Presión arterial elevada (Hipertensión)

¿Qué es la presión arterial alta?

La presión arterial es la fuerza con la que su sangre fluye a través de las arterias de su cuerpo. Las arterias son vasos sanguíneos que transportan sangre desde su corazón hacia el resto de su cuerpo. Cuando su corazón late, empuja la sangre a través de sus arterias. A medida que la sangre fluye, ejerce presión sobre las paredes de las arterias. Esto se denomina presión arterial.

La presión arterial alta (también llamada hipertensión) ocurre cuando la sangre pasa a través de las arterias a una presión más alta de la normal. Muchas cosas diferentes pueden causar presión arterial alta. Si su presión arterial sube demasiado o permanece alta por mucho tiempo, puede causarle problemas de salud. La presión arterial alta no controlada lo pone en mayor riesgo de accidente cerebrovascular, enfermedad cardíaca, ataque cardíaco e insuficiencia renal.

Existen dos tipos de presión arterial alta.

Hipertensión primaria. También se denomina hipertensión esencial. Se llama así cuando no existe una causa conocida para su presión arterial alta. Este es el tipo más común de hipertensión. Este tipo de presión arterial por lo general tarda muchos años en desarrollarse. Probablemente sea el resultado de su estilo de vida, entorno y de cómo cambia su cuerpo a medida que envejece.

Hipertensión secundaria. Esto es cuando su presión arterial alta es causada por un problema de salud o medicamento. Entre las causas se hipertensión secundaria se encuentran:

  • Problemas renales.
  • Apnea del sueño.
  • Problemas de tiroides o de las glándulas suprarrenales.
  • Algunos medicamentos.

¿Cuáles son los síntomas de la presión arterial alta?

La mayoría de las personas que tienen presión arterial alta no tienen síntomas. Es por eso que a veces se la llama «el asesino silencioso». Es muy importante controlar la presión arterial de forma regular.

Algunas personas con presión arterial alta experimentan dolores de cabeza, hemorragias nasales o dificultad para respirar. Sin embargo, esos síntomas pueden imitar muchas otras cosas (graves o no). Por lo general, estos síntomas ocurren una vez que la presión arterial ha alcanzado un nivel peligrosamente alto durante un período de tiempo.

¿Que causa la presión alta?

Los alimentos, los medicamentos, el estilo de vida, la edad y la genética pueden causar presión arterial alta. Su médico puede ayudarlo a descubrir cuál podría ser la causa en su caso. Los factores comunes que pueden generar presión arterial alta incluyen:

  • Una dieta alta en sal, grasa y/o colesterol.
  • Afecciones crónicas como problemas renales y hormonales, diabetes y colesterol alto.
  • Antecedentes familiares, en especial si sus padres u otros parientes cercanos tienen presión arterial alta.
  • Falta de actividad física.
  • Edad avanzada (cuanto más grande sea, mayor será la probabilidad de tener presión arterial alta).
  • Tener sobrepeso u obesidad.
  • Raza (las personas negras no hispanas tienen más probabilidades de tener presión arterial alta que las personas de otras razas).
  • Algunos anticonceptivos y otros medicamentos.
  • Estrés.
  • Consumo de tabaco o consumo excesivo de alcohol.

¿Cómo se diagnostica la presión arterial alta?

La presión arterial alta se diagnostica por medio de un monitor de presión arterial. Este es un examen común en todas las visitas al médico. Un enfermero colocará una banda (brazalete) alrededor de su brazo. La banda está unida a una pequeña bomba y a un medidor. El enfermero apretará la bomba. Sentirá que se ajusta alrededor de su brazo. Luego se detendrá y mirará el medidor. Esto le proporciona al enfermero los dos números que conforman su presión arterial. El número superior es su lectura sistólica (la presión arterial máxima cuando su corazón expulsa la sangre hacia afuera). El número inferior es su lectura diastólica (la presión cuando su corazón se está llenando de sangre). Es posible que escuchar al médico o enfermero decir que la presión arterial es «120 sobre 80».

  • La presión arterial normal es menos de 120 en la parte superior y menos de 80 en la parte inferior.
  • Los niveles de prehipertensión son 120-139 en la parte superior y 80-89 en la parte inferior.
  • Presión arterial alta etapa 1 es 140-159 en la parte superior y 90-99 en la parte inferior.
  • Presión arterial alta etapa 2 es 160 o más en la parte superior y 100 y más en la parte inferior.

Cuanto más alta sea su presión arterial, más a menudo necesitará que se la revisen. Después de los 18 años, controle su presión arterial al menos una vez cada dos años. Hágalo con más frecuencia si ha tenido presión arterial alta en el pasado.

¿Se puede prevenir o evitar la presión arterial alta?

Si su presión arterial alta es causada por factores de su estilo de vida, puede tomar medidas para reducir su riesgo:

  • Baje de peso.
  • Deje de fumar.
  • Coma adecuadamente.
  • Haga ejercicio.
  • Reduzca el consumo de sal.
  • Reduzca el consumo de alcohol.
  • Aprenda métodos de relajación.

Si su presión arterial alta es causada por una enfermedad o por el medicamento que toma, hable con su médico ya que podría recetarle un medicamento diferente. Además, tratar cualquier enfermedad subyacente (como controlar su diabetes) puede ayudar a reducir su presión arterial alta.

Tratamiento de la presión arterial alta

Por lo general, el tratamiento comienza con cambios que puede hacer en su estilo de vida para ayudar a reducir la presión arterial y reducir el riesgo de enfermedad cardíaca. Además, su médico puede recetarle medicamentos para bajar la presión arterial. Estos se denominan medicamentos antihipertensivos.

El objetivo del tratamiento es bajar su presión arterial a niveles normales. Su médico puede recetarle un medicamento que sea fácil de tomar y que tenga pocos efectos secundarios, si es que hay alguno. Este tratamiento es altamente exitoso. Si su presión arterial solo puede controlarse con medicamentos, deberá tomar el medicamento por el resto de su vida. Es común necesitar más de un medicamento para ayudar a controlar la presión arterial. No deje de tomar el medicamento sin hablar con su médico. De lo contrario, puede aumentar su riesgo de sufrir un accidente cerebrovascular o un ataque cardíaco.

Vivir con presión arterial alta

Controlar su presión arterial alta es un compromiso para toda la vida. Siempre necesitará controlar su peso, elegir alimentos saludables, hacer ejercicio, aprender a sobrellevar el estrés, evitar fumar y limitar su consumo de alcohol. Si necesita medicamentos para controlar su presión arterial alta, es probable que los necesite de por vida.

Además, deberá acostumbrarse a los controles regulares de presión arterial. Es posible que su médico quiera que visite el consultorio en forma regular. Por otro lado, es posible que se le pida que controle su presión arterial en casa y lleve un registro de sus valores para su médico. Algunas farmacias y clínicas minoristas cuentan con tensiómetros. Puede comprar su propio brazalete automatizado para presión arterial, para usar en casa. Es posible que su médico quiera que controle su presión arterial varias veces al día. Otra opción es usar un monitor de presión arterial ambulatorio (lo usa mientras se mueve).

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Pueden los niños tener presión arterial alta?
  • ¿Cuánta sal es demasiada sal?
  • ¿Cuáles son las fuentes ocultas de sal?
  • ¿Puede el humo pasivo de un cigarrillo provocar presión arterial alta?