Intoxicación alimentaria

¿Qué es la intoxicación alimentaria?

La intoxicación alimentaria (también conocida como enfermedad transmitida por los alimentos) ocurre cuando come o bebe algo que contiene gérmenes dañinos (bacterias, virus o parásitos). Las bacterias producen una toxina en los alimentos. Es esta toxina la que causa el problema.

Síntomas de la intoxicación alimentaria

Los síntomas de intoxicación alimentaria pueden comenzar horas o días después de consumir alimentos o bebidas contaminados. El momento depende, en parte, de la causa de la intoxicación. También puede depender de la cantidad de comida o bebida que consumió. Los síntomas pueden incluir:

  • dolor abdominal;
  • diarrea;
  • fiebre;
  • pérdida del apetito;
  • náuseas;
  • vómitos;
  • debilidad y fatiga.

La intoxicación alimentaria puede afectar a una sola persona o a todo un grupo de personas expuestas a alimentos o bebidas contaminados. Depende de la cantidad de germen o toxina que consuma cada persona. También depende de cuán sensibles sean al germen o a la toxina.

¿Cuáles son los síntomas de la intoxicación alimentaria por pescado?

Hay dos tipos de intoxicación por alimentos que puede adquirir al comer pescado. Son intoxicación por ciguatera e intoxicación escombroide.

Los síntomas de intoxicación por ciguatera incluyen calambres abdominales, náuseas, vómitos y diarrea. Los síntomas pueden avanzar a dolor de cabeza, dolores musculares y picazón, hormigueo o entumecimiento de la piel. Puede notar un cambio en su capacidad para sentir temperaturas frías o calientes. Puede pensar que algo se siente caliente cuando en realidad está frío.

Los síntomas de envenenamiento escombroide se desarrollan de 20 a 30 minutos después de comer el pescado afectado. Incluyen enrojecimiento de la cara, náuseas, vómitos, urticaria y dolor abdominal. Estos síntomas son similares a otras reacciones alérgicas. El envenenamiento escombroide no significa que usted sea alérgico al pescado.

La infección por Vibrio vulnificus es una infección bacteriana en peces de agua de mar cálida. Se encuentra en los mariscos (especialmente en las ostras), en otros alimentos de origen marino o en el océano. Puedes contagiarse comiendo pescado contaminado. Puede contagiarse por contacto con un pez o el océano (a través de una herida abierto). No es común y no es contagioso. Los síntomas son similares: fiebre, vómitos, diarrea y dolor abdominal. Los síntomas más graves incluyen fiebre alta, escalofríos, presión arterial baja, enrojecimiento, hinchazón y ampollas en la piel. Si la bacteria entra en una herida abierta, puede convertirse en una infección más grave. Una vez que eso sucede, puede propagarse a través de la sangre y convertirse en un peligro para la vida. Las pruebas de sangre y heces llevan a un diagnóstico. Su médico también puede observar las ampollas en su piel.

Usted puede reducir su riesgo de exposición al no comer mariscos crudos y otros frutos de mar. Lave los utensilios de cocina con agua caliente y jabón. Si tiene una herida abierta, use guantes cuando manipule el pescado. Evite el agua del océano hasta que su corte o herida haya sanado.

La infección se trata con antibióticos. En casos graves, es posible que necesite una cirugía o amputación en la que se haya infectado un corte o herida con la bacteria.

¿Qué causa la intoxicación alimentaria?

Muchos alimentos pueden causar intoxicación alimentaria. Los alimentos que deben mantenerse frescos pero que no lo están, son algunas de las principales causas de intoxicación alimentaria. Es por eso que la intoxicación alimentaria es más común en picnics y bufetes. Allí, los alimentos (como la mayonesa en la ensalada de papas) a menudo se dejan fuera del refrigerador durante mucho tiempo.

Otras fuentes comunes de intoxicación alimentaria incluyen:

  • carne de res o ave cruda o poco cocida;
  • productos lácteos sin pasteurizar;
  • mariscos crudos;
  • frutas sin lavar;
  • verduras sin lavar.

¿Cómo se diagnostica la intoxicación alimentaria?

Muchos casos de intoxicación alimentaria nunca reciben un diagnóstico oficial. Esto se debe a que la mayoría de las personas se recuperan en unos pocos días en casa. Si tiene síntomas graves de intoxicación alimentaria, su médico lo diagnosticará. Puede ordenar un análisis de sangre para determinar si la intoxicación alimentaria es causada por bacterias. Puede recolectar una muestra de heces para averiguar qué germen está causando la intoxicación alimentaria.

¿Se puede prevenir o evitar la intoxicación alimentaria?

La mejor manera de prevenir la intoxicación alimentaria es saber siempre lo que está comiendo. La mejor manera de hacerlo es comer en casa siempre. Puede controlar mejor el almacenamiento y la preparación de los alimentos en el hogar. Cuando salga a cenar, tenga cuidado con los bufetes.

Consejos para evitar la intoxicación alimentaria

Puede dar algunos pasos simples para evitar la intoxicación alimentaria:

  • lave bien las frutas y verduras;
  • limpie las encimeras, tablas de cortar, cuchillos y utensilios antes de exponerlos a diferentes alimentos;
  • lávese las manos y los utensilios a menudo;
  • no ponga carnes crudas y cocidas en el mismo plato;
  • si se han usado cuchillos para cortar pollo crudo, no los use para cortar otros ingredientes que no se cocinarán;
  • cocine bien la carne; use un termómetro para carne si es necesario; asegúrese de que la carne esté cocida a por lo menos 71 °C, el pollo y otras aves de corral a 82 °C, y el pescado a 60 °C;
  • no utilice alimentos envasados que hayan caducado;
  • deseche la comida en latas abultadas o abolladas;
  • refrigere los restos de comida si no va a consumirla dentro de las 4 horas siguientes;
  • no coma hongos silvestres;
  • no coma quesos blandos (especialmente importados) si está embarazada o tiene un sistema inmunológico débil;
  • cuando viaje al extranjero, no coma frutas o verduras crudas que no hayan sido lavadas con un enjuague antimicrobiano; evite el agua del grifo sin filtrar (o sin hervir);
  • cuando esté en restaurantes o reuniones sociales, evite los alimentos que se han quedado fuera del refrigerador durante largos períodos.

¿Cómo puedo evitar la intoxicación alimentaria por pescado?

Para evitar la intoxicación por ciguatera, no coma esos pescados que comúnmente llevan el veneno. Estos incluyen el pez limón, el mero, el pargo, el esturión, el rey caballa, la barracuda y la anguila morena. El veneno está más concentrado en los órganos internos de un pez, por lo que nunca debe comer esas partes.

Para evitar la intoxicación escombroide, no coma ningún pescado que no haya sido refrigerado adecuadamente. Tenga especial cuidado cuando coma pescado como atún, sardinas, caballa, mahi-mahi o anchoas.

Tratamiento de intoxicación alimentaria

La mayoría de los casos de intoxicación alimentaria son leves y desaparecen en unos pocos días. Durante ese tiempo, el objetivo es evitar la deshidratación. La deshidratación es la pérdida de líquidos y electrolitos (nutrientes y minerales) que su cuerpo necesita. Debe evitar los alimentos sólidos y los productos lácteos hasta que hayan pasado los vómitos y la diarrea. Una vez que se sienta mejor, vuelva a comer y a beber. Pruebe alimentos blandos, como galletas, tostadas y bananas. Evite los alimentos picantes, fritos, lácteos y alimentos con alto contenido de grasa y azúcar. Beba muchos líquidos, pero evite la leche o las bebidas con cafeína. Además, las bebidas deportivas (marca: Gatorade, otras) no deben usarse para tratar la diarrea. No reemplazan los electrolitos del cuerpo (sales y minerales) correctamente para prevenir la deshidratación.

¿Cuándo debo ir a un médico?

Haga una cita con su médico si:

  • La diarrea severa dura más de 3 días.
  • Los vómitos frecuentes duran más de 2 días.
  • Tiene sangre en las deposiciones.
  • Está tomando diuréticos y tiene diarrea, náuseas o vómitos.
  • Tiene fiebre de más de 38 °C.

Busque atención de emergencia si:

  • Las heces son de color granate o negras o ve mucha sangre en ellas.
  • Está vomitando sangre.
  • Está teniendo problemas para respirar.
  • Tiene dolor abdominal intenso o calambres estomacales.
  • Tiene visión doble o problemas para mover partes de su cuerpo.
  • Tiene síntomas de deshidratación grave (consulte la lista a continuación).
  • Tiene problemas para tragar.
  • Siente que su corazón late con fuerza.
  • Se intoxicó por comer hongos o mariscos.

¿Cómo se trata la intoxicación alimentaria del pescado?

La intoxicación por ciguatera se trata con medicamentos que ayudan a aliviar sus síntomas. No hay medicina que cure la intoxicación por ciguatera. Los síntomas desaparecerán por sí solos con el tiempo. La intoxicación escombroide se trata con un antihistamínico (un nombre de marca: Benadryl). Un antihistamínico es un medicamento que bloquea la histamina en su sangre.

¿Cuánto tiempo estaré enfermo?

Los síntomas de la intoxicación por ciguatera pueden durar de 1 a 2 semanas. El tiempo exacto dependerá de la cantidad de veneno que tenga en su cuerpo. Los síntomas pueden reaparecer en cualquier momento cuando coma un pez afectado. Los síntomas de envenenamiento escombroide generalmente duran 24 horas o menos. Los síntomas pueden reaparecer cada vez que coma pescado que no haya sido refrigerado adecuadamente. La intoxicación por ciguatera y escombroides rara vez es fatal.

¿Cómo puedo saber si estoy deshidratado?

Los signos de deshidratación incluyen:

  • poca orina o falta de orina, u orina que es más oscura de lo habitual;
  • sequedad en la boca;
  • somnolencia o fatiga;
  • sed extrema;
  • dolor de cabeza;
  • confusión;
  • sensación de mareo o aturdimiento;
  • llanto sin lágrimas.

Para tratar la deshidratación leve, intente tomar sorbos frecuentes de agua. Las sopas claras, las gaseosas claras y el jugo mezclado con agua también pueden ayudar. Evite el café, el té, las sodas oscuras y otras bebidas con cafeína. Estas bebidas pueden empeorar la deshidratación. De agua y/o una solución de rehidratación oral (SRO) a los niños que tienen una deshidratación leve. Use una SRO que contenga la combinación adecuada de sal, azúcar, potasio y otros nutrientes para ayudar a reemplazar los líquidos perdidos. Puede comprar una SRO en la mayoría de las tiendas de comestibles y farmacias. Si su deshidratación es grave, es posible que deba ser tratado en el hospital. Allí, los médicos le administrarán líquidos y electrolitos por vía intravenosa (IV).

¿La intoxicación alimentaria es una afección grave?

Puede serlo. La deshidratación puede ser peligrosa, y también ciertos tipos de intoxicación alimentaria. La intoxicación alimentaria causada por la bacteria Listeria puede ser muy peligrosa para los bebés no nacidos en mujeres embarazadas. La infección suele ser muy leve para la madre, pero puede causar aborto espontáneo, parto prematuro, muerte fetal y problemas de desarrollo en sus bebés. Las personas que tienen sistemas inmunitarios debilitados también corren el riesgo de desarrollar complicaciones por Listeria. La intoxicación alimentaria causada por la bacteria Escherichia coli (E. coli) puede causar el síndrome urémico hemolítico (SUH). El SUH puede causar insuficiencia renal, especialmente en personas que tienen sistemas inmunitarios debilitados.

Vivir con intoxicación alimentaria

La intoxicación alimentaria es una condición que va y viene. Sin embargo, puede ser más probable que sufra intoxicación alimentaria que otras personas.

Los niños y los ancianos son más propensos a sufrir intoxicación alimentaria. También puede correr un mayor riesgo si:

  • tiene una afección médica crónica, como enfermedad renal o diabetes;
  • está embarazada;
  • recientemente he viajado a lugares fuera de los Estados Unidos; es posible que haya estado más expuesto a los gérmenes que pueden causar intoxicación alimentaria;
  • tiene un sistema inmunológico debilitado. Esto podría ser causado por medicamentos que se toman después de un trasplante de órganos, ciertos medicamentos de quimioterapia o una infección con el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH).

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Cómo sé que mis síntomas son causados por intoxicación alimentaria?
  • ¿Existen medicamentos que prevengan la intoxicación alimentaria?
  • ¿Es peligrosa la intoxicación alimentaria? ¿Cuándo debería llamarlo?
  • ¿En qué se diferencia la intoxicación alimentaria de otros trastornos digestivos?
  • ¿Cuánto tiempo me llevará recuperarme de una intoxicación alimentaria?
  • ¿Tengo alergia a los alimentos?
  • ¿Durante cuánto tiempo me sentiré enfermo con una infección por Vibrio vulnificus?
  • Tengo una enfermedad renal. ¿Debo evitar comer mariscos?