Infección por E. coli

¿Qué es E. coli?

E. coli es la abreviatura de Escherichia coli, una bacteria (gérmenes) que se encuentra en los alimentos y en el medio ambiente. E. coli causa calambres fuertes y diarrea. Estas bacterias son la principal causa de diarrea con sangre. Los síntomas son peores en niños y personas mayores, y especialmente en personas que tienen otra enfermedad. La infección por E. coli  es más común durante los meses de verano y en los estados del norte.

Síntomas de infección por E. coli

Los síntomas pueden comenzar entre 1 y 10 días después de estar expuesto al germen. El primer signo son los calambres abdominales fuertes que comienzan repentinamente. Después de unas horas, comienza la diarrea acuosa. La diarrea hace que su cuerpo pierda líquidos y electrolitos (deshidratación). Esto lo hace sentir enfermo y cansado. La diarrea acuosa dura aproximadamente un día y luego puede cambiar a heces con sangre roja brillante. La infección produce llagas en los intestinos, por lo que las heces se vuelven sanguinolentas. La diarrea sanguinolenta puede durar de 2 a 5 días. Es posible que tenga 10 o más evacuaciones por día. Algunas personas dicen que sus heces son “sangre y nada de materia fecal”. Puede tener fiebre leve o no tener fiebre. También puede tener náuseas o vómitos. Si tiene diarrea acuosa, diarrea con sangre, calambres, fiebre, náuseas o vómitos, intente consultar a su médico de inmediato.

¿Existe alguna complicación de la infección por E. coli?

Una complicación poco frecuente, pero grave se llama síndrome urémico hemolítico. Las personas con este problema tienen anemia hemolítica (que es un recuento bajo de glóbulos rojos), trombocitopenia (que es un recuento bajo de plaquetas) e insuficiencia renal (que es daño renal). El Síndrome urémico hemolítico es más común en los niños. Puede causar insuficiencia renal aguda en los niños. Este problema comienza aproximadamente de 5 a 10 días después de que comienza la diarrea. Las personas con este problema deben ir a un hospital para recibir atención médica.

¿Cuál es la causa de la infección por E. coli?

La mayoría de las infecciones por E. coli  provienen de lo siguiente:

  • comer carne de res molida mal cocida (con el interior rosado);
  • tomar agua contaminada (impura);
  • tomar leche no pasteurizada (cruda);
  • trabajar con ganado;
  • comer alimentos contaminados con heces de animales (como vegetales).

El ganado saludable que se usa para obtener carne y leche puede transportar E. coli en los intestinos. La carne puede contaminarse con el germen durante el proceso de matanza. Cuando la carne de res es molida, los gérmenes de E. coli  se mezclan en toda la carne.

La forma más común de contraer esta infección es comer alimentos contaminados. Se puede infectar con el germen  E. coli si no usa una temperatura lo suficientemente alta para cocinar la carne o si no la cocina el tiempo suficiente. Cuando come carne mal cocida, los gérmenes ingresan en el estómago y los intestinos.

El germen también se puede transmitir de persona a persona en guarderías y hogares de ancianos. Si tiene esta infección y no se lava bien las manos con jabón después de ir al baño, puede pasarles el germen a otras personas cuando toque cosas, especialmente alimentos.

Las personas que están infectadas con E. coli son muy contagiosas Los niños no deben ir a una guardería hasta que tengan 2 cultivos fecales negativos (prueba de que la infección se ha ido). Las personas mayores que están en hogares de ancianos deben permanecer en cama hasta que tengan 2 cultivos fecales negativos.

¿Cómo se diagnostica la infección por E. coli?

El diagnóstico se hace al encontrar E. coli en un cultivo de heces. Si tiene diarrea sanguinolenta, consulte a su médico lo antes posible. Su médico hará un cultivo para averiguar si tiene E. coli en sus intestinos. El cultivo se debe realizar en las primeras 48 horas después de que comience la diarrea con sangre.

¿Se puede prevenir o evitar una infección por E. coli?

Puede ayudar a prevenir esta infección manipulando y cocinando la carne de una manera segura. Para su protección, siga estas reglas:

  • Lávese bien las manos con jabón antes de empezar a cocinar.
  • Cocine la carne picada hasta que no haya partes rosadas.
  • No pruebe pequeños bocados de carne picada cruda mientras cocina.
  • No coloque las hamburguesas cocidas en un plato que usó antes para poner carne picada cruda.
  • Cocine todas las hamburguesas a una temperatura mínima de 155 °F. Un termómetro para carne puede ayudarlo a probar las hamburguesas.
  • Descongele las carnes en el refrigerador o en el microondas. No deje la carne sobre la mesada para que se descongele.
  • Mantenga la carne roja y la carne de ave crudas separadas de otros alimentos. Use agua caliente y jabón para lavar las tablas de cortar y los platos si han estado en contacto con carne roja y carne de ave crudas.
  • No beba leche cruda.
  • Mantenga los alimentos refrigerados o congelados.
  • Mantenga el calor de los alimentos calientes y refrigere los fríos.
  • Lave todas las frutas y verduras, especialmente si las come crudas.
  • Refrigere las sobras de inmediato o deséchelas.
  • Las personas con diarrea deben lavarse las manos con cuidado y a menudo, usando agua caliente y jabón, durante al menos 30 segundos. Las personas que trabajan en guarderías y residencias para ancianos también deben lavarse las manos a menudo.

En restaurantes, pida siempre hamburguesas bien cocidas, que no tengan partes rosadas.

Tratamiento de la infección por E. coli

No hay un tratamiento especial, excepto beber mucha agua y observar si hay complicaciones. No tome medicamentos para detener la diarrea a menos que su médico se lo indique. Este medicamento evitaría que sus intestinos se deshagan del germen de  E. coli. Si está gravemente deshidratado, es posible que tenga que ir al hospital para que le coloquen líquidos en las venas con una vía intravenosa.

Vivir con infección por E. coli

Mientras trata el E. coli en casa, descanse lo suficiente en la cama. El descanso promueve la recuperación. Limítese a líquidos claros y evite las bebidas que contienen cafeína o alcohol. Cuando sienta que puedes comer, comience lentamente. Pruebe algunas galletas saladas o tostadas. Si eso funciona bien, comience a agregar otros alimentos, pero nada demasiado rico en fibra por un tiempo. La mayoría de las personas mejorarán en 6 a 8 días.

Preguntas para hacerle a su médico

  • ¿Cómo sé qué causó la infección por E. coli?
  • ¿Cómo puedo cocinar la carne de forma segura para prevenir la infección por E. coli?
  • ¿Qué otras cosas, además de la carne de res molida mal cocida, pueden causar la infección por E. coli?
  • Si creo que tengo una infección por E. coli, ¿qué debo hacer y cuándo debo llamarlo?
  • ¿Cómo puedo prevenir la deshidratación si tengo una infección por E. coli?

Recursos

Foodsafety.gov