Hernia de disco

¿Qué es una hernia de disco?

La columna vertebral se compone de 26 huesos llamados vértebras. En medio de cada una de estas vértebras hay discos blandos. Estos discos actúan como cojines y mantienen los huesos de la columna vertebral en su lugar. También le brindan movimiento a su columna vertebral para que pueda doblarse y estirarse.

Estos discos pueden empezar a corroerse con el tiempo. A veces, incluso, se rompen. El centro del disco, el cual es de un material suave similar a una gelatina, sale del disco hacia afuera. Cuando esto sucede, se denomina una hernia de disco. (La palabra “herniar” significa que genera una protusión o sobresale.) Esto también se denomina rotura de disco, disco deslizado, o disco protruído. Estos discos se convierten en un problema cuando el centro del disco empuja contra un nervio o contra la médula espinal. Esto provoca dolor que puede variar de leve a grave.

Las hernias de disco son más comunes en la columna lumbar, es decir, la parte inferior de la columna vertebral, entre la parte inferior de las costillas y las caderas. También puede ocurrir la zona cervical (cuello). No suele ocurrir en los discos de la parte superior-media de la espalda (zona torácica).

Síntomas de una hernia de disco

Cuando parte de un disco presiona un nervio, puede causar dolor. A menudo el dolor se produce en un lado de su cuerpo. Dónde se ubica el dolor depende de dónde se encuentra el disco herniado.

Una hernia de disco en la parte cervical de la columna vertebral puede causar dolor en el cuello y los brazos. Usted podría experimentar:

  • Dolor al mover el cuello.
  • Dolor cerca del omóplato.
  • Dolor punzante en el brazo y los dedos.
  • Entumecimiento en el hombro, el codo, el antebrazo o los dedos.

Una hernia de disco en la parte lumbar de la columna vertebral puede causar dolor en la espalda y las piernas. A menudo se conoce como ciático. Esto se debe a que el disco ejerce presión sobre el nervio ciático, el cual se extiende por la pierna. Los síntomas incluyen:

  • El dolor en la pierna, la cadera o los glúteos.
  • Entumecimiento en estas áreas.
  • Dolor o entumecimiento en la parte posterior de la pantorrilla o la planta del pie.
  • Debilidad en una pierna.

La gravedad de los síntomas depende de la cuánto del disco esté haciendo presión sobre el nervio.

El dolor de una hernia de disco suele ser peor cuando está activo y mejora cuando está en reposo. Toser, estornudar, sentarse, conducir, e inclinarse hacia delante puede empeorar el dolor. El dolor empeora debido a que estos movimientos ponen más presión sobre el nervio. Las personas que tienen discos herniados dolorosos a menudo tratan de cambiar de posición para reducir el dolor.

¿Qué causa una hernia de disco?

A medida que crece, los discos de la columna vertebral se debilitan y se vuelven más planos (menos acolchonados). Si un disco se vuelve demasiado débil, la parte externa se puede rasgar. La parte interior del disco empuja a través del desgarro y presiona sobre los nervios que se encuentran a un lado del mismo. Usted podría estar en mayor riesgo de contraer una hernia de disco si:

  • es de mediana edad o mayor;
  • levantar objetos pesados;
  • tienen sobrepeso;
  • hace acciones repetitivas que implican flexión o torsión;
  • se sienta en la misma posición durante mucho tiempo con regularidad;
  • vive una vida inactiva;
  • fuma.

¿Cómo se diagnostica una hernia de disco?

Su médico le hará preguntas sobre sus síntomas y le realizará un examen. Él o ella verificarán si hay entumecimiento, debilidad, reflejos y dolor. Probablemente soliciten una radiografía u otras imágenes para ver si usted tiene una hernia de disco. Estos podrían incluir una tomografía computarizada o una resonancia magnética. En estos estudios, se toman fotografías de la columna vertebral que muestran si usted tiene un disco protruído. También existen pruebas nerviosas que su médico podría recetarle. Estos pueden determinar qué nervios están involucrados, si hay daños en los nervios, y qué tan bien sus nervios están transmitiendo las sensaciones.

¿Se puede prevenir o evitar una hernia de disco?

No hay mucho que puede hacer para prevenir una hernia de disco. A menudo, es causada por el envejecimiento y el deterioro natural. Para mantener sus discos y espalda en buen estado de funcionamiento, mantenga un estilo de vida saludable:

  • Mantenga un peso saludable.
  • Haga ejercicio con regularidad.
  • Fortalezca la espalda y los músculos del abdomen.
  • Evite los movimientos repetitivos.
  • Si está sentado todo el día, levántese y camine cada hora.
  • Practique métodos de elevación segura y técnicas de flexión.

Tratamiento de la hernia de disco

Hay una serie de pasos que se pueden tomar para tratar una hernia de disco.

Medicamentos: el médico puede recomendar analgésicos de venta libre como el paracetamol (Tylenol) o ibuprofeno (Advil). A su vez, puede recetarle medicamentos para el dolor, como un narcótico, para ayudar con el dolor severo. También pueden darle relajantes musculares para ayudar a aliviar los espasmos musculares que pueden aumentar el dolor.

Terapia física: ciertos ejercicios pueden ser útiles para un disco herniado. El objetivo del ejercicio es fortalecer los músculos de su espalda y estómago. Esto aliviará la presión sobre el disco y hará que le duela menos. Pregúntele a su médico sobre ejercicios para la espalda. Su médico puede querer que usted vea a un fisioterapeuta para aprender sobre ejercicios de espalda seguros.

Inyecciones de esteroideos: si los medicamentos y la terapia física no ayudan, su médico puede sugerir inyecciones de esteroideos. Estos son inyecciones de esteroideos se realizan directamente en la columna vertebral. Los esteroideos reducen la inflamación alrededor del disco y pueden disminuir el dolor. A veces, 1 inyección es suficiente. A menudo se administran en una serie de inyecciones durante un par de semanas. Estas inyecciones pueden traer alivio durante semanas o meses a la vez.

Cirugía: si nada ayuda con su dolor, su médico puede querer llevar a cabo una cirugía. Él o ella quitarán todo o parte del disco dañado para que ya no ejerza presión sobre el nervio.

Tratamiento casero: también puede practicar un buen cuidado en el hogar para tratar su disco. La buena postura puede ayudar a la espalda mediante la reducción de la presión en el disco. Concéntrese en pararse derecho, sentarse derecho y levantar peso con la espalda recta. Siga estos consejos para hacer lo que pueda por su cuenta para aliviar sus síntomas.

  • Doble las rodillas y las caderas al levantar algo, y mantenga la espalda recta.
  • Sostenga un objeto cerca de su cuerpo cuando lo transporte.
  • Si está de pie durante mucho tiempo, coloque un pie en un taburete pequeño o caja por un tiempo.
  • Si permanece sentado durante mucho tiempo, ponga los pies en un taburete pequeño para que sus rodillas estén más altas que las caderas.
  • No use zapatos de tacón alto.
  • No duerma sobre su estómago.

Vivir con una hernia de disco

Sus posibilidades de mejorar son buenas. La mayoría de las personas que tienen una hernia de disco mejoran en aproximadamente 4 semanas. A veces se necesita más tiempo. Si todavía tiene dolor o entumecimiento después de 4 a 6 semanas, o si sus signos empeoran, hable con su médico. A veces se necesita cirugía para aliviar el dolor.

Comuníquese con su médico de inmediato si tiene alguno de los siguientes síntomas:

  • problemas para ir al baño;
  • pérdida de la función intestinal o de la vejiga;
  • pérdida de sensibilidad en los pies o las piernas;
  • pérdida de peso;
  • dolor intenso por la noche;
  • más dolor o entumecimiento de lo normal en la columna.

Estos podrían ser signos de complicaciones o de un problema más serio.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Siempre tendré una hernia de disco?
  • ¿Hay riesgo de que tenga otra hernia de disco?
  • ¿Cómo puedo evitar tener otra hernia de disco?
  • ¿Qué puedo hacer para tratar una hernia de disco?
  • ¿Qué puedo hacer para el dolor?
  • ¿Qué tipos de medicamentos se utilizan para tratar la hernia de disco? ¿Tienen efectos secundarios?