Hepatitis C

Descripción general

¿Qué es la hepatitis?

La hepatitis es un término general para la inflamación del hígado. Normalmente, el hígado descompone los productos de desecho en la sangre. Pero cuando el hígado se inflama, no trabaja bien eliminando los productos de desecho. Esto causa que los productos de desecho se acumulen en la sangre y los tejidos.

Muchas cosas diferentes pueden causar la hepatitis. La causa más común de la hepatitis es la infección por uno de los cinco virus de la hepatitis (A, B, C, D, o E). La falta de suministro de sangre al hígado, los venenos, los trastornos autoinmunes, el consumo excesivo del alcohol, una lesión del hígado y tomar ciertos medicamentos también pueden causar hepatitis. Con menos frecuencia, las infecciones virales como la mononucleosis o el citomegalovirus pueden causar hepatitis.

Hay dos tipos principales de hepatitis: la hepatitis aguda (de corta duración) y la hepatitis crónica (que dura al menos 6 meses). La mayoría de personas se recuperan de la inflamación aguda en varios días o varias semanas. Sin embargo, algunas veces la inflamación no desaparece. Cuando la inflamación no desaparece en seis meses, la persona tiene hepatitis crónica.

¿Qué es la hepatitis C?

La hepatitis C es una infección hepática grave causada por el virus de la hepatitis C. Se transmite de persona a persona a través del contacto con la sangre. La mayoría de personas que están infectadas con la hepatitis C no experimentan ningún síntoma durante años. Sin embargo, por lo general la hepatitis C es una enfermedad crónica (lo que quiere decir que no se cura). Si usted padece de hepatitis C, debe ser observado cuidadosamente por un médico, ya que esto puede cirrosis (cicatrización del hígado) y cáncer hepático. La cirrosis por hepatitis C es la principal causa de insuficiencia hepática y necesita un trasplante de hígado.

Síntomas

¿Cuáles son los síntomas de la hepatitis C?

Muchas personas no se sienten enfermas ni tienen síntomas de hepatitis C hasta que han tenido el virus por mucho tiempo. Algunas personas tienen síntomas leves parecidos a los de la gripe en cualquier momento desde las dos semanas hasta seis meses después de que son infectadas por el virus. Estos síntomas pueden incluir:

A medida que la enfermedad progresa, la hepatitis C puede causar daño hepático. En muchos casos, no hay síntomas hasta que se presentan los problemas hepáticos. Si los síntomas de problemas hepáticos se presentan, estos pueden incluir:

  • Fatiga leve
  • Malestar en las articulaciones y músculos
  • Náuseas
  • Falta de apetito
  • Sensibilidad en las áreas cerca del hígado
  • Fatiga
  • Náuseas
  • Vómitos
  • Pérdida del apetito
  • Ictericia (coloración amarillenta de la piel y la parte blanca de los ojos)
  • Fiebre baja (fiebre de hasta 102 °F)

Causas y factores de riesgo

¿Qué causa la hepatitis C y cómo se transmite?

La hepatitis C es una infección causada por el virus de la hepatitis C. El virus se transmite de persona a persona a través del contacto con la sangre. Las personas que usan drogas por vía intravenosa (IV) pueden contraer la hepatitis C cuando comparten agujas con alguien que tiene el virus. Los trabajadores de cuidado de la salud (tales como enfermeros, técnicos de laboratorio y médicos) pueden contraer estas infecciones si se pinchan accidentalmente con una aguja que se usó con un paciente infectado. Usted también está en mayor riesgo si recibió una transfusión de sangre o un trasplante de órganos antes de 1992 (en 1992 se hicieron mejoras en la tecnología para examinar la sangre).

La hepatitis C no se puede contagiar a menos que la persona tenga contacto directo con la sangre infectada. Esto quiere decir que una persona con hepatitis C no puede pasar el virus a otros a través del contacto casual, tal como estornudar, toser, dar la mano, besar, abrazar, compartir utensilios de comida o vasos, nadar en una piscina, usar baños públicos ni tocar las perillas de las puertas.

Nunca he usado drogas intravenosas ni me he pinchado con una aguja contaminada. ¿Cómo contraje la hepatitis C?

Por lo general, la hepatitis C se contagia a través del contacto directo con la sangre de una persona que tiene la enfermedad. También se puede transmitir por agujas usadas para tatuar o perforar el cuerpo. En raros casos, la hepatitis C se puede transmitir de la madre a su bebé antes del parto. Este virus se puede transmitir durante las relaciones sexuales, al compartir hojas de afeitar y cepillos de dientes, aunque estos casos son también raros. Muchas veces, la causa de la hepatitis C no se encuentra nunca.

¿Podría yo contagiar la hepatitis C a otra persona?

Sí, una vez que tiene hepatitis C, siempre puede contagiarla a otra persona. Si usted tiene hepatitis C, no puede donar sangre. Debe evitar compartir artículos personales como hojas de afeitar y cepillos de dientes, aunque es muy raro contagiar la hepatitis C de esta manera. Use siempre un preservativo cuando tenga relaciones sexuales. Si tiene hepatitis C, sus parejas sexuales deben hacerse la prueba para saber si ellos también la tienen.

Hable con su médico primero si quiere tener hijos. El virus no se contagia fácilmente de la madre a su bebé antes de nacer, pero es posible que deba tomar precauciones. Sin embargo, si está tratando de tener un bebé, no tenga relaciones sexuales durante su ciclo menstrual, ya que el virus de la hepatitis C se contagia más fácilmente a través de la sangre de la menstruación.

Tratamiento

¿Existe un tratamiento para la hepatitis C?

Todavía no hay una cura probada para la hepatitis C, pero es digno de atención que después de tomar medicamentos durante seis meses a un año, muchas personas (45% a 75%) no experimentan más problemas por la hepatitis C. Si tiene hepatitis C debe hablar sobre el tratamiento con un médico.

El método estándar para el tratamiento de la hepatitis C es una combinación de medicamentos antivirales. Su médico le recetará un curso completo de medicamentos, luego revisará el nivel de la hepatitis C en la sangre después de completar el tratamiento. Si todavía hay una cantidad elevada del virus en su sistema, el médico le podría recomendar otro curso de medicamento.

¿Cómo debo cuidarme si tengo hepatitis C?

Los buenos hábitos de salud son esenciales para las personas que tienen hepatitis C, especialmente evitar el alcohol y otros medicamentos y drogas que pueden poner tensión en el hígado. Debe comer una dieta saludable y empezar a hacer ejercicio de manera regular. Su médico familiar le puede ayudar a planificar una dieta que sea saludable y práctica.

Hable con su médico acerca de cualquier medicamento que esté tomando, incluyendo los medicamentos de venta libre. Muchos medicamentos, incluyendo el acetaminofén (nombre de marca: Tylenol) son descompuestos en el hígado y pueden acelerar el daño hepático. También debe limitar el uso de alcohol, ya que también acelera la progresión de las enfermedades hepáticas como la hepatitis C. Una bebida alcohólica ocasional puede estar bien, pero consulte primero con su médico.

¿Cuáles son los efectos secundarios del tratamiento con medicamentos?

Los efectos secundarios del tratamiento para la hepatitis C pueden incluir los siguientes:

Los efectos secundarios por lo general empeoran durante las primeras semanas de tratamiento y con el tiempo se vuelven menos fuertes. Si está teniendo problema para tratar con los efectos secundarios de sus medicamentos, hable con su médico. Él o ella le puede sugerir formas de aliviar algunos de los efectos secundarios. Por ejemplo, si su medicamento le provoca náuseas, le puede ayudar tomarlo justo antes de irse a dormir.

Si tomar el medicamento para tratar la hepatitis C le hace sentir peor que la enfermedad, puede sentirse tentado a dejar de tomar el medicamento antes de terminar el tratamiento. Sin embargo, si no se evita que una inflamación crónica dañe el hígado, a la larga estará mucho más enfermo. No deje de tomar sus medicamentos hasta que el médico se lo indique.

  • Náuseas
  • Vómitos
  • Fiebre
  • Fatiga
  • Depresión

¿Tengo que tener un tratamiento con medicamentos?

La decisión es suya y de su médico. La decisión de usar la terapia de medicamentos, puede ser más difícil de tomar debido a los efectos secundarios. Su médico supervisará de cerca sus síntomas y la cantidad del virus en su cuerpo. Su salud en general y los resultados de sus pruebas de sangre y la biopsia hepática, son también factores importantes a considerar antes de que usted y su médico empiecen el tratamiento para su hepatitis C.

¿Cómo sabré si mi tratamiento funciona?

El objetivo del tratamiento es reducir la cantidad del virus de la hepatitis C en la sangre a niveles que no se pueden detectar después de 24 semanas de terapia. La cantidad del virus en su sangre se llama carga viral. Al final de su tratamiento, su médico deberá medir la carga viral y averiguar qué tan saludable está su hígado. Él o ella puede repetir muchas de las mismas pruebas que se hicieron cuando se diagnosticó por primera vez con hepatitis C.

Si su sangre tiene tan pocas copias del virus que las pruebas no lo pueden medir, se dice que el virus es indetectable. Si se mantiene indetectable por al menos seis meses después de terminar su tratamiento, usted tiene lo que se llama una respuesta virológica sostenida (SVR). Las personas que tienen una SVR tienen una buena probabilidad de evitar problemas hepáticos graves en el futuro.

Si el tratamiento no reduce su carga viral o si no tiene una SVR después del tratamiento, su médico discutirá otras opciones de tratamiento con usted. Por ejemplo, si una ronda de tratamiento no disminuye su carga viral lo suficiente, su médico puede recomendar una segunda ronda de tratamiento. Incluso si el tratamiento no le impide tener la enfermedad hepática activa, la reducción de la carga viral y el control de la inflamación crónica del hígado pueden ayudar a sentirse mejor durante más tiempo.

¿Cómo puedo enfrentar mis sentimientos por tener hepatitis C?

Enfrentar la hepatitis C no es fácil. Usted se puede sentir triste, asustado o enojado, o puede negarse a creer que tiene la enfermedad. Estos sentimientos son normales, pero no deberían impedirle vivir su vida diaria. Si lo hacen, o si tardan mucho tiempo, es posible que esté sufriendo de depresión. Las personas que están deprimidas tienen la mayoría o todos los siguientes síntomas casi todos los días, todo el día, durante dos semanas o más:

Hable con su médico si nota cualquiera de estos síntomas. Su médico le puede ayudar al recomendarle un grupo de apoyo o un terapeuta, y/o al recetarle un medicamento.

  • Sentirse triste, desesperado y con episodios de llanto frecuentes
  • Perder el interés o el placer en las cosas que acostumbraba disfrutar (incluyendo las relaciones sexuales)
  • Sentirse culpable, indefenso o inútil
  • Pensar sobre la muerte o el suicidio
  • Dormir demasiado o tener problemas para dormir
  • Pérdida del apetito o pérdida o aumento de peso involuntario
  • Sentirse cansado todo el tiempo
  • Tener problema para poner atención y tomar decisiones
  • Tener dolores y molestias que no mejoran con el tratamiento
  • Sentirse inquieto, irritado y molesto con facilidad

Prevención

¿Cómo evito la hepatitis C?

La única forma de prevenir la hepatitis C es evitar entrar en contacto con la sangre de una persona infectada. Tenga siempre relaciones sexuales seguras (use un condón). No utilice drogas por vía intravenosa (IV). No comparta artículos de cuidado personal (tales como hojas de afeitar o cepillos de dientes) con una persona que tiene hepatitis C. Si es un trabajador de cuidado de la salud, siga las prácticas de seguridad estándar de su lugar de trabajo.

¿Existe una vacuna para la hepatitis C?

No, no existe una vacuna para la hepatitis C. (Hay vacunas para la hepatitis A y la hepatitis B). Si usted tiene hepatitis C, su médico puede querer que reciba la vacuna para la hepatitis B (y posiblemente también la vacuna para la hepatitis A) si no tiene todavía estos virus. Si tiene hepatitis C, es más probable que contraiga la hepatitis A o la hepatitis B, lo que podría causar más daño al hígado.

Otras organizaciones

Preguntas que debe realizar a su médico

  • ¿Qué tratamiento es mejor para mí?
  • ¿Necesito tratamiento?
  • ¿Qué medicamentos debo tomar?
  • ¿Existe algún medicamento que debo evitar tomar?
  • ¿Cómo puedo sobrellevar los efectos secundarios del tratamiento?
  • ¿Hay algún terapeuta con quien pueda hablar?
  • ¿Cuánto durará mi tratamiento?
  • ¿Es posible curar la hepatitis C?
  • ¿Son seguros los trasplantes de órganos y las transfusiones de sangre?
  • ¿Es seguro para mí quedar embarazada?

Nota sobre las vacunas

A veces, la cantidad de una vacuna determinada no alcanza para la cantidad de personas que la necesitan. Más información…

Las Citas

  • Hepatitis C: Part II. Prevention Counseling and Medical Evaluation by LA Moyer, R.N., EE Mast, M.D., M.P.H., and MJ Alter, Ph.D.( 01/15/99, http://www.aafp.org/afp/990115ap/349.html)