Intoxicación alimentaria

Descripción general

¿Qué es la intoxicación alimentaria?

La intoxicación alimentaria (también conocida como enfermedad transmitida por los alimentos) se produce cuando una persona come o bebe algo que contiene gérmenes perjudiciales (bacterias, virus o parásitos). A veces las bacterias producen una toxina en los alimentos y lo que provoca el problema es la toxina.

¿Cómo se tiene intoxicación alimentaria causada por el pescado?

Existen dos maneras de tener intoxicación alimentaria por comer pescado:

  • Intoxicación por ciguatera: Esto sucede cuando se come un pez de arrecife (cualquier pez que viva en agua tropical cálida) que haya comido determinado alimento venenoso. Este veneno no desaparece al cocinar o congelar el pescado.

  • Intoxicación escombroide: Una sustancia que se llama histamina se acumula en algunos pescados cuando alcanzan una temperatura demasiado alta después de ser capturados. La histamina es una sustancia química que funciona como un tipo de alarma para informar al sistema inmunitario que una infección está atacando parte del cuerpo. Si come un pescado que no se refrigeró en forma adecuada después de ser capturado, es posible que reaccione a la histamina que se libera dentro del cuerpo.

Síntomas

¿Cuáles son los síntomas de la intoxicación alimentaria?

Los síntomas de la intoxicación alimentaria pueden comenzar de horas a días después de consumir el alimento o la bebida contaminados. El tiempo que pase depende en parte de la causa de la intoxicación alimentaria y de la cantidad del alimento o de la bebida que haya consumido. Los síntomas podrían incluir:

La intoxicación alimentaria puede afectar a una sola persona o a todo un grupo de personas expuestas a bebidas o a alimentos contaminados. Depende de la cantidad del germen o de la toxina que haya consumido cada persona y de cuán sensible sea a estos.

  • Dolor abdominal

  • Diarrea

  • Fiebre

  • Pérdida del apetito

  • Náuseas

  • Vómitos

  • Debilidad y fatiga

¿Cuáles son los síntomas de intoxicación alimentaria provocada por el pescado?

Los primeros síntomas de intoxicación por ciguatera incluyen retortijones abdominales, náuseas, vómitos y diarrea. Luego, los síntomas pueden convertirse en dolor de cabeza, dolores musculares y picazón, entumecimiento u hormigueo en la piel. Es posible que note un cambio en la capacidad de sentir las temperaturas calientes o frías. Por ejemplo, es posible que crea que algo está caliente cuando en realidad está frío.

Los síntomas de intoxicación escombroide se desarrollan, por lo general, de 20 a 30 minutos después de comer el pescado afectado. Pueden incluir rubor (ponerse colorado) en la cara, náuseas, vómitos, ronchas y dolor abdominal. Estos síntomas son similares a otras reacciones alérgicas. Sin embargo, tener intoxicación escombroide no significa ser alérgico al pescado.

Causas y factores de riesgo

¿Qué alimentos tienen más probabilidades de provocar intoxicación alimentaria?

La carne roja o de ave cruda o poco cocida, los productos lácteos no pasteurizados, los mariscos crudos, las frutas y las verduras sin lavar provocan intoxicación alimentaria en la mayoría de los casos.

La intoxicación alimentaria es más común en picnics y buffets, donde los alimentos (como la mayonesa de una ensalada de patatas) a menudo quedan fuera del refrigerador durante mucho tiempo.

¿Quiénes tienen más riesgo de desarrollar intoxicación alimentaria?

Los niños y las personas mayores tienen más probabilidades de desarrollar intoxicación alimentaria. También es posible que usted tenga un riesgo más alto si:

  • Tiene una afección médica crónica, como enfermedad de los riñones o diabetes.

  • Está embarazada.

  • Tiene el sistema inmunitario debilitado, que podría ser provocado por los fármacos que se toman después de un trasplante de órgano, por determinados medicamentos de quimioterapia o por la infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH).

  • Ha viajado en forma reciente a áreas fuera de los Estados Unidos donde es posible que haya estado más expuesto a gérmenes que pueden provocar intoxicación alimentaria.

Tratamiento

¿Qué debo hacer si tengo intoxicación alimentaria?

La mayoría de los casos de intoxicación alimentaria son leves y mejoran en unos pocos días. Durante ese tiempo, el objetivo es prevenir la deshidratación. La deshidratación es la pérdida de líquidos y electrolitos (nutrientes y minerales) que el cuerpo necesita.

Debe evitar los alimentos sólidos y los productos lácteos hasta que los vómitos y la diarrea hayan terminado. Una vez que se sienta mejor, comience a comer y beber otra vez en forma gradual. Pruebe alimentos suaves, como galletas saladas, tostadas y bananas. Evite las comidas picantes, los alimentos fritos, los lácteos y los alimentos que son altos en grasa y azúcar. Beba abundante cantidad de líquido, pero evite la leche o las bebidas con cafeína. Además, las bebidas deportivas (marca: Gatorade, otras) no están diseñadas para usarse en el tratamiento de la diarrea y no reemplazan los electrolitos (sales y minerales) del cuerpo en forma correcta para prevenir la deshidratación.

¿Cuándo debo ir a un médico?

Programe una cita con su médico si:

Busque atención de emergencia si:

  • Tiene diarrea intensa que dura más de 3 días.

  • Tiene vómitos frecuentes que duran más de 2 días.

  • Ve sangre en las heces.

  • Toma diuréticos y tiene diarrea, náuseas o vómitos.

  • Tiene una fiebre de más de 101 °F.

  • Sus heces son de color rojo oscuro o negruzco, o si ve mucha sangre en las heces.

  • Vomita sangre.

  • Tiene problemas para respirar.

  • Tiene dolor abdominal o retortijones estomacales intensos.

  • Tiene visión doble o problemas para mover partes del cuerpo.

  • Tiene síntomas de deshidratación grave (vea la lista anterior).

  • Tiene problemas para tragar.

  • Siente que el corazón late muy fuerte.

  • Tiene intoxicación alimentaria por comer setas o mariscos.

¿Cómo se trata la intoxicación alimentaria provocada por el pescado?

La intoxicación por ciguatera se trata con medicamentos que ayudan a aliviar los síntomas. No existen medicamentos que curen la intoxicación por ciguatera. Los síntomas desaparecerán por sí solos con el tiempo.

La intoxicación escombroide se trata usando un antihistamínico (una marca: Benadryl). Un antihistamínico es un medicamento que bloquea la histamina en la sangre.

¿Cuánto tiempo estaré enfermo?

Los síntomas de intoxicación por ciguatera pueden durar de 1 a 2 semanas. La duración exacta dependerá de la cantidad de veneno que tiene en el cuerpo. Los síntomas pueden reaparecer en cualquier ocasión en la que coma pescado afectado.

Los síntomas de intoxicación escombroide duran, por lo general, 24 horas o menos. Los síntomas pueden reaparecer en cualquier ocasión en la que coma pescado que no haya sido refrigerado en forma adecuada.

La intoxicación por ciguatera y escombroide es mortal solo rara vez.

¿Cómo sé si estoy deshidratado?

Los síntomas de la deshidratación incluyen:

Para tratar la deshidratación leve, pruebe tomar sorbos de agua frecuentes. Los caldos claros, las gaseosas claras y el jugo mezclado con agua también pueden ser de ayuda. Evite el café, el té, las gaseosas oscuras y otras bebidas con cafeína. Estas bebidas pueden empeorar la deshidratación. Dele agua y/o una solución de rehidratación oral (ORS, por sus siglas en inglés) a los niños que tienen deshidratación leve. Una ORS (marcas: Pedialyte, Ricelyte, Rehydralyte) contienen la mezcla adecuada de sal, azúcar, potasio y otros nutrientes para ayudar a reemplazar los líquidos corporales perdidos. Puede comprar una ORS en la mayoría de las farmacias y tiendas de comestibles.

Es posible que los casos graves de deshidratación tengan que tratarse en el hospital. Es posible que le den líquidos y electrolitos por vía intravenosa (IV).

  • Orinar poco, no orinar u orinar con un color más oscuro que lo habitual.

  • Boca seca.

  • Somnolencia o fatiga.

  • Sed extrema.

  • Dolor de cabeza.

  • Confusión.

  • Sentirse mareado o aturdido.

  • Llorar sin lágrimas.

Complicaciones

¿Es grave la intoxicación alimentaria?

Puede serlo. La deshidratación puede ser peligrosa y también pueden serlo determinados tipos de intoxicación alimentaria. La intoxicación alimentaria provocada por la bacteria Listeria puede ser muy peligrosa para los bebés por nacer de las mujeres embarazadas. Por lo general, la infección es muy leve para la madre, pero puede provocar aborto espontáneo, trabajo de parto prematuro, muerte fetal y problemas de desarrollo en sus bebés. Las personas que tienen el sistema inmunitario debilitado también están en riesgo de desarrollar complicaciones a causa de la Listeria.

La intoxicación alimentaria provocada por la bacteria Escherichia coli (E. coli) puede provocar síndrome urémico hemolítico (HUS). El HUS puede provocar insuficiencia renal, en especial en las personas que tienen el sistema inmunitario debilitado.

Prevención

¿Cómo evito la intoxicación alimentaria?

Puede tomar algunas medidas simples para evitar la intoxicación alimentaria:

  • Lave bien las frutas y las verduras.

  • Lave las encimeras, las tablas para cortar, los cuchillos y los utensilios antes de exponerlos a alimentos distintos.

  • Lávese las manos y lave los utensilios a menudo.

  • No ponga carne cruda y carne cocida en el mismo plato.

  • Si se usaron cuchillos para cortar pollo sin cocinar, no los use para cortar otros ingredientes que no van a cocinarse.

  • Cocine bien la carne. Use un termómetro para carne si es necesario y asegúrese de que la carne de res se cocine a, al menos, 160 °F, de que el pollo y otras carnes de ave se cocinen a 180 °F y de que el pescado se cocine a 140 °F.

  • No use alimentos envasados que hayan vencido.

  • Deseche los alimentos que estén en latas hinchadas o abolladas.

  • Refrigere los alimentos sobrantes si no va a comerlos en el término de 4 horas.

  • No coma setas silvestres.

  • No coma quesos blandos (en especial importados) si está embarazada o si tiene el sistema inmunitario débil.

  • Cuando esté viajando fuera del país, no coma frutas ni verduras crudas que no hayan sido lavadas en un enjuague antimicrobiano y evite el agua del grifo sin filtrar (o sin hervir).

  • Cuando esté en restaurantes o situaciones sociales, evite los alimentos que hayan quedado fuera del refrigerador durante períodos prolongados.

¿Cómo puedo evitar la intoxicación alimentaria provocada por el pescado?

Para evitar la intoxicación por ciguatera, no coma pescados que por lo general contienen el veneno. Estos incluyen el coronado, el mero, el pagro, el esturión, la caballa gigante, la barracuda y la morena. El veneno está más concentrado en los órganos internos de un pez, por lo que no deben comerse nunca esas partes de un pescado.

Para evitar la intoxicación escombroide, no coma ningún pescado que no haya estado refrigerado en forma adecuada. Tenga un cuidado especial al comer pescados como el atún, las sardinas, la caballa, el dorado de mar o las anchoas.

Preguntas que debe realizar a su médico

  • ¿Cómo sé si mis síntomas son provocados por una intoxicación alimentaria?

  • ¿Existen medicamentos que prevengan la intoxicación alimentaria?

  • ¿Es peligrosa la intoxicación alimentaria? ¿Cuándo debo llamarlo?

  • ¿En qué se diferencia la intoxicación alimentaria de otros trastornos digestivos?

  • ¿Cuánto tiempo me tomará recuperarme de la intoxicación alimentaria?

  • ¿Tengo una alergia a los alimentos?

Intoxicación por setas

¿Es posible saber si una seta silvestre es venenosa?

No se puede saber con certeza si una seta es venenosa con solo mirarla, a menos que usted sea un experto en identificar setas. No existen pruebas para ayudar a distinguir una seta venenosa de una seta que no lo es.

¿Es de ayuda ver cómo está creciendo la seta silvestre?

Sí. Un poco. Las setas que crecen en el suelo son más peligrosas que las setas que crecen en árboles vivos. Por lo general, las setas en el suelo de bosques son más peligrosas para las personas que las setas que crecen en el césped. Vea los dibujos para observar algunos signos que indican que una seta podría ser peligrosa.

¿Cuáles son los síntomas de intoxicación por setas?

Los primeros síntomas de intoxicación por setas incluyen náuseas, retortijones estomacales, vómitos y diarrea (que a veces tiene sangre). Es posible que los síntomas se presenten de inmediato después de haber comido la seta o que aparezcan varias horas después. Por lo general, las setas que producen síntomas en el término de 2 horas son menos peligrosas que las setas que producen síntomas más tarde (después de 6 horas).

¿Qué debo hacer si creo que tengo intoxicación por setas?

Si sospecha que usted o una persona que está con usted tienen intoxicación por setas, llame a su médico o al Centro de Toxicología. Llame al 911 de inmediato si la persona está inconsciente, no respira o tiene convulsiones.

El número de teléfono del Centro de Toxicología es 1-800-222-1222. Este número tiene atención las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Es recomendable tener este número cerca de su teléfono en todo momento. También puede buscar atención médica inmediata llevando a la persona a la sala de emergencias. Si es posible, lleve con usted algunas de las setas que comió la persona cuando vaya al médico o a la sala de emergencias.

¿Qué sucederá en el consultorio de mi médico o en la sala de emergencias?

Si la persona ha vomitado, es probable que la peor parte ya haya terminado. Es posible que le den carbón activado para inducir vómitos si es que no ha vomitado. Revisarán la temperatura, la frecuencia cardíaca y la presión arterial de la persona. La observarán con atención para ver si tiene síntomas y complicaciones graves debido a la intoxicación por setas. En casos graves provocados por setas muy venenosas, las complicaciones pueden incluir convulsiones, insuficiencia renal y/o hepática, e incluso la muerte.

Es probable que envíen a la persona a su hogar si no tiene síntomas de intoxicación grave y si se identifica la seta como inofensiva. Su médico le pedirá que observe a la persona para ver si tiene síntomas de intoxicación por setas durante las próximas 24 horas.

Las Citas

  • Poisoning, Envenomation, and Trauma from Marine Creatures by RA Perkins, M.D., M.P.H. and SS Morgan, M.D.( 02/15/04, http://www.aafp.org/afp/20040215/885.html)