Descripción general

¿Qué es una úlcera?

Las úlceras son llagas en el recubrimiento del tubo digestivo. El tubo digestivo consiste en el esófago, el estómago, el duodeno (la primera parte de los intestinos) y los intestinos. La mayoría de las úlceras se localizan en el duodeno. Estas úlceras se llaman úlceras duodenales. Las úlceras localizadas en el estómago se llaman úlceras gástricas. Las úlceras en el esófago se llaman úlceras esofágicas.

Síntomas

Posibles signos de una úlcera

  • Sentirse mejor al comer o beber y, luego, peor 1 ó 2 horas más tarde (úlcera duodenal).

  • Sentirse peor al comer o beber (úlcera gástrica).

  • El dolor de estómago lo despierta por la noche.

  • Sentirse lleno rápido.

  • Sensación de pesadez, abotagamiento, ardor o dolor sordo en el estómago.

  • Vómitos.

  • Pérdida de peso inesperada.

Causas y factores de riesgo

¿Cuál es la causa de las úlceras?

Los médicos solían considerar que las úlceras eran provocadas por estrés o por comer alimentos con demasiado ácido. Sabemos que no es cierto. La mayoría de las úlceras son provocadas por una infección. La infección es provocada por una bacteria (germen) que se llama Helicobacter pylori o H. pylori, para abreviar. El ácido y los otros jugos producidos por el estómago pueden contribuir a la formación de úlceras quemando el recubrimiento del tubo digestivo. Esto puede ocurrir si el cuerpo produce demasiado ácido o si el recubrimiento del tubo digestivo está dañado de alguna forma. Es posible que el estrés físico o emocional no necesariamente provoque una úlcera, pero puede agravarla si tiene una.

Las úlceras también pueden ser provocadas por medicamentos antiinflamatorios. Aunque la mayoría de las personas toman estos medicamentos sin problemas, es posible que el uso a largo plazo pueda dañar el recubrimiento del estómago y provocar úlceras. Los fármacos antiinflamatorios incluyen la aspirina, el ibuprofeno (una marca: Motrin), el naproxeno (marca: Aleve), el ketoprofeno (marcas: Actron, Orudis KT) y algunos fármacos de venta con receta para la artritis.

Diagnóstico y pruebas

¿Cómo puede saber mi médico si tengo una úlcera?

Su médico le hará preguntas sobre sus síntomas y es posible que le indique algún medicamento antes de realizar las pruebas. Esto se debe a que las úlceras, por lo general, mejoran en el término de aproximadamente una semana de tratamiento. Es posible que no necesite realizarse pruebas si mejora.

Si no mejora, es posible que su médico realice una endoscopia o una radiografía especial para estudiar el tubo digestivo. Durante una endoscopia, su médico observa el estómago a través de un tubo delgado. Es posible que tome una biopsia (una muestra del recubrimiento del estómago) para evaluar la presencia de H. pylori. También pueden usarse pruebas de sangre y de aliento para evaluar la presencia de H. pylori.

Tratamiento

¿Cómo se tratan las úlceras?

Una forma de tratar las úlceras es eliminar la bacteria H. pylori. El objetivo del tratamiento también puede ser reducir la cantidad de ácido que su estómago produce neutralizando el ácido y protegiendo el área lesionada para que se pueda curar. También es muy importante dejar de hacer cosas como fumar y beber alcohol, que pueden dañar el recubrimiento del tubo digestivo.

¿Qué es la terapia triple?

La terapia triple es un tratamiento para eliminar la H. pylori. Es una combinación de 2 antibióticos y un subsalicilato de bismuto (una marca: Pepto-Bismol). Es posible que otras combinaciones sean eficaces. Este tratamiento se puede usar con medicamentos que reducen la cantidad de ácido que el estómago produce.

¿Hay otros medicamentos?

Se pueden usar varios otros medicamentos para ayudar a tratar las úlceras. Dos tipos de medicamentos (los bloqueantes H2 y los inhibidores de la bomba de protones) reducen la cantidad de ácido que el estómago produce. Por lo general, ayudan a que las personas comiencen a sentirse mejor en el término de 3 días.

Los antiácidos neutralizan el ácido que el estómago produce. Un medicamento que se llama sucralfato recubre la úlcera para protegerla del ácido de modo de darle tiempo a curarse.

Otro medicamento, el misoprostol, reduce la cantidad de ácido y protege el recubrimiento del estómago. Por lo general, se usa para prevenir úlceras gástricas en personas que necesitan tomar fármacos antiinflamatorios y que tuvieron irritación en el estómago o úlceras en el pasado.

¿Durante cuánto tiempo tomaré medicamentos?

El tratamiento para eliminar la H. pylori, por lo general, dura alrededor de 2 a 3 semanas. Es posible que su médico le recomiende tomar un medicamento que reduce el ácido estomacal durante 8 semanas como máximo. La mayoría de las úlceras se curan durante este lapso.

Si sus síntomas reaparecen después de que dejó de tomar el medicamento, es posible que su médico le recomiende tomar un medicamento diferente o una dosis reducida del medicamento incluso cuando no tenga síntomas de que la úlcera reaparezca.

¿Lo que como afecta mi úlcera?

Es posible que lo haga. Pero no es igual para todas las personas. Es más probable que determinados alimentos y bebidas empeoren su dolor. Estos incluyen tanto café regular como café descafeinado, té, chocolate, extractos de carne, alcohol, pimienta negra, chile en polvo, semilla de mostaza y nuez moscada. Sería conveniente que evite estos alimentos si le provocan molestias. Pero mantenga su dieta equilibrada. Trate de ingerir comidas pequeñas y frecuentes cuando tenga dolor.

Complicaciones

¿Son graves las úlceras?

La mayoría de las personas con úlceras solo tienen dolor de estómago. Algunas personas no tienen ningún síntoma en absoluto. Pero las úlceras pueden provocar otros problemas de salud. A veces, sangran. Si las úlceras se vuelven muy profundas, pueden atravesar el estómago. Esto se llama perforación. Las úlceras pueden impedir que los alimentos pasen por el estómago (esto se llama obstrucción). Esto provoca náuseas, vómitos y pérdida de peso. Obtenga ayuda de inmediato si tiene uno de los signos de advertencia.

Preguntas que debe realizar a su médico

  • ¿Qué está provocando mi úlcera?

  • ¿Dónde está ubicada mi úlcera?

  • ¿Cómo se trata una infección por H. pylori?

  • ¿Estoy en riesgo de tener otra úlcera?

  • ¿Qué medicamentos se usan para tratar las úlceras y cuáles son los posibles efectos secundarios?

  • ¿Cuánto tiempo durará el tratamiento de mi úlcera?

  • ¿Son las úlceras un signo de otra afección de la salud?

Consejos para curar la úlcera

  • No fume.

  • Evite los fármacos antiinflamatorios, como la aspirina y el ibuprofeno.

  • Evite la cafeína y el alcohol (o tómelos solo en pequeñas cantidades y con el estómago lleno).

  • Evite comidas picantes si provocan acidez estomacal.

Signos de advertencia de que su úlcera está empeorando

  • Vomita sangre.

  • Vomita alimentos que comió horas o días antes.

  • Siente frío o tiene sensación de pegajosidad.

  • Se siente inusualmente débil o mareado.

  • Tiene sangre en las heces (sangre que puede hacer que las heces se vean negruzcas o similares al alquitrán).

  • Tiene náuseas constantes o vómitos reiterados.

  • Tiene dolor repentino e intenso.

  • Continúa bajando de peso.

  • Su dolor no desaparece cuando toma su medicamento.

  • Su dolor llega hasta la espalda.