Apnea del sueño

¿Qué es la apnea del sueño?

La apnea del sueño es un trastorno grave del sueño. Las personas que tienen apnea del sueño dejan de respirar durante diez a treinta segundos a la vez mientras duermen. Estos breves momentos de falta respiración pueden ocurrir hasta cuatrocientas veces cada noche. Si tiene apnea del sueño, los períodos de falta de respiración pueden perturbar su sueño (incluso si no lo despiertan por completo).

Los hombres, las personas con sobrepeso y las personas mayores de 40 años tienen más probabilidades de tener apnea del sueño. Sin embargo, puede afectar a todas las personas si importar su edad.

Síntomas de la apnea del sueño

Debido a que algunos de los síntomas de la apnea del sueño ocurren mientras duerme, su compañero de cama puede notarlos primero. Usted o esa persona pueden notar fuertes ronquidos o largas pausas en la respiración durante el sueño.

Incluso si no recuerda haberse despertado durante la noche, puede notar somnolencia diurna (como quedarse dormido en el trabajo, al conducir o al hablar), irritabilidad o fatiga. También puede experimentar dolores de cabeza matutinos, olvidos, cambios de humor y una disminución del interés en el sexo.

¿Qué causa la apnea del sueño?

Hay dos tipos de apnea del sueño: apnea obstructiva y apnea central.

La apnea obstructiva del sueño es el tipo más común. Nueve de cada diez personas que tienen apnea del sueño tienen este tipo de apnea. Si tiene apnea obstructiva, algo está bloqueando las vías respiratorias que llevan aire al cuerpo (también llamada tráquea). Cuando intenta respirar, no puede obtener aire suficiente debido al bloqueo. Las vías respiratorias pueden estar bloqueadas por la lengua, las amígdalas o la úvula (el pequeño pedazo de carne que cuelga en la parte posterior de la garganta). También podrían estar bloqueadas por una gran cantidad de tejido graso en la garganta o por músculos de la garganta relajados.

La apnea central del sueño es menos común. Este tipo de apnea del sueño está relacionado con la función del sistema nervioso central. Si tiene este tipo de apnea, los músculos que usa para respirar no reciben la señal de «continuar» del cerebro. O el cerebro no envía la señal o la señal se interrumpe.

¿Cómo se diagnostica la apnea del sueño?

Su médico puede diagnosticar la apnea del sueño. Puede preguntarle si se siente cansado o con sueño durante el día. Es posible que también quiera saber acerca de sus hábitos a la hora de acostarse y qué tan bien duerme. Su médico puede pedirle que vaya a un centro de trastornos del sueño para un estudio del sueño. Las pruebas realizadas en el centro de trastornos del sueño pueden revelar qué tipo de apnea del sueño tiene. Es posible que también deba llevar algunos equipos a casa para hacer un estudio del sueño allí.

¿Se puede prevenir o evitar la apnea del sueño?

Hay cosas que puede hacer para prevenir la apnea del sueño. Los siguientes pasos ayudan a muchas personas:

  • Deje de consumir alcohol o medicamentos para dormir, que relajan los músculos de la parte posterior de la garganta, lo que dificulta la respiración.
  • Si fuma, deje de fumar.
  • Si tiene sobrepeso, baje de peso.
  • Duerma de lado en lugar de boca arriba.

Tratamiento de la apnea del sueño

Se pueden usar ciertos dispositivos dentales para tratar casos leves de apnea obstructiva del sueño. Estos dispositivos mueven la mandíbula hacia adelante para facilitar la respiración.

Un tratamiento común para la apnea del sueño se llama «presión positiva continua en las vías respiratorias» o CPAP. En este tratamiento, usted usa una máscara especial sobre la nariz (y a veces también sobre la boca) mientras duerme. La máscara mantiene las vías respiratorias abiertas al agregar presión al aire que respira. Ayuda a la mayoría de las personas que tienen apnea del sueño.

En muy pocos casos, se necesita cirugía para eliminar las amígdalas o el tejido extra de la garganta.

Vivir con apnea del sueño

La apnea del sueño puede causar problemas graves si no se trata. Su riesgo de presión arterial alta, insuficiencia cardíaca y accidente cerebrovascular es mayor si tiene apnea del sueño grave que no se trata. También es más probable que tenga accidentes de tránsito si conduce mientras tiene sueño. Si tiene apnea del sueño, es muy importante recibir tratamiento.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Necesito un estudio del sueño?
  • ¿Cuáles son los riesgos para la salud asociados con la apnea del sueño?
  • ¿Qué cambios de estilo de vida puedo hacer en casa para ayudar a tratar la apnea del sueño?
  • ¿Tendré que usar un dispositivo CPAP?
  • ¿El dispositivo CPAP molestará a mi pareja?