  • Escalofríos
  • Temblores
  • Sudoración extrema
  • Fatiga
  • Malestar y dolores en el cuerpo
  • Dolor de cabeza
  • Náuseas, vómitos y diarrea
  • Anemia
  • Ictericia (piel y ojos amarillentos).

La mayoría de las personas experimenta síntomas de 10 días a 4 semanas después de una infección. Es posible no tener síntomas durante hasta 1 año después de la infección. Dos tipos de malaria pueden ocurrir nuevamente. Los parásitos pueden permanecer inactivos en el hígado durante varios meses hasta 4 años después de la infección. Cuando vuelven a activarse, la persona se enferma nuevamente.

¿Qué causa la malaria?

La malaria es causada por un parásito que es transportado por mosquitos. Si un mosquito que porta este parásito lo pica, el parásito puede entrar en su sangre. El parásito pone huevos, que derivan en más parásitos. Se alimentan de sus glóbulos rojos hasta que se enferma mucho.

Debido a que los parásitos viven en la sangre, la malaria también se puede propagar por otros medios. Estos incluyen transfusiones de sangre, trasplantes de órganos, uso compartido de agujas contaminadas y de la madre al feto. No es una enfermedad contagiosa, por lo que no se puede contagiar de persona a persona.

¿Cómo se diagnostica la malaria?

Un análisis de sangre puede confirmar que usted tiene malaria. Si sospecha que tiene malaria, informe a su médico de inmediato.

¿Se puede prevenir o evitar la malaria?

Existen medidas que puede tomar para evitar contraer la malaria. Para protegerse contra esta enfermedad, debe hacer todo lo posible para evitar las picaduras de mosquitos.

  • Dormir en una habitación con pantallas en las ventanas y puertas.
  • Use una mosquitera sobre su cama.
  • Rocíe la red con permetrina, un aerosol que repele los mosquitos. Use pantalones de color claro y camisas con mangas largas.
  • Protéjase con un spray repelente de insectos que no contenga más del 35% de un químico llamado DEET.
  • Evite salir al aire libre sin protección por la noche, cuando los mosquitos son generalmente más activos.

¿Qué medicamentos puedo tomar para prevenir la malaria?

Si planea viajar a un país donde la malaria es común, probablemente tome un medicamento que puede evitar contraer la enfermedad. Esto se llama medicamento “profiláctico” contra la malaria. (Profiláctico significa que se usa para prevenir enfermedades). Pero recuerde que ningún medicamento puede protegerlo al 100%. Debería tomar otras precauciones para evitar que lo piquen los mosquitos.

Consulte a su médico antes de su viaje. Tendrá que comenzar a tomar el medicamento unos días o semanas antes de salir del país. Usted toma el medicamento durante su viaje y durante 1 a 4 semanas después. Cuánto tiempo lo toma después de su viaje depende de qué medicamento esté tomando. Es importante seguir tomando el medicamento después de su viaje. Los parásitos de la malaria aún podrían estar en su sangre. Si deja de tomar el medicamento demasiado pronto, podría darle a los parásitos la oportunidad de crecer y de que usted se enferme. Los medicamentos contra la malaria tienen algunos efectos secundarios, y no todos pueden tomarlos. Su médico puede decirle qué medicamento es el adecuado para usted. El tipo de medicamento que toma también depende del lugar a donde viajará.

Tenga cuidado con los medicamentos homeopáticos anunciados para prevenir la malaria. Estos medicamentos no están regulados por el gobierno. Entonces es difícil saber si serán efectivos. El CDC advierte contra la compra de medicamentos profilácticos contra la malaria en el extranjero. En algunos países, los medicamentos vendidos para ayudar a prevenir la malaria pueden ser falsos o menos eficaces que lo necesario.

Si está embarazada, el CDC le recomienda no viajar a áreas donde pueda contraer malaria. Los síntomas de la malaria son más graves en mujeres embarazadas. También puede causar problemas con el embarazo. Estos incluyen aborto espontáneo, parto prematuro o muerte fetal. Si debe viajar a uno de estos lugares, debe tomar el medicamento preventivo.

Tratamiento de la malaria

La malaria se puede curar con medicamentos recetados. El tipo de medicamento que toma y por cuánto tiempo lo toma depende de varios factores, que incluyen:

  • el tipo de malaria que tiene
  • en dónde se infectó
  • su edad
  • si está embarazada
  • cuán enfermo está cuando comienza el tratamiento.

La enfermedad puede volverse grave rápidamente. Por lo tanto, el tratamiento debe comenzar lo más pronto posible.

Vivir con malaria

Si recibe tratamiento para la malaria con los medicamentos adecuados, debería curarse. Todo parásito será destruido. Pero si la enfermedad no se trata o no se trata correctamente, podría continuar. Las personas que contraen uno de los tipos que puede inactivarse en el hígado a veces necesitan más de un medicamento. Esto ayuda a prevenir una recidiva meses o años después de la infección. Otro tipo de malaria puede permanecer en la sangre durante décadas si no se trata. Es por eso que es tan importante llevar a cabo el tratamiento adecuado para el tipo específico de malaria.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Qué debo hacer antes de viajar para reducir el riesgo de contraer malaria?
  • ¿Existe algún medicamento que deba tomar antes de viajar?
  • ¿Qué zonas del mundo tienen la mayor incidencia de malaria?
  • ¿Qué puedo hacer mientras estoy en una de esas zonas que me ayudará a evitar contraer la malaria?
  • ¿Debo esperar hasta llegar a un país para comprar medicamentos para prevenir la malaria?
  • ¿Puedo contagiar la malaria a alguien más?
  • ¿Si contraigo la malaria, ¿debería viajar mientras tengo los síntomas?