Enfermedad de Lyme

¿Qué es la enfermedad de Lyme?

La enfermedad de Lyme es una infección bacteriana transmitida por las garrapatas. Fue reconocida por primera vez en 1975. Un gran número de niños en la ciudad de Lyme, Connecticut, fueron diagnosticados con artritis reumatoide juvenil. Los investigadores estudiaron y descubrieron que las picaduras de garrapatas estaban causando la enfermedad.

La enfermedad de Lyme es transmitida por garrapatas de patas negras (a veces llamadas garrapatas de venado). Normalmente, estas garrapatas tienen el tamaño de una semilla de sésamo. Viven principalmente en ciertas áreas del país:

  • Noreste y Atlántico medio (noreste de Virginia hasta Maine).
  • Estados centrales del norte (principalmente Wisconsin y Minnesota).
  • Costa oeste (principalmente del norte de California).

Sin embargo, la enfermedad de Lyme se puede encontrar en otras partes de los Estados Unidos. Si bien es más probable que lo contraiga en las regiones anteriores, se informaron casos de enfermedad de Lyme en casi todos los estados en 2017. También se puede encontrar la enfermedad en Europa, Asia y Australia.

¿Cuáles son los síntomas de la enfermedad de Lyme?

Los síntomas de la enfermedad de Lyme dependen de la etapa en que se encuentra la enfermedad.

Síntomas tempranos (3 a 30 días después de la picadura de la garrapata):

  • fiebre
  • escalofríos
  • dolor de cabeza
  • fatiga
  • dolores articulares y musculares
  • erupción

La erupción es un signo revelador de la enfermedad de Lyme. Por lo general, comienza en el sitio de la picadura de la garrapata. Se expande gradualmente durante unos días. Puede alcanzar hasta 12 pulgadas de ancho o más. El centro puede desvanecerse, creando la apariencia de un «ojo de buey» o diana. La erupción puede sentirse caliente al tacto.

Algunas personas con enfermedad de Lyme no presentan la erupción en forma de diana. En cambio, pueden presentar muchas manchas rojas. Otros no presentan una erupción en absoluto. Alrededor del 75% de las personas con enfermedad de Lyme presentan erupción cutánea.

Síntomas posteriores (días o meses después de la picadura de la garrapata):

Si la enfermedad de Lyme no se trata, puede extenderse a otras partes del cuerpo. Los síntomas de la etapa tardía incluyen:

  • dolores de cabeza
  • rigidez en el cuello
  • artritis (articulaciones inflamadas y dolorosas)
  • otras erupciones
  • parálisis facial (caída de los músculos de la cara)
  • latidos cardíacos irregulares o lentos
  • entumecimiento en brazos o piernas
  • inflamación del cerebro y la médula espinal
  • cambios en el estado de ánimo o los hábitos de sueño
  • problemas de memoria a corto plazo

Es normal tener una pequeña protuberancia o una mancha roja donde fue picado por la garrapata. Esto no significa que tenga la enfermedad de Lyme. Suele desaparecer en uno o dos días.

¿Qué causa la enfermedad de Lyme?

Las personas contraen la enfermedad de Lyme cuando son picadas por una garrapata infectada. Las garrapatas viven en áreas con mucha vida vegetal, como zonas boscosas o campos. Se quedan cerca de la parte superior de las plantas cubiertas de hierba y arbustos bajos. Esperan allí a que personas o animales se froten contra ellas. Las garrapatas pueden arrastrarse por la ropa o el cuerpo durante varias horas antes de adherirse a la piel.

Las garrapatas pueden adherirse a cualquier parte del cuerpo. Por lo general, se encuentran en áreas difíciles de ver, como las axilas, la ingle o el cuero cabelludo. Una garrapata infectada debe estar adherida a la piel durante 36 a 48 horas antes de que le transmita la bacteria.

Las personas que pasan tiempo en áreas al aire libre donde las garrapatas son comunes tienen un mayor riesgo de contraer enfermedades transmitidas por garrapatas.

¿Cómo se diagnostica la enfermedad de Lyme?

La enfermedad de Lyme puede ser difícil de diagnosticar. Las garrapatas que la transportan son muy pequeñas y las picaduras no duelen. Muchos pacientes no recuerdan haber sido picados. Además, la mayoría de los síntomas son comunes a otras enfermedades.

Si encuentra una garrapata en su piel, use pinzas para quitarla de inmediato. Luego, espere unos días para ver si desarrolla algún síntoma. Si lo hace, llame a su médico de familia. Su médico le preguntará acerca de los síntomas. Mirará la picadura y verificará si hay una erupción. Puede ordenar análisis de sangre. Pero estos no siempre son necesarios para hacer el diagnóstico. A menudo pueden dar resultados falsos, especialmente en una etapa temprana de la enfermedad de Lyme.

Las personas que tienen inflamación de las articulaciones o problemas en el sistema nervioso pueden necesitar pruebas especiales. Es posible que su médico necesite tomar un poco de líquido de la articulación inflamada o la columna vertebral para buscar indicios de su afección.

Si ha estado enfermo durante 4 semanas o más, llame a su médico. Puede hacerle un análisis de sangre en esta etapa. Esto le dirá si tiene la enfermedad de Lyme.

¿Se puede prevenir o evitar la enfermedad de Lyme?

La mejor manera de prevenir la enfermedad de Lyme es evitar las picaduras de garrapatas. Cuando esté al aire libre, siga estas pautas:

  • Evite las áreas boscosas, frondosas o que tengan pasto alto.
  • Camine por el centro de los senderos.
  • Use un repelente de insectos con al menos 20% de DEET. Se puede poner en la ropa o, con moderación, en la piel. No lo aplique en la cara o las manos de los niños.
  • Trate la ropa, tiendas de campaña u otros equipos con repelentes que contengan 0.5% de permetrina.
  • Use ropa de colores claros. Esto hace que sea más fácil ver y eliminar las garrapatas de la ropa.
  • Use camisa de manga larga y pantalones largos. Para mayor protección, meta las piernas del pantalón en los calcetines o botas.

Después de llegar a su casa, revise todo y a todos en busca de garrapatas.

  • Báñese o dúchese lo antes posible para eliminar las garrapatas que no se le hayan adherido.
  • Revísese todo el cuerpo en busca de garrapatas. Use un espejo para lugares que no alcanza a ver. Revise a sus hijos y a sus mascotas. Los lugares más comunes donde se alojan las garrapatas son la parte posterior de las rodillas, el área de la ingle, las axilas, las orejas, el cuero cabelludo y la parte posterior del cuello.
  • Revise cualquier equipo que haya usado, incluidos abrigos, mochilas o tiendas de campaña.
  • Seque la ropa o las mantas a temperatura alta en la secadora durante 10 a 15 minutos. Esto debería matar cualquier garrapata. Si la ropa está sucia, lávela con agua caliente y séquela a temperatura alta durante 60 minutos.

Tratamiento de la enfermedad de Lyme

¿Qué hago si me encuentro una garrapata en la piel?

No entre en pánico. Use pinzas de punta fina para asir la garrapata lo más cerca posible de la superficie de la piel. Tire hacia arriba con presión constante y pareja. Tenga cuidado de no apretar ni torcer el cuerpo de la garrapata. A veces, partes de la garrapata se quedan en la piel. Puede dejarlas o quitarlas cuidadosamente, de la misma manera que lo haría con una astilla. No use calor (como un fósforo encendido), vaselina u otros métodos para intentar que la garrapata «retroceda» por si sola. Estos métodos no son efectivos.

Lave bien el área donde se adhirió la garrapata con agua y jabón. Vigile el área durante algunas semanas y observe cualquier cambio. Llame a su médico si desarrolla una erupción alrededor del área donde se prendió la garrapata. Asegúrese de decirle a su médico que lo picó una garrapata y cuándo sucedió.

¿Cómo se trata la enfermedad de Lyme?

La enfermedad de Lyme se trata con antibióticos. En la mayoría de los casos, las personas mordidas por una garrapata reciben antibióticos solo si están enfermas o tienen una erupción cutánea. Si lo pica una garrapata pero no se enferma ni tiene una erupción, no necesita antibióticos.

La enfermedad de Lyme en etapa temprana responde muy bien al tratamiento. En la mayoría de los casos, tomar un antibiótico durante 2 a 4 semanas mata las bacterias y elimina la infección. Su médico le dirá cuánto tiempo debe tomar el antibiótico. Es importante tomar todo el medicamento de la manera en que su médico lo prescribe. Esto evitará la propagación de la enfermedad de Lyme a las articulaciones, al sistema nervioso o al corazón. Si tiene problemas con el medicamento, no deje de tomarlo. Llame a su médico y cuéntele sus efectos secundarios.

La enfermedad de Lyme en etapa tardía también se trata con antibióticos. Puede ser necesario administrar los antibióticos por vía intravenosa (a través de una IV) en esta etapa. Los medicamentos que reducen la hinchazón y el dolor pueden aliviar la artritis asociada con la enfermedad de Lyme en etapa tardía. Si es necesario, se puede drenar el exceso de líquido de las articulaciones afectadas.

Vivir con la enfermedad de Lyme

La mayoría de las personas tratadas en las primeras etapas de la enfermedad de Lyme se recuperan rápida y completamente. Algunos pueden experimentar síntomas durante unas pocas semanas después del tratamiento. Si recibió tratamiento para la enfermedad de Lyme pero aún no se siente bien, llame a su médico de familia. Puede verificar que no haya otro problema. Puede ayudarlo a encontrar formas de aliviar sus síntomas. Algunos pacientes han encontrado alivio con los tratamientos típicamente utilizados para el síndrome de fatiga crónica o fibromialgia.

Otras cosas que puede hacer para ayudar a controlar la enfermedad de Lyme incluyen:

  • Informarse. Hay una gran cantidad de información inexacta para clasificar, especialmente en Internet. Hable con su médico si tiene preguntas.
  • Registrar sus síntomas.Lleve un diario de sus patrones de sueño, hábitos alimentarios, rutinas de ejercicio y cómo se siente. Usted o su médico pueden hacer conexiones entre ellos.
  • Cuidarse. Siga una dieta saludable. Haga ejercicio tan regularmente como pueda. Descanse lo suficiente.
  • Encontrar apoyo. Puede ser difícil no sentirse bien sin saber por qué. Algunas personas pueden pensar que sus síntomas no son reales. Hable con amigos y familiares. Si no pueden ofrecer apoyo, hable con un terapeuta que pueda ayudarlo.

Preguntas para hacerle a su médico

  • Me encontré una garrapata incrustada en la piel, pero no puedo sacarla. ¿Qué debo hacer?
  • Me ha picado una garrapata. ¿Necesito hacer una consulta?
  • ¿Necesito un análisis de sangre para confirmar la enfermedad de Lyme?
  • ¿Qué antibiótico es mejor para mí?
  • ¿Cuánto tiempo tendré que tomar el antibiótico?
  • ¿Qué repelente de insectos o garrapatas debo usar para mí o para mi hijo?
  • ¿Cuánto durarán los síntomas?
  • ¿Qué debo hacer si todavía no me siento bien mucho tiempo después de haber sido picado?