Cáncer Cervical

¿Qué es el cáncer cervical?

El cáncer cervical es un crecimiento anormal de células en el cuello uterino de una mujer. El cuello uterino es la parte más baja del útero (matriz) y conecta el útero y la vagina. El cáncer cervical casi siempre es causado por el virus del papiloma humano (VPH).

El cáncer cervical crece lentamente. Los médicos a menudo pueden encontrar y tratar el problema antes de que se convierta en cáncer. Las mujeres deben hacerse pruebas de detección periódicas para que sus médicos puedan encontrar problemas temprano.

Síntomas del cáncer cervical

En sus primeras etapas, el cáncer cervical puede no tener ningún síntoma. Este es el caso con muchos tipos de cáncer. En etapas posteriores, los síntomas pueden incluir:

  • sangrado vaginal inusual (fuera del ciclo menstrual);
  • flujo vaginal anormal;
  • dolor pélvico; y
  • dolor durante las relaciones sexuales.

Estos también pueden ser signos de una enfermedad distinta del cáncer cervical. Si experimenta alguno de estos síntomas, consulte a su médico de familia.

¿Qué causa el cáncer cervical?

Casi todos los cánceres cervicales son causados por el VPH, un virus de transmisión sexual común que puede causar infecciones. Hay más de cien tipos de VPH. Algunos tipos no causan síntomas. Otros causan verrugas corporales o genitales. Los tipos más agresivos pueden causar cáncer tanto en mujeres como en hombres. El cáncer cervical es el tipo más común de cáncer causado por el VPH.

¿Cómo se diagnostica el cáncer cervical?

Los resultados anormales de una prueba de Papanicolaou de rutina (o frotis) conducen a un diagnóstico de cáncer cervical. Durante una prueba de Papanicolaou, su médico toma una muestra de células del cuello uterino. La muestra se envía a un laboratorio y se analiza con un microscopio.

Los resultados anormales de la prueba de Papanicolaou podrían significar que hay cambios en las células del cuello uterino. Estos incluyen:

  • Inflamación (irritación). Esto puede ser causado por una infección del cuello uterino, que incluye las infecciones por hongos, el VPH, el virus del herpes o muchas otras infecciones.
  • Células anormales. Estos cambios se denominan displasia cervical. Las células no son cancerosas, pero pueden ser precancerosas. Esto significa que eventualmente podrían convertirse en cáncer.
  • Signos más graves de cáncer. Estos cambios afectan las capas superiores del cuello uterino, pero no van más allá del cuello uterino.
  • Cáncer más avanzado. Estos cambios celulares se extienden a los tejidos más allá del cuello uterino.

Si los resultados de la prueba de Papanicolaou son anormales, su médico puede repetir la prueba de Papanicolaou. También puede realizarle una prueba de VPH cervical. A través de esta prueba se puede detectar si tiene uno de los tipos de VPH que pueden causar cáncer. Es posible que su médico quiera que se haga una colposcopia. Durante este procedimiento, usará una lente de aumento para observar más de cerca el cuello uterino. También puede tomar una muestra de tejido (biopsia) para detectar células cancerosas.

Las células del cuello uterino experimentan muchos cambios antes de convertirse en cáncer. En una prueba de Papanicolaou se puede detectar si las células están experimentando estos cambios. Si se detectan y tratan a tiempo, el cáncer de cuello uterino no es mortal. Por eso es tan importante que se haga pruebas de Papanicolaou con regularidad.

¿Se puede prevenir o evitar el cáncer cervical?

En muchos casos, el cáncer cervical se puede prevenir. Las mejores formas de hacerlo son evitar contraer el VPH y hacerse pruebas de Papanicolaou con regularidad.

Evitar el VPH

Una vacuna contra el VPH puede proteger a los jóvenes contra el virus. La vacuna está aprobada por la FDA para todos los niños y las niñas de entre 9 y 26 años. Es más efectivo cuando la recibe antes de haber estado expuesto al VPH. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) recomiendan que las niñas y los niños de 11 o 12 años reciban la vacuna. Pero cualquier persona de 26 años o menos debe recibir la vacuna, incluso si ya ha tenido el VPH.

Otras formas de reducir el riesgo de contraer el VPH incluyen:

  • Limitar el número de parejas sexuales.
  • No tener relaciones sexuales con alguien que haya tenido muchas parejas.
  • Usar condones cada vez que se tengan relaciones sexuales (recuerde: los condones no son 100% efectivos. El VPH se transmite por contacto de piel a piel. Esto hace que los condones sean menos confiables para la prevención).

Hacerse pruebas de Papanicolaou con regularidad

Todas las mujeres deben hacerse pruebas de Papanicolaou con regularidad. En ellas se pueden detectar células anormales antes de que se conviertan en cáncer.

Ciertas cosas ponen a la mujer en mayor o menor riesgo de desarrollar cáncer cervical. Su médico tendrá esto en cuenta cuando le recomiende con qué frecuencia debe hacerse una prueba de Papanicolaou. La mayoría de las mujeres pueden seguir estas pautas:

  • Cada tres años a partir de los 21 años y hasta los 65 años de edad.
  • Dentro de los tres años posteriores a la fecha en que comienza a tener relaciones sexuales si es menor de 21 años.
  • Si tiene entre 30 y 65 años de edad, puede combinar una prueba de Papanicolaou con la prueba de VPH cada cinco años.
  • Si es mayor de 65 años, pregúntele a su médico si aún necesita pruebas periódicas de Papanicolaou.

Tratamiento del cáncer cervical

En muchos casos, se encuentran células precancerosas antes de que se desarrolle el cáncer. El tratamiento para estas es diferente al de las células cancerosas invasivas.

Lesiones precancerosas

El tratamiento dependerá de varios factores, que incluyen gravedad, edad, salud general, deseo de quedar embarazada en el futuro y preferencia. Las opciones incluyen criocirugía (congelación), cauterización (quemaduras) o cirugía con láser. Estos procedimientos destruyen las células anormales sin causar mucho daño al tejido sano cercano.

Cáncer cervical invasivo

Esto significa que el cáncer se ha diseminado desde la superficie del cuello uterino. Puede extenderse a los tejidos más profundos dentro del cuello uterino o a otras partes del cuerpo. Las opciones de tratamiento dependen del tamaño del tumor y la extensión del cáncer. También pueden depender de sus planes para tener hijos en el futuro. Los tratamientos más comunes incluyen:

  • Cirugía: el tejido canceroso se extirpa en una operación.
  • Radiación: los rayos de alta energía, como los rayos X, reducen o destruyen las células cancerosas.
  • Quimioterapia: medicamentos potentes, en forma de píldoras o inyectados en las venas reducen o eliminan el cáncer.

El tratamiento del cáncer invasivo a menudo involucra a un equipo de especialistas. Esto podría incluir a su médico de familia, un ginecólogo y un oncólogo (especialista en cáncer). Usted y ellos trabajarán juntos para desarrollar el mejor plan de tratamiento para usted.

Vivir con cáncer cervical

El cáncer cervical es tratable, en especial cuando se detecta temprano. Las células precancerosas pueden eliminarse antes de convertirse en cáncer. El tratamiento temprano a menudo no afecta su capacidad de tener hijos. El tratamiento de cánceres más avanzados podría requerir la extirpación del útero u otros órganos reproductivos. Algunas mujeres congelan sus óvulos para uso futuro antes de someterse a este tipo de cirugía.

Los tratamientos contra el cáncer pueden ser estresantes y tener diferentes efectos secundarios en el cuerpo. Cuídese bien. Tenga una dieta saludable, duerma lo suficiente y trate de mantener su energía alta manteniéndose ligeramente activo.

Incluso después de que el cáncer entre en remisión, tiene un mayor riesgo de que el cáncer regrese al cuerpo. Deberá recibir atención de seguimiento y mantener controles regulares durante varios años después del tratamiento.

Preguntas para hacerle a su médico

Si es sexualmente activa:

  • ¿Con qué frecuencia debo hacerme una prueba de Papanicolaou?
  • ¿Debería hacerme una prueba para detectar infecciones de transmisión sexual? ¿Con qué frecuencia?

Si los resultados de la última prueba de Papanicolaou fueron normales:

  • ¿Cuándo debo hacerme otra prueba de Papanicolaou?

Si los resultados de la última prueba de Papanicolaou fueron anormales:

  • ¿Qué significan los resultados?
  • ¿Necesito una prueba de Papanicolaou de seguimiento o una prueba de VPH?
  • ¿Necesitaré una colposcopia o una biopsia?
  • ¿Necesito algún tratamiento?
  • ¿Estoy en riesgo de tener cáncer cervical?
  • ¿Es seguro para mí tener relaciones sexuales?

Si le diagnostican cáncer cervical:

  • ¿En qué etapa está el cáncer que tengo?
  • ¿Qué tratamientos tengo disponibles?
  • ¿Cuáles son los riesgos y los posibles efectos secundarios de cada tratamiento?
  • ¿El tratamiento afectará mis actividades diarias, incluidas las relaciones sexuales?
  • ¿Podré quedar embarazada y tener hijos después del tratamiento?
  • ¿Cuál es mi perspectiva de recuperación?